Christine De Herdt

'Ik vind deze nominatie een hele eer, maar ik vind mezelf helemaal niet zo'n straffe madam. Wat ik heb bereikt, is het resultaat van jarenlang hard werken, samen met een ijzersterk team', zegt Christine Conix, die morgen haar 52ste verjaardag viert.

Dat team heeft de afgelopen jaren de Scheldestad een smoel gegeven. Antwerpen kreeg er enkele typische Conix-gebouwen bij, zoals de woningen op de Veldekens, het luxueuze wooncomplex Hoopnatie langs de Scheldekaaien en het hoofdkwartier van de Hesse Noord Natie op het Eilandje. Vorige maand opende nog het nieuwe hoofdkwartier van Bank J. Van Breda, een combinatie van de restauratie van het goederenstation Zuid met de achterliggende nieuwbouw.

Die grote projecten lijken haar vandaag in de schoot te vallen. Al is dat ooit anders geweest. 'In het begin was het niet makkelijk. Ik werd niet altijd au sérieux genomen, moest keihard vechten en me zeker als vrouw in een, toen nog, mannenwereld bewijzen. Bovendien had ik geen referenties waar ik op kon terugvallen. Maar net dat heeft me extra geprikkeld om ermee door te gaan. Ik ben er altijd in blijven geloven, en heb rotsvast in mijn eigen visie geloofd.'

Die visie is duidelijk en afgelijnd. Haar basisfilosofie luidt dat elk gebouw (her)bekeken wordt in functie van de omgeving, duurzaamheid en de rol voor de samenleving.

In dat kader heeft u twee jaar geleden een energiecel opgericht. Hoe belangrijk is milieubewust bouwen voor u?

'Zeer belangrijk. Als je net van school komt, weet je dat je de noordkant van een gebouw moet isoleren, maar de laatste jaren is er zoveel meer bij komen kijken. Daarom hebben we een energiecel opgestart om alle knowhow te bundelen en te structuren. Drie medewerkers houden zich bezig om alles daaromtrent op te zoeken. Zij verspreiden de informatie. Alle projecten die buiten gaan, worden door hen gescreend. Zij sensibiliseren waar nodig.'

Naast milieubewustzijn, is er nog meer veranderd. Kan u daar een balans van opmaken?

'Klanten weten tegenwoordig veel van hedendaagse architectuur. Sla maar het eerste het beste magazine open. Iedereen schrijft en praat erover. Het is een courant begrip geworden. Dat heeft tot gevolg dat het er professioneler aan toe gaat. Er wordt ook meer verwacht van ons. De verantwoordelijkheid van architecten is groter geworden, maar dat maakt dat elk dossier een goed dossier is. Ook privé is er heel wat veranderd. Er is een periode geweest dat ik zeven op zeven bezig was, maar dat probleem heb ik intussen opgelost. Ik heb een mooi evenwicht gevonden tussen mijn job en privé-leven. Ik reis veel met mijn drie kinderen en dan genieten we volop. Dat is echt quality time.'

Hebt u met zoveel verantwoordelijkheid geen last van stress?

'Nee, stress heb ik ooit nooit gehad. Voor mij is dat eerder positieve adrenaline die ik goed kan gebruiken om alle uitdagingen die op me afkomen tot een goed einde te brengen.'

Uw nieuwe prestigeproject is het Atomium. U hebt onze nationale trots gerenoveerd.

'Het is een mediatiek project geworden, dat zeer veel aandacht heeft gekregen in het buitenland. Maar op andere realisaties, zoals het hoofdkantoor van Bank J. Van Breda, ben ik minstens even fier.'

De aanbiedingen uit Italië, Luxemburg, Nederland én Frankrijk stromen daardoor binnen. Wordt Antwerpen te klein voor u?

'Het klopt dat we ons internationaler willen profileren. De naam van de zaak is niet meer Conix Architecten, maar Conix Architects. Dat is ook logisch, als je 20 verschillende nationaliteiten in loondienst hebt. De voertaal in onze kantoren in Antwerpen en Brussel is Engels. Toch ben ik niet van plan mijn rug te keren naar Antwerpen. Integendeel.'

Waaraan zou u in onze Scheldestad nog graag meewerken?

'Ik vind het masterplan, dat werd uitgetekend voor de Schedekaaien, knap. Laat ons hopen dat we betrokken raken bij een van de deelprojecten. Daarnaast vind ik het nieuwe Zuid, waar de Bank J. Van Breda een pioniersrol speelt, een interessant en onontgonnen gebied, waar er nog veel mogelijk is.'

Welk pand mag er voor u afgebroken worden?

'Het arbeidshof aan de Gedempte Zuiderdokken. Breek het af, gooi alles open, en zorg ervoor dat er in de plaats van die lelijke parking een groen park komt vol spelende kinderen.'

Wat is het geheim van uw succes. Is het emotie, zoals u in de inleiding schreef van uw nieuwe kunstboek?

'Ik denk het wel. De poëzie en het feelgoodgehalte die rond een gebouw hangen, zijn de kern van elk project.'