Toerisme-experte zet kwaad bloed aan Noordzee met haar analyse

‘De kust, dat is alleen strand en Plopsaland'

Print
‘De kust, dat is alleen strand en Plopsaland'

Foto: Marc Herremans - Corelio

‘Wat valt er meer te beleven aan de kust dan het strand en Plopsaland? Weinig.' Toerismedeskundige Agna Thys (Xios Hogeschool Limburg) is keihard in haar analyse waarom de Noordzee vakantiegangers verliest aan de kunststeden. ‘Moeten wij dan zeggen dat je in Limburg alleen lekker fruit kunt eten, meer niet?', slaat de toeristische dienst van West-Vlaanderen terug.

De Belgische kust blijft veruit de populairste toeristische attractie in Vlaanderen. Maar het aantal overnachtingen is in 2011 fors teruggevallen tot veertien miljoen. Dat is vijftien procent minder dan zes jaar daarvoor.

Agna Thys, opleidingshoofd Toerisme aan de Xios Hogeschool Limburg, gelooft dat het kusttoerisme het de volgende jaren nog moeilijker zal krijgen. ‘De kust heeft jaren geteerd op haar verworven rechten. Simpel gezegd: zon, zee en strand. Maar daarmee alleen lok je geen toeristen meer. Met de opkomst van de lagekostenmaatschappijen kun je betaalbaar naar het zuiden vliegen en ben je verzekerd van goed weer', zegt Thys.

‘De hedendaagse, kritische consument wil iets extra's voor zijn geld. En dat extra is beleving. Ze willen geëntertaind worden. Jonge gezinnen die tegenwoordig een week aan de kust verblijven, kunnen naar Plopsaland in De Panne gaan. Daarbuiten valt weinig te beleven. Vroeger had je tenminste nog Tien om te zien in Blankenberge.'

Volgens Thys kan Limburg als lichtend voorbeeld dienen. ‘Daar doen ze iets met hun natuurpracht: er zijn fietsroutenetwerken en wandeltochten uitgestippeld. En voor gezinnen met kinderen zijn er ook speciale vakantieformules uitgedokterd.'

‘Je reinste onzin'

Geert Hoorens is regiomanager van Westtoer, het provinciebedrijf dat het toerisme in West-Vlaanderen aanzwengelt. Hij vindt de kritiek gratuit. ‘Moeten wij dan zeggen dat je in Limburg alleen lekker fruit kunt eten, meer niet?'

Heeft de Limburgse toerisme-experte dan geen tikkeltje gelijk? ‘Het is je reinste onzin dat we alleen Plopsaland hebben als alternatief voor het strand. Denk maar aan Sea Life, het Nationaal Visserijmuseum en het Kunsthistorisch Museum. En in Knokke is een nieuw zwembad in gebruik genomen. Dat we niets doen met onze natuurpracht, is ook fout. De wandelnetwerken in het Zwin en de Westhoek bestaan al langer. Nu is er ook een kustwandelroute tussen De Panne en Knokke-Heist.'

Stef Gits van Toerisme Vlaanderen wijst erop dat cijfers niet alles vertellen. ‘Er komen niet minder mensen naar de kust, ze blijven gewoon minder lang. Ze trekken er liever vaker en dus korter op uit. De kust telt ook veel herhaalbezoekers. Zij komen al jaren naar de kust en hebben er geïnvesteerd in een tweede verblijf.' Volgens Westtoer zijn er 70.000 tweedeverblijvers die ‘niet in de statistieken zijn opgenomen'.