De Vistrap ontstond in de 19de eeuw en is voor Oostende een toeristisch trekpleister met een lange geschiedenis. In 1989 werden de tentjes vervangen door een degelijk gebouw uit steen, zoals de vismarkt vandaag aan de Visserskaai bekend is. De Vistrap is een unieke locatie voor verse vis en folklore. Maar de sfeer is niet meer wat ze ooit was.

Vooral de leegstand is een probleem geworden. ‘Van de zestien standplaatsen zijn er vandaag amper zes in gebruik. Verschillende vissers zijn gestopt en vinden geen opvolgers. De investering en de kosten liggen te hoog voor jongeren die geen lening meer krijgen', zegt Sabine Vandenberghe. De Oostendse werkt al 20 jaar als verkoopster op de Vistrap. ‘De tijden zijn veranderd. Toen ik begon, waren alle standplaatsen ingenomen', zegt Sabine.

De stad steekt de vissers(vrouwen) nu een hart onder de riem. Het bestuur investeert 75.000 euro in verfraaiingswerken aan de Vistrap. ‘Er werden nieuwe achterdeuren en nieuwe zonnewering geplaatst. Aan de verkoopruimte is ook een glazen wand voorzien om te voldoen aan de normen van de voedselveiligheid. Volgend jaar wordt ook de elektriciteit vernieuwd', zegt schepen Hilde Veulemans (CD&V), bevoegd voor het onderhoud van stadsgebouwen. ‘De Vistrap is een belangrijke toeristische locatie. We hopen dat we de vismarkt nieuw leven kunnen inblazen.'

Verkoopster Sabine hoopt op beterschap. ‘Sommige lege standplaatsen zijn vandaag een plaats voor sluikstorten. We hopen dat de investering nieuw volk kan lokken. Al moet het over eigen vissersschepen gaan, niet over ingevoerde producten, want dan verliest de Vistrap haar charme. Elke dag van 6 tot 18 uur kan je hier terecht voor verse vis. Dat willen we zo houden', zegt Sabine.