Het educatief natuurgebied Buiten Westen wordt door de leerlingen ook de 'Far West' genoemd, omdat het op een uithoek van het uitgestrekte schooldomein ligt. Het stuk grond van 2,3 hectare, dat in 1986 aan de tuinbouwschool werd geschonken, heeft een hele geschiedenis achter de rug.

'Van oudsher was het, volgens de oude Ferrariskaarten, een grasland met hagen', zegt David Van der Haeghen, de bezieler en oprichter van studierichting Natuur- en Groentechnische Wetenschappen. 'In de jaren '60 was het een paardenrenbaan. Eens die in verval raakte werd het gebied in 1986 eigendom van de school en in gebruik genomen door de afdelingen groenten- en boomteelt. Tot tien jaar geleden stond hier witloof en wortels. Maar het gebied was te drassig en dus niet geschikt om groenten te telen of bomen te kweken.'

'Toen het aantal leerlingen begin deze eeuw terugliep - het tij is intussen gekeerd - groeide in 2000 het idee om de gronden een andere bestemming te geven. Met name er een educatief natuurreservaat van te maken.'

De leerlingen stelden een beheersplan op en in 2001 startten de beheerswerken. 'Bedoeling was de natuur grotendeels opnieuw zijn gang te laten gaan op het perceel', zegt Van der Haeghen. 'Buiten Westen moest zo, door gecontroleerd beheer, uitgroeien tot hoofdzakelijk hooiland, bloemrijk grasland met verschillende kleine landschapselementen, zoals knotbomen, hagen en houtkant. Eén deel is een graasweide geworden voor runderen. Een ander grasland wordt selectief gemaaid waardoor reeds diverse grassoorten en andere planten - zoals kriebelkruid - opnieuw zijn opgeschoten.'

'De menselijke inmenging werd tot een minimum beperkt. Zo werd door ons geen enkele boom of plant bijgeplaatst.'

'Het opschieten van de graslanden heeft langer geduurd dan we dachten. We zijn nu ruim tien jaar na de start van de werken en pas nu kunnen we zeggen dat het klaar is.'

Buiten Westen zal tijdens schoolactiviteiten opengesteld worden voor het publiek. 'Een aanrader, want het gebied grenst aan de Damvallei en aan de Gentbrugse en Kalkense Meersen. Naast flora is ook de fauna zich aan het verrijken. We spotten al houtsnippen, grasmussen en putters en ook tal van insecten.'

'10 jaar Buiten Westen' wordt gevierd op 11 mei. Dan wordt het gebied ingewandeld, gevolgd door een receptie. Inschrijven kan via tuinbouwschool.melle@pantarei.be