Europese ruimtemissie zoekt naar sporen van leven op Mars

De ExoMars is maandag om 10.31 uur in Kazachtstan gelanceerd. Het zwaarste Marstuig ooit is eveneens de eerste volwaardige Europees-Russische missie naar de planeet. Aan boord is ook een volledig Belgisch instrument: de NOMAD. Dat moet mee helpen speuren naar sporen van buitenaards leven.

De raket werd maandagochtend in Baikonoer, Kazachstan, op een Russische Protonraket gemonteerd en om 10.31 uur succesvol gelanceerd. Pas om 22.17 uur maandagavond wordt het eerste teken van leven verwacht.

De ExoMars reist 33.000 kilometer per uur. Op dit moment staan de aarde en Mars in een goede positie ten opzichte van elkaar, zodat de reis ‘slechts’ zeven maanden duurt.

Hoe zal de missie verlopen?

De lading van de raket bestaat uit het ruimtetuig Trace Gas Orbiter en de lander Schiaparelli. Op 16 oktober, drie dagen voor aankomst in de atmosfeer van Mars, scheiden hun wegen en daalt de lander naar het Marsoppervlak af. De 4,3 ton wegende orbiter blijft in de atmosfeer en zal ruim een jaar lang op 400 km boven het oppervlak in een cirkelvormige baan blijven draaien.

Het tweede luik van ExoMars is voor 2018 voorzien en zal eindigen in 2020. Een Russisch platform zal dienen om een Europese robotjeep aan te sturen. De orbiter zal dan in de eerste plaats als tussenstation voor de communicatie met de jeep dienen.

Wat is het doel van de missie?

De orbiter zal vooral zoeken naar sporen van methaan in de atmosfeer en onderzoeken of het gas afkomstig is van een geologische bron of geproduceerd wordt door microben en dus levende organismen. Op de hoogte van 400 km is de atmosfeer zo ijl dat de gassen er in een bijna-vacuum rondzweven en gemakkelijker te detecteren zijn. De orbiter zal ook zoeken naar sporen van waterstof en ozon, andere bewijzen van buitenaards leven.

De technologie aan boord van de orbiter is geavanceerder dan ooit. Een neutronendetector zal kaarten maken van waterstof en zo wijzen op locaties van ondergronds ijs. Dit tienmaal nauwkeuriger dan tot nu toe mogelijk was. De orbiter heeft ook een camera aan boord die haarscherpe stereobeelden in kleur levert van de plaatsen die door de andere instrumenten aangewezen worden als mogelijke bron van de gassen.

Op de bodem zal de robotjeep het oppervlakte van Mars in kaart brengen. De robot kan tot twee meter diep in de Marsbodem boren, veel dieper dan het robotwagentje Opportunity dat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA in 2003 naar Mars stuurde.

Wat is de Belgische inbreng?

Aan boord van de orbiter zijn vier meetinstrumenten. Eén van die instrumenten is dus NOMAD, waarvan de naam staat voor Nadir and Occultation for Mars Discovery. Het instrument is volledig ontworpen, vervaardigd en getest door het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aëronomie (BIRA) en het bedrijf OIP Sensor Systems uit Oudenaarde. 

Met drie spectrometers in drie kanalen zal NOMAD onderzoek doen naar de samenstelling van de atmosfeer van de Rode Planeet. Het zal daarbij op zoek gaan naar sporengassen, in het bijzonder methaan. "Doel van ExoMars is sporen van leven te zoeken op Mars, maar de missie maakt het ook mogelijk om nieuwe technologieën te tonen die ons verder en verder helpen in de zoektocht naar nieuwe horizons", aldus Elke Sleurs, staatssecretaris voor Wetenschapsbeleid.

 

Meest Gelezen

Meest Gedeeld

ENKEL VOOR ABONNEES

POPULAIRE VIDEO'S