Betrokkenen kregen duizenden dollars zwijggeld

Het duistere geheim van de internationale coalitie: konvooi met beruchte ISIS-leden mocht na stiekeme deal Raqqa verlaten

Het duistere geheim van de internationale coalitie: konvooi met beruchte ISIS-leden mocht na stiekeme deal Raqqa verlaten

(archiefbeeld) Foto: AP

Ongeveer 250 ISIS-strijders, onder wie enkele van de meest beruchte leden, en ruim 3.500 van hun familieleden, hebben de Syrische stad Raqqa kunnen verlaten dankzij een geheime deal met de door de VS geleide internationale coalitie tegen ISIS. Dat heeft de BBC ontdekt en werd intussen ook toegegeven door een woordvoerder van de coalitie.

Vrachtwagenchauffeur Abu Fawzi dacht dat het een routineklus zou worden. Hij is dan ook al wat gewoon: al jaren rijdt hij met zijn achttienwieler rond in het noorden van Syrië, sinds de machtsovername van terreurorganisatie Islamitische Staat (ISIS) het gevaarlijkste gebied in het land. Gebombardeerde bruggen, diep woestijnzand, tot de tanden gewapende regeringstroepen en ISIS-strijders: niets weerhield er hem de voorbije maanden en jaren van om zijn vracht af te leveren.

Maar deze keer was het zijn vracht die dodelijk was.

De Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF), die samen met de internationale coalitie tegen ISIS strijden, hadden hem gevraagd of hij een konvooi wilde leiden dat honderden families zou verhuizen naar een noordelijker gelegen kamp. Een taakje dat maximaal zes uur van zijn tijd zou kosten. Althans, dat hadden ze hem toch gezegd.

Het duistere geheim van de internationale coalitie: konvooi met beruchte ISIS-leden mocht na stiekeme deal Raqqa verlaten
De route van het konvooi.

Duizenden dollars zwijggeld

Als hij en zijn collega-bestuurders op 12 oktober op het verzamelpunt arriveerden, merkten ze echter dat er tegen hen gelogen was. In plaats van zes uur, zou de tocht drie dagen door onherbergzaam gebied omvatten en moesten ze een “dodelijke vracht” vervoeren: honderden ISIS-strijders, hun families en tonnen wapens en munitie. De chauffeurs zouden wel duizenden dollars betaald krijgen. Op één voorwaarde: het transport moest strikt geheim blijven. De dollars dienden als zwijggeld.

IN BEELD. Ruïnes, wrakken en niet ontplofte bommen: dit blijft er over van Raqqa na de maandenlange belegering

De deal werd gesloten door lokale gezaghebbers. Het idee erachter was om levens te redden, om het vechten te stoppen in Raqqa, een stad die na vier maanden belegering grotendeels verwoest was. Maar het was ook dankzij de deal dat 250 ISIS-strijders - onder wie enkele beruchte leden van de terreurorganisatie - en meer dan 3.500 van hun familieleden de stad wisten te ontvluchten. Ondertussen zijn ze verspreid over heel Syrië, sommigen onder hen raakten zelfs tot in Turkije, zo meldt de BBC.

Zowel de door de Verenigde Staten geleide internationale coalitie als de SDF ontkenden op het moment van de feiten dat ze ook maar iets met de deal te maken hadden. Daar is nu verandering in gekomen. Ondanks het betaalde zwijggeld is de BBC erin geslaagd om te praten met tientallen mensen die ofwel getuige waren van het konvooi, er zelf aan deelnamen ofwel mee onderhandelden met de deal. Toen de Britse openbare omroep de coalitie met de gesprekken confronteerde, konden ze dus niet anders dan bekennen.

“Kern van onze strategie”

“We wilden eigenlijk niet dat er ook maar iemand zou vertrekken”, zegt kolonel Ryan Dillon, woordvoerder van de internationale coalitie. “Maar de deal gaat terug tot de kern van onze strategie. We willen de lokale functionarissen zo veel mogelijk beslissingen laten maken. Uiteindelijk gaat het om de Syriërs. Het zijn zij die vechten, het zijn zij die sterven. Dan is het ook maar eerlijk dat zij de beslissingen mogen nemen. Maar ja, er was ook altijd een westerse officier aanwezig tijdens de onderhandelingen. We waren dus op de hoogte.”

Het konvooi - of toch minstens een deel ervan - zou richting Al-Bu Kamal gereden zijn. Die stad werd de voorbije dagen door ISIS heroverd op de troepen van het Syrische regime.

Corrigeer

NIET TE MISSEN

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees