Chapellerie Gelaude is zo een van die winkels waar de tijd echt heeft stil gestaan. De hoedenwinkel is in handen van de vierde generatie, met Tim De Bruecker als zoon van de enige dochter van Gelaude. Het was overgrootmoeder De Wetter die de winkel stichtte, nadat haar man Camiel Gelaude verlamd was geraakt en niet meer kon werken in de houthandel aan Palinghuizen.

,,Het was uiteindelijk mijn overgrootmoeder die in de zaak werkte, vandaar de oorspronkelijke naam Cam. Gelaude-De Wetter '', zegt De Bruecker. ,,Veel mensen zullen zich vooral mijn grootvader herinneren. Hij heeft dan ook tot aan zijn 85ste in de winkel gestaan. Bij zijn afscheid gaf hij een interview, waarbij hij zich liet ontvallen dat hij de winkel ging sluiten. Ik heb de zaak echter gewoon verdergezet. Geloof me, dat eerste jaar na dat interview hebben we bijna niet overleefd! Eigenlijk was het gekkenwerk, want er kwam gewoon niemand meer, omdat men dacht dat Gelaude gesloten was.''

In elk geval, om alle misverstanden recht te zetten: Gelaude is dus wel degelijk open. Meer zelfs, de hoedenwinkel is nooit gesloten geweest. Tot op vandaag koopt onder meer ere-gouverneur Herman Balthazar er nog altijd zijn hoeden. Natuurlijk zijn er in die tijd wel een aantal dingen veranderd.

Niet rendabel

,,Mijn grootvader verkocht, naast hoeden, een assortiment kleren, zoals jassen, broeken, pulls. Noem maar op. Dat is voor mij niet meer mogelijk, omdat de mensen nu al hun aankopen in het centrum doen. Vroeger was dit een drukke winkelstraat. Truien vindt je hier nog wel, de rest is niet meer rendabel.''

Panizza, Barbisio en Borsalino waren vroeger dé grote hoedenfabrikanten in Italië. ,,Borsalino is de bekendste, omdat die vooral furore maakte in de gangsterfilms, zoals The Godfather . Die fabriek bestaat nog tot op vandaag. Panizza is 20 jaar geleden failliet gegaan. Het label is overgekocht door een Toscaan, maar het zijn geen echte Panizza's meer. Ik koop al mijn stoffen aan bij Barbisio in Noord-Italië, bij de echte lanificio's of wolmakers, waar ook grote merken zoals Zegna en Armani hun stoffen halen. Ook mijn truien haal ik uit die streek. Lanagatto bijvoorbeeld of Riccardo Piacenza zijn twee topmerken die hier niet zo gekend zijn.''

,,Het aantal faillissementen in de hoedenindustrie is enorm. Je hebt nog fabrieken in Oostenrijk, Italië en Duitsland. Maar ook dit is textielindustrie en dus zie je veel fabrikanten in Oost-Europa, zoals in het Sudetenland, op de grens van Oost-Duitsland en Polen. Het vilt maken is een duur procédé en dat gebeurt nog met oude machines. Daarom kiest men steeds meer voor wolvilt, dat veel minder aangenaam aanvoelt, maar veel goedkoper is om te produceren.''

De Bruecker drukt op het belang van het onderscheid tussen een modist en een chapellier . ,,Een Elvis Pompilio of een Christophe Coppens noemen zichzelf nogal snel een hoedenmaker of chapellier , terwijl ze eigenlijk gewoon modist zijn. Om hoedenmaker te zijn, moet je eigenlijk het hele procédé van het begin tot het einde zelf doen. Dat wil dus ook zeggen dat je het haarvilt - gemaakt van bever-, konijnen- of hazenhaar - zelf moet verwerken. En dat doen zij niet. Let wel, ik koop ook mijn stoffen en haarvilt aan, maar ik noem me geen hoedenmaker en vraag bijgevolg ook geen buitensporige prijzen voor mijn hoeden.''

Een hoed die het goed blijft doen? ,,Vooral Stetson en Borsalino, natuurlijk, hoewel ik de mensen hetzelfde model ook van een ander merk toon. Dat scheelt van prijs en eigenlijk heb je er dezelfde hoed voor.''

Grote stock

De Bruecker tovert een doos tevoorschijn, waarin een prachtig elegante hoed schuilt. ,,Dit is mijn mooiste hoed van het moment. Het is het zogenaamde Fedora -model van Borsalino. Superlicht en dun, wat het productieproces juist moeilijk maakt.''

,,Hoeden zijn niet modegevoelig. De mode probeert er wel een modeproduct van te maken, maar dat is het eigenlijk niet. Een goede hoed voor een man komt in een twaalftal maten, die voor een vrouw in zes maten. Je moet een grote stock van dit product hebben en juist dat aspect werkt in deze maatschappij niet meer. Maar het gaat gewoon niet anders. Het is veel gemakkelijker om je als winkel te specialiseren in alleen maar Borsalino's of Stetson. Maar dat doe ik niet. Hier vind je alle kleuren en alle maten aan een prijs die je nergens anders meer vindt.''

,,En of ik het blijf verder doen! Ik zie de laatste jaren alleen maar een stijging van het aantal klanten'', aldus De Bruecker.

Chapellerie Gelaude, Normaalschoolstraat 2 in Gent, open van 9.30 en 12 uur en van 14 tot 18 uur (woensdag en zondag gesloten), tel. 09-222.21.27.