Belgische Fransman doet het “geweldig” bij de New York Knicks én gaat nu in de clinch met... LeBron James

Belgische Fransman doet het “geweldig” bij de New York Knicks én gaat nu in de clinch met... LeBron James

Foto: AP

Hij zal spijtig genoeg nooit voor de Belgian Lions spelen maar wie weet kan hij op termijn wel een nieuwe Tony Parker worden. We hebben het over Frank Ntilikina, de Belgische Fransman die het als rookie momenteel uitstekend doet in de NBA. Al heeft superster LeBron James daar een iets andere mening over.

Ntilikina is met zijn 19 jaar de op één na jongste speler in de NBA. De point guard vertegenwoordigt het Franse basketbalteam maar werd op 28 juli 1998 geboren in de Brusselse gemeente Elsene. Twee jaar geleden maakte hij zijn professioneel debuut bij Strasbourg en Ntilikina werd twee seizoenen op rij verkozen tot beste jonge speler in de Franse eersteklasse, de LNB Pro A. Hij won met Frankrijk het EK U16 en U18. Op dat laatste EK, in 2016, werd hij verkozen tot MVP.

Het was dan ook geen wonder dat Ntilikina zich kandidaat stelde voor de NBA Draft en op 22 juni werd hij als achtste gekozen door de Knickerbockers. Die hadden een jaar eerder de Letse reus Kristaps Porzingis gekozen en voelden zich dus goed bij een nieuwe Europeaan.

“Geweldige speler”

Tot nu toe verloopt de NBA-loopbaan van Ntilikina behoorlijk goed. De Knicks wonnen verrassend zeven van hun eerste twaalf wedstrijden, in het eerste seizoen zonder sterspeler Carmelo Anthony die naar Oklahoma City verhuisde. Ntilikina laat niet de meest indrukwekkende statistieken noteren. Zo scoort hij slechts vier punten per wedstrijd. Maar met gemiddeld vijf assists, bijna twee steals en sterke defence speelt hij wel een cruciale rol bij zijn team.

“Frank heeft tot nu toe geweldig gespeeld voor ons”, aldus coach Jeff Hornacek. “We verwachten ook niet anders dan dat hij een geweldige speler is door zijn talent, de manier waarop hij sinds dag één gegroeid is en de dingen waarop we gewerkt hebben.” Zijn voorlopig meest memorabele moment was zijn belangrijke driepunter tegen de Indiana Pacers, al is zijn relatie met Porzingis ook uitstekend.

“Knicks lieten good one schieten”

En toen werd LeBron James gevraagd wat hij nu eigenlijk vindt van Dennis Smith Junior. Die werd in de draft als negende gekozen door de Dallas Mavericks, een plek na Ntilikina dus. De superster van de Cleveland Cavaliers kent Smith al langer dan vandaag en is van mening dat de Knicks een fout hebben gemaakt door de atletische point guard niet te kiezen met de achtste pick.

“De Knicks hebben een heel goeie laten schieten”, aldus King James, die maandag met zijn zwoegende Cavaliers tegen de Knicks speelt. “Dallas heeft de ruwe diamant beet. Hij zou in New York moeten spelen. Ik ken hem nu al een tijdje en ik zie al lang wat voor een groot talent Smith is.” Ter info: Smith zit momenteel aan gemiddeld vijftien punten en vijf assists voor Dallas, dat wel nog maar twee keer won.

LeBron krijgt weerwerk

Het duurde niet lang alvorens enkele van zijn ploegmaats Ntilikina verdedigden. “Dat is mijn rookie, dit is mijn team en mijn club”, aldus center Enes Kanter. “Ik kan niet toelaten dat LeBron James Ntilikina zo’n onrecht aandoet. Frank speelt geweldig op dit moment en hij werkte elke dag ontzettend hard. Het maakt niet uit of het nu LeBron James of iemand anders is, dit kan ik niet zo laten. De trainer, de voorzitter en de club weten waarmee ze bezig zijn. Daarom ben ik echt boos dat hij dit gezegd heeft.”

Ook sterspeler Porzingis begreep niet goed wat LeBron bezielde. “Ik weet niet waarom hij dit zei”, aldus de Let. “Het enige wat ik kan zeggen, is dat wij van Frank houden. We zijn allemaal erg gelukkig met hem. Hij speelt geweldig en doet zijn job zoals we dat van hem verwachten. Ik zou Frank voor niemand willen ruilen, zo simpel is het.”

Ntilikina deed wat later ook zelf zijn duit in het zakje. “In het leven mogen mensen denken wat ze willen”, aldus de man die geboren werd in Elsene na de training van de Knicks. “Maar dat zal ons of mij niet beïnvloeden. Wat er ook gezegd wordt of de mensen denken, ik en mijn team zijn gewoon gefocust op wat we elke dag moeten doen om beter te worden. We gaan tegen de Cavs spelen zoals we altijd spelen. Dit is een wedstrijd zoals een andere.”

Op Twitter werd trouwens ook snel de vergelijking gemaakt tussen Ntilikina en Cavaliers-point guard Derrick Rose, die vorig seizoen nog bij de Knicks speelde. De Belgische Fransman wint duidelijk...

Corrigeer

Uitslagen & standen