Drie uur in de namiddag. In het Lepelbed geurt het heerlijk, de beloften nemen plaats aan tafel voor het middagmaal. 'Tijdens de Zesdaagse hebben de renners een ander bioritme', verklaart Bart De Ganck. 'Voor een buitenstaander is het misschien vreemd om zo laat aan tafel te gaan, wij zijn dat ondertussen al gewoon. Die jongens rijden ook heel laat, nemen de nodige rust en staan niet vroeg op.'

Het Lepelbed is nog een echt familiehotel. Uit de grond gestampt door vader Norbert De Ganck, vandaag zwaaien zoon Bart en dochter Cathy er de plak. Het hotel biedt plaats aan zakenlui en toeristen, maar is vooral bekend in wielermiddens. Dat hebben ze te danken aan vader Norbert.

'Vroeger had vader een hotel in Aalst en tijdens de klassiekers in het voorjaar logeerden daar vaak wielerploegen', zegt Cathy. 'Verder trok hij dikwijls naar de Giro, de Ronde of andere buitenlandse wedstrijden met een wielerploeg. Hij heeft in de loop der jaren heel wat contacten uitgebouwd en slaagt er met gemak in om de wielerploegen naar Melle te halen.'

Met goede contacten alleen red je het niet, het hotel moet natuurlijk ook de nodige service bieden. 'Het is dankzij vader dat er in de beginjaren ploegen naar hier kwamen', zegt Bart. 'Maar in die ruim tien jaar dat het hotel er is, hebben wij ondertussen al een zekere reputatie opgebouwd. Wij leggen de renners dan ook echt in de watten. Ze zijn zelf vragende partij om terug te komen. In het voorjaar heeft Cervelo hier een maand gelogeerd en nu al hebben ze gereserveerd voor 2010.'

'Ook andere ploegen verblijven hier graag', vervolgt Cathy. 'Vorige week nog logeerde de Australische ploeg van Matthew Gilmore in het hotel en stilaan vinden ook andere sporttakken hun weg naar hier. Voetballers Roberto Rosales en Alin Stoica hebben hier zelfs een jaar gewoond. Stoica is nu trouwens opnieuw te gast tijdens zijn revalidatie.'

'Ik denk vooral dat het de huiselijke sfeer is die het hem doet. Het is hier niet groot', vindt Bart. 'Niemand loopt hier verloren. Als een renner honger heeft, komt hij gewoon langs in de keuken.'

In het Lepelbed is het ook regelmatig feest. 'In 2007 logeerde CSC hier naar aanleiding van de aankomst van de Tour de France in Gent. Cancellara reed toen in de gele trui en de ploeg was toen aan het feest. Ook Cervelo beleefde dit seizoen heel wat mooie momenten. Al in de eerste wedstrijd, de Omloop het Nieuwsblad, hadden ze prijs met Hushovd. Hier staat altijd champagne klaar. We leven mee met de renners en we vieren ook mee', besluit Bart.