Het is weinig grote metaalondernemingen gegeven om in deze barre economische tijden met massale ontslagen en economische werkloosheid hun personeelsleden werkzekerheid te kunnen garanderen tot minstens begin 2010.

VDL Jonckheere kan dat wel. Nadat de Roeselaarse busbouwer, een onderdeel van het Nederlandse VDL, vorig jaar al een bestelling voor 525stadsbussen voor Dubai binnenhaalde, goed voor 150miljoen euro, resulteerde een Belgische handelsmissie onder de leiding van ambassadeur Fréderic Meurisse aan Jamaica begin maart in een nieuw belangrijk order voor de bouw van nog eens 200nieuwe bussen voor de Jamaican Urban Transit Company.

Jonckheere leverde in 1995 de eerste tien bussen aan het eiland. Tussen 1997 en 2008 mocht VDL Jonckheere nog eens 450bussen aan Jamaica leveren. En nu komen er dus 200 bij, want het openbaar vervoer geraakt steeds beter ingeburgerd bij de 2,8miljoen inwoners van Jamaica.

Het nieuwe contract kwam tot stand met steun van de Belgische overheid. 'Voor de financiering van dit belangrijke order kan VDL Jonckheere rekenen op steun van de federale regering. Die staat een renteloos krediet toe voor veertig van de bussen en een gegarandeerde rentevoet voor de overige 160voertuigen', legt minister van Ondernemen Vincent Van Quickenborne (Open VLD) uit, die gisteren in het bijzijn van de Jamaicaanse ambassadeur in ons land, Marcia Gilbert-Roberts, mee het contract bekendmaakte.

'Een belangrijk order, want het garandeert werk voor 200mensen gedurende een heel jaar', geeft algemeen directeur Peter Wouters van Jonckheere toe. 'In deze moeilijke tijden moeten wij het als busbouwer immers vooral van overheidsopdrachten hebben om de klappen in de reis- en autocarsector te compenseren.'

'Wat de autocars betreft, kampen wij met een halvering van onze bestellingen. Vooral de export naar Groot-Brittannië heeft zwaar te lijden onder de crisis en de zwakke pond, die de prijs van onze voertuigen de hoogte injaagt. Veel autocarondernemingen willen nog wel investeren, maar krijgen de financiering niet rond.'

Het contract met Jamaica is goed voor 63miljoen euro. De eerste veertig voertuigen moeten tegen april2010 geleverd zijn. De nieuwe bussen dienen ter vervanging van de oudste exemplaren, die uit het verkeer worden genomen. Met hun schonere motoren moeten ze ook bijdragen tot een verbetering van het milieu in Jamaica. Bovendien zijn de nieuwe voertuigen niet alleen uitgerust met een modern (Belgisch) navigatiesysteem, maar ook met airco en dat moet de aantrekkelijkheid van het busvervoer in een land met een gemiddelde temperatuur van dertig graden Celcius ten goede komen.