Het bedrijf wordt uitgebaat door Karel Cannaert, maar is eigendom van de NV Wiga. Zaakvoerder Jan Schoenmakers, een Nederlander uit Boxtel, heeft verschillende varkensbedrijven in ons land. Op het ogenblik van de brand gisteren was hij net aanwezig in Wijtschate, want hij heeft plannen om nog een nieuwe varkensstal bij te bouwen.

Gisterenmiddag merkten de twee plots dat er rook en vlammen uit het dak van een der stallen sloegen. Karel Cannaert: 'In minder dan geen tijd stond de hele stal in lichterlaaie. Toen de brandweer toekwam, was er helaas niets meer aan te doen.'

Het branden van de dakisolatie veroorzaakte een enorme rookpluim die tot kilometers ver zichtbaar was. Dat lokte heel wat kijklustigen naar het bedrijf, dat niet zo ver van de dorpskom van Mesen gelegen is. De brandweerkorpsen van Mesen, Nieuwkerke, Kemmel en Westouter slaagden er wel in de aanpalende stallen te vrijwaren.

Brandweercommandant Geert Cuvelier: 'In de voormiddag werden op het bedrijf laswerken uitgevoerd. Of de brand daardoor ontstaan is, zal verder onderzoek nog moeten uitwijzen. Toen wij ter plaatse kwamen, sloegen de vlammen al door het dak. Er was hevige hitte en grote rookontwikkeling, zodat we niet meteen in de brandende stal konden binnendringen. De meeste van de 4.500 varkens zijn gestikt.'

Toen de brandweerlui de brand onder controle had, bleef het nog gevaarlijk om de stal te betreden, wegens instortingsgevaar. 'Toen we eindelijk binnenkonden, was de ravage niet te overzien. Het grootste deel van de varkens, biggen van 10 tot 25 kilo, was gestikt en/of verbrand. Er bleken nog een klein aantal varkens in leven te zijn, zo'n tachtig. De veearts heeft ze allemaal doodgespoten. Er zat niets anders meer op.'

De bluswerken verliepen erg vlot. De brandweer kon gelukkig bluswater oppompen uit een grote veedrinkput op minder dan honderd meter van de getroffen stal. De kadavers zullen vandaag worden verwijderd door een gespecialiseerde firma en naar het vilbeluik worden gebracht.

Gisteravond was Karel Cannaert al weer druk in de weer, want in de andere stallen zijn nog ruim vierduizend varkens, die verzorgd moeten worden. 'Ons bedrijf blijft draaien. We moeten gewoon verder,' besluit Karel.