‘Papa is niet zelf in de put geklommen', zegt de dochter van de omgekomen landbouwer twee dagen na het drama. ‘Papa is nooit roekeloos geweest. En hij had ook nu beloofd voorzichtig te zijn. Hij moet bij het leunen over de put onwel geworden zijn.'

De familie Van Hecke in Leffinge is ontroostbaar. André kwam op de boerderij om het leven nadat hij in een waterput bevangen raakte door giftige dampen en verdronk. Zijn zoon en schoondochter die hem te hulp snelden, raakten ook bevangen en werden in kritieke toestand naar het ziekenhuis gebracht. Pieter is intussen overgebracht naar het UZ in Gent. Zijn toestand is stabiel, maar nog altijd kritiek. Zijn vrouw Lien Desmet is wel aan de beterhand. Zij mocht gisteren het ziekenhuis verlaten, en waakt sindsdien bij het ziekbed van haar echtgenoot.

Wat er precies mis was met de waterput, blijft voor de familie een raadsel. ‘De regenput was pas drie dagen eerder geïnstalleerd', zegt de enige dochter van het gezin Van Hecke, dat naast Pieter nog twee zonen telt. ‘Zaterdag, een dag voor het ongeval, is er nog een installateur in de put gekropen. Toen was er nog niets aan de hand. Er werden twee pompen geïnstalleerd, omdat de put de eerste dagen droog moest blijven. Zondag merkte papa echter op dat er een meter water in de put stond. Hij ging kijken wat het probleem was.'

André wilde daarop een ladder klaarzetten, om even later zijn zoon Pieter erbij te roepen zodat er iemand in de buurt was. Zover is het echter niet gekomen.‘Papa is vermoedelijk bevangen geraakt toen hij over de put leunde om de ladder vast te binden. De wonden op zijn hoofd tonen aan dat hij wellicht onwel geworden is, en in de put gevallen is. Pieter en Lien vonden zijn pet naast de put. Pieter dook de put in om zijn vader te redden, maar raakte zelf bevangen. Vervolgens daalde ook Lien in de put om het hoofd van haar man boven water te houden. Maar ook zij moet in een mum van tijd onwel geworden zijn.'

De brandweer kwam ter plaatse, maar de gassen in de regenput maakten een vierde slachtoffer. Ambulancier Maarten Tratsaert (38) raakte eveneens bevangen. ‘Toen ik een vrouw om hulp hoorde roepen, ben ik meteen de put in gegaan', vertelt Tratsaert, al negen jaar beroepsbrandweerman, ambulancier en duiker. ‘Toen ik de vrouw echter omdraaide, kwam er een sterke damp naar boven. Ik riep meteen naar mijn collega's dat ik geen lucht meer had en ben naar boven geklommen. Mijn collega's hebben me uit de put gesleurd.'

Maarten lag tot gisteren in het ziekenhuis. ‘Ik heb me erg slecht gevoeld, maar ik zou het meteen opnieuw doen. De job van een brandweerman houdt altijd gevaren in, maar als iemand om hulp roept dan twijfelen we geen seconde.'