Het ongeval deed zich voor om 6uur in de Sint-Laurentiuslaan. Clement Smets had net de stelplaats verlaten met een kleine Mercedes-schoolbus om leerlingen op te halen voor De Mostheuvel, een school voor buitengewoon basisonderwijs in Westmalle.

'Een honderdtal meter verder is hij van de weg afgeweken en tegen een elektriciteitspaal gereden', zegt Carolien Roofthooft van de politie Voorkempen. 'Vermoedelijk is hij onwel geworden. De hulpdiensten hebben de man nog proberen te reanimeren, maar hij is ter plaatse overleden. De man zat alleen in de bus omdat hij nog aan zijn ronde moest beginnen.'

Clement Smets, wiens officiële voornaam Ludovicus is, werd geboren in Retie en vierde vorig jaar nog zijn vijftigste huwelijksverjaardag met Maria Sprangers. Het koppel heeft drie dochters, een zoon, tien kleinkinderen en zeven achterkleinkinderen.

'Mijn man is vroeger vrachtwagenchauffeur geweest', zegt Maria Sprangers. 'Toen hij op 65 jaar met pensioen ging, is hij vrijwel onmiddellijk met schoolvervoer begonnen. Elke schooldag reed hij zowel 's ochtends als 's avonds met de bus om leerlingen te vervoeren. Hij deed dat heel graag en vertelde onlangs nog dat hij er zeker vijf jaar mee door wilde gaan. Helaas heeft het lot er anders over beslist.'

'Geen tijd voor afscheid'

'Vanochtend (gisterochtend, nvdr.) is hij zoals elke schooldag vertrokken en even later kreeg ik telefoon dat er iets gebeurd was. Ik heb niet eens de tijd gehad om afscheid te kunnen nemen.' Volgens zijn familie was de gezondheid van Smets in orde. Hij moet zich elk jaar laten keuren omdat hij met een bus rijdt en bij de laatste controle was er niets aan de hand. 'Clement was nog zeer actief en vissen was zijn grote hobby. Aan ons huis heeft hij een grote vijver laten installeren. Iemand anders zal zich nu met het onderhoud daarvan moeten bezighouden', zegt Maria Sprangers. Ook bij De Mostheuvel in Westmalle zullen ze de overleden buschauffeur missen. 'Hij was een heel aangename mens', zegt een medewerker van de school. 'De kinderen die hij vervoerde, kenden hem goed omdat hij altijd hetzelfde traject deed. Gisteren heeft een andere bus de leerlingen opgehaald en in de school heeft de directeur samen met een psycholoog het overlijden gemeld. De kinderen hebben er tekeningen over gemaakt.' Clement Smets wordt zaterdag gecremeerd in het crematorium van Turnhout.