40 jaar geleden werd hij veroordeeld tot 100 jaar cel. Nu krijgt hij de kans om zijn onschuld te bepleiten

Het duurde amper twee maanden om hem op te sporen, te vervolgen én tot liefst 100 jaar cel te veroordelen. Het kostte hem veertig jaar om opnieuw voor een rechter te verschijnen om zijn onschuld te bepleiten. De hoop van Vincent Simmons, in 1977 veroordeeld voor de verkrachting van twee tienermeisjes, rust nu op een getuige die hem zoveel jaren later een alibi zou bezorgen.

De intussen 65-jarige Amerikaan Vincent Simmons zit al sinds 1977 in een staatsgevangenis van Louisiana. In juli van dat jaar werd hij tot honderd jaar cel veroordeeld voor de aanranding van de veertienjarige tweelingzusjes Karen en Sharon Sanders uit Marksville. De man is al die tijd echter zijn onschuld blijven uitschreeuwen. Daar werd echter weinig of geen gehoor aan gegeven.

Tot nu.

Woensdag mocht Simmons, die intussen in een rolstoel zit, voor het eerst sinds zijn veroordeling weer voor een rechter verschijnen om zijn onschuld te bepleiten. “Natuurlijk was hij opgewonden”, aldus zijn advocaat Robert Hjortsberg. “Hem in de rechtbank krijgen was al een overwinning op zich.”

Hele avond op café

Alle hoop van Simmons rust nu op een “nieuwe” getuige: Pamela Jones uit Virginia. Enkele mensen die geloven in de onschuld van Simmons hadden haar opgespoord, waarna de vrouw een officiële verklaring aflegde waaruit blijkt dat de veroordeelde een alibi zou hebben voor de feiten. De twee zouden op die bewuste 9e mei 1977 de hele avond samen in een café hebben doorgebracht. Jones verklaarde nog dat het haar al die tijd “achtervolgd heeft” dat zij nooit opgeroepen was als getuige, maar dat ze niet goed wist of ze daar iets aan kon veranderen. “Zowel de uitbater van de café als ik hebben de openbaar aanklager daarover opgebeld. Ze zeiden dat iemand daar met ons contact over zou opnemen, maar dat is nooit gebeurd. We zijn erna nog eens in persoon naar het parket gegaan, maar ook daar kregen we hetzelfde antwoord.”

Volgens Charles Riddle III, de huidige openbaar aanklager die niet betrokken was bij de eerste veroordeling, is er niets mis met de zaak. Hij stelt zich echter luidop de vraag waarom iemand zich pas na 40 jaar meldt als getuige. “Zoiets is toch moeilijk te geloven. En we hebben nu nog niet eens de kans gekregen om met haar te praten”, luidde het woensdag in de rechtbank.

“Ze dacht dat ze niets meer kon veranderen”

De veroordeling kwam er vooral door de getuigenis van de twee slachtoffers die Simmons aanwezen als dader. Er werd echter weinig of geen forensisch bewijsmateriaal gevonden. “De café-uitbater werd nog opgeroepen als getuige voor de verdediging, maar gezien zijn strafblad werd daar geen geloof aan gehecht”, aldus Hjortsberg. “Jones kreeg pas iets over de rechtszaak te horen toen de veroordeling al uitgesproken was. Ze dacht dat ze daar niets meer aan kon veranderen.”

Volgens de advocaat toont de geschreven verklaring van Jones aan dat de aanklagers in het verleden bewust bewijzen hebben achtergehouden. Daarnaast zouden de slachtoffers Simmons ook hebben aangeduid in een line-up, waarbij hij de enige was die handboeien droeg. “Daarbij komt nog dat een van de vermeende slachtoffers tegenover de speurders zou hebben verklaard dat alle zwarten voor haar op elkaar leken.”

Het is nu aan de rechter om te oordelen of de geschreven verklaring van Jones voldoende is om twijfel te werpen over de veroordeling of op zijn minst een verhoor over de verklaring te houden.

Corrigeer

NIET TE MISSEN

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees