De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron

Joel Embiid en Ben Simmons tegen de Cavs van LeBron James (achteraan links). Foto: Photo News

Het is nog enkele maanden wachten op de play-offs in de NBA, maar het gaat er alweer spannend en heftig aan toe in de beste basketbalcompetitie ter wereld. LeBron James spant zeker in de Eastern Conference nog steeds de kroon, maar zijn rijk gaat ooit eens eindigen. In dat geval staan er, onder andere, vijf internationale vervangers klaar.

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron
Foto: AP

“The Greek Freak”

De bekendste en “most ready” van ze allemaal is Giannis Antetokounmpo (23). De Griekse forward (of beter: basketter zonder positie) van de Milwaukee Bucks heeft zich dit seizoen ontpopt tot één van de grootste MVP-kandidaten met een allesomvattend arsenaal aan talenten. Antetokounmpo is bezig aan zijn vierde jaar in de NBA en is na 21 wedstrijden goed voor gemiddeld 30 punten, 10 rebounds, bijna 5 assists, bijna 2 steals én bijna 2 blocks.

Hij bezit de lengte van een center, de wendbaarheid van een forward en het inzicht van een spelverdeler, een veelzijdigheid die hem uniek maakt. Zo werd hij vorig seizoen de eerste speler in de NBA-geschiedenis die in de top 20 eindigde qua punten, rebounds, assists, steals én blocks. De concurrentie vreest de dag dat hij ook nog een betrouwbaar shot toevoegt aan zijn repertoire, iets dat hem nu er nog van weerhoudt om nóg meer te domineren.

LEES OOK (N+): Vijf jaar geleden nog een statenloze verschoppeling, nu de nieuwste superster in de NBA: The Greek Freak

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron
Foto: Photo News

“The Fresh Prince”

Over naar Philadelphia. De Rookie of the Year van dit seizoen is eigenlijk al bekend. Ben Simmons (21) miste de volledige campagne 2016-2017 door een blessure, nadat hij als eerste werd gekozen in de draft. De linkshandige Australiër van Phildadelphia is echter een nachtmerrie voor elke tegenstander en lijkt qua statistieken enorm op de jonge LeBron James: 18 punten, 9 rebounds, 7 assists. James zat in zijn eerste seizoen aan 21-5-6 maar met een slechter schotpercentage (51 tegen 42 procent).

Simmons, beter bekend als “The Fresh Prince”, is net als James en Antetokounmpo een spelmaker in het lichaam van een winger. De Australiër is liefst 2m08 groot, dat is vijf centimeter langer dan LeBron en drie centimeter kleiner dan Giannis. Simmons is minder een atletische god dan die twee maar maakt dat goed met “old school moves” waarvan “The King” en “The Greek Freak” alleen maar kunnen dromen. Nu nog een consistent schot kweken en de prins van de Sixers wordt een koning...

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron
Foto: Photo News

“The Process”

Over de Sixers gesproken. Het team uit Philadelphia beschikt naast Simmons nog over een tweede potentiële NBA-superster. Joel Embiid (23) werd als derde gekozen in de draft van 2014 maar speelde door een reeks blessures geen enkele wedstrijd in de volgende twee seizoenen. Ook vorig jaar kwam de Kameroense center tot amper 31 van de 82 wedstrijden voor de Sixers. “Thrust the process” was zijn boodschap aan de fans van de club die jaar na jaar véél wedstrijden verloor.

Dit seizoen lijkt Embiid eindelijk weer zorgenvrij te kunnen ballen. Met gemiddeld 23 punten, 11 rebounds, 3 assists en bijna 2 blocks zijn er maar weinig grote mannen die veelzijdiger zijn. Embiid is bovendien een fenomeen en enorm populair. Zo houdt hij van “trash talk” tijdens wedstrijden, waarvan onder andere superster Kevin Durant het doelwit was dit jaar. En hij is een echte hit op sociale media, waarbij zijn tweets regelmatig de media halen in Amerika.

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron
Foto: Photo News

“Godzingis”

Aaaaaaah de New York Knickerbockers. Het is al van 2000 geleden dat een van de rijkste teams in de NBA nog eens voorbij de tweede ronde in de play-offs geraakte. Het is bovendien alweer vier jaar geleden dat de Knicks die play-offs überhaupt haalden. Carmelo Anthony werd afgelopen zomer van de hand gedaan en dus is er een nieuwe leider: Kristaps Porzingis (22). De Letse reus die beschimpt werd tijdens de draft door fans van New York maar nu op handen gedragen wordt in Madison Square Garden.

Als je op zo’n jonge leeftijd al vijf bijnamen hebt, zit het meestal wel goed: Zinger, KP6, Unicorn, Godzingis en Porzingod. Porzingis is alles wat je verwacht van een moderne “big man”: lang maar atletisch, veelzijdig en naast degelijke moves rond de korf ook een goed schot. De Let zit gemiddeld aan 26 punten, 7 rebounds en twee blocks, plus hij raakte 40 procent van zijn driepunters. Wat een wapen voor de Knicks, die eindelijk weer eens aanspraak maken op de play-offs. Dirk Nowitzki 2.0?

De toekomst van de NBA is niet langer Amerikaans gekleurd: deze vijf toppers in wording azen op de troon van LeBron
Foto: AP

“The Finnisher”

Toegegeven, dit is een gok. In vergelijking met de vorige vier toppers in wording heeft Lauri Markkanen (20) nog véél te leren. Maar de Chicago Bulls hopen met de Finse center een even groot talent als Kristaps Porzingis in huis te hebben gehaald met de zevende pick in de voorbije draft. Al lijkt Markkanen niet zo atletisch als zijn Letse concullega en daarom een minder unieke speler.

Toch is Markkanen zowat het enige lichtpunt in een anders donker seizoen voor de Bulls. Hij schiet tot nu toe gemiddeld bijna 15 punten door de ring, en plukt per wedstrijd 8 rebounds. Uitstekende cijfers voor een eerstejaars. Al kan zijn schotpercentage (39 procent) nog beter, maar ook Markkanen is een gevaar van achter de driepuntlijn. Door zijn lengte (2m13) is zijn schot nauwelijks te blokken.

Ook in de Western Conference lopen er enkel sterke niet-Amerikaanse spelers rond. Zoals center Nikola “The Joker” Jokic (Serviër) bij de Denver Nuggets, center Rudy Gobert (Frankrijk) bij de Utah Jazz, en shooting guard Andrew Wiggins (Canada) bij de Minnesota Timberwolves.

Corrigeer

Uitslagen & standen