Minister van Defensie Pieter De Crem (CD&V) kwam gisteren de volledig vernieuwde Mess Continental op de zeedijk officieel openen. Het gebouw werd in de jaren twintig van de vorige eeuw opgericht onder leiding van de befaamde architect August Vereecke, en was ooit een van de eerste vakantiehotels aan zee. De indrukwekkende en typische gevel en het interieur werden in 2001 beschermd.

'Het leger kocht het pand in 1953 aan', legt directeur Kris Vandermeersch uit. 'Het diende toen exclusief als mess voor de officieren. Maar sinds 1999 werd het hotel opengesteld voor militairen van alle rangen. En ook de manschappen van de federale politie en gepensioneerden uit het leger zijn hier meer dan welkom', zegt Vandermeersch.

Het had heel wat voeten in de aarde om met een hoogstnoodzakelijke renovatie te starten. Defensie beschikte zelf niet over de financiële middelen en gaf het gebouw in 2007 in concessie aan CDSCA, een parastatale die onder meer instaat voor de sociale en culturele aspecten van het militaire leven, zoals het verzorgen van vakanties, huisvesting en kinderopvang.

'De voorwaarde was dat CDSCA zelf zou instaan voor renovatie en exploitatie', zegt Vandermeersch. 'Alles is in twee jaar en drie maanden tijd vervangen tot op de naakte baksteen, zonder evenwel te raken aan de structuur van het gebouw.'

Mess Continental beschikt over 37 kamers en 106 bedden. De uitbating van het restaurant en loungebar werd uitbesteed aan Hans Declercq. 'We gaan zaterdag open en mikken op minstens 10.000 overnachtingen per jaar. De boekingen lopen als een trein', besluit Vandermeersch.

De totale renovatie heeft naar verluidt ruim drie miljoen euro gekost.