‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert

‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert

Foto: AFP

Afgelopen zondag was hij weer de allerbeste van het pak, maar dat is al lang geen verrassing meer. Ronnie O’Sullivan kroonde zich na een weinig spannende finale tot winnaar van de UK Championship, éen van de drie grootste toernooien in de snookerwereld. Exact 25 jaar na zijn debuut is ‘The Rocket’ beter dan ooit.

Shaun ‘The Magician’ Murphy kon vier spelletjes aanklampen bij O’Sullivan maar toen vond de Engelsman het genoeg geweest. O’Sullivan won daarna zes op zeven frames en won de finale uiteindelijk vrij makkelijk met 10-5.

De intussen 42-jarige Engelsman won de UK Championship eerder al in 1993, 1997, 2001, 2007 en 2014. Met zijn zesde zege evenaarde hij het record van zijn landgenoot Steve Davis. Het was voor O’Sullivan ook de achttiende titel in de Triple Crown (WK, UK en Masters) en daarmee deed hij even goed als de Schot Stephen Hendry. Wat het aantal rankingtitels betreft is Hendry de enige die nog beter doet dan O’Sullivan. Hendry won er van 1997 tot 2005 36, O’Sullivan zit nu aan 31. Dit seizoen won hij ook al het English Open en het Shanghai Masters.

‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert
Foto: Photo News

“Niet zoveel veranderd”

“Ik heb een fantastische tijd achter de rug en het is geweldig dat ik nu die records evenaar”, zei O’Sullivan, die amper 17 was toen hij zijn naam als jongste rankingwinnaar in de geschiedenis een eerste keer op de erelijst zette. In 1993 dus met een zege in de UK Championship. “Ik ben niet zoveel veranderd. Ik speel nog altijd aanvallend snooker en speel nog altijd met plezier. Niet te geloven dat ik na al die jaren nog op zo’n hoog niveau speel.”

“Ik kan me ook niet voorstellen dat ik dat niveau nooit haal in deze sport, en dat ik de leeftijd van 60 haal en denk dat ik de 100 niet kan halen. Leeftijd is maar een getal, waarom zou je op die leeftijd geen vijf of tien centuries kunnen potten? Of ik plannen heb voor mijn pensioen? Nee, nog niet”, stelde ‘The Rocket’.

‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert
Foto: EPA

Geniale clown

Wie het snooker een beetje volgt, weet dat die laatste quotes typisch O’Sullivan zijn. Altijd wat dollen in interviews en met de media in zijn geheel. De Engelsman is niet alleen een genie met een cue in zijn handen, hij is ook een man die het allemaal niet zo serieus neemt. Een clown in de positieve betekenis, ook al leverde hem dat talloze boetes op in zijn carrière.

Daarvan zijn er bijna ontelbare voorbeelden te vinden maar het beste is er eentje van amper één maand geleden. O’Sullivan is een fervente loper maar had zijn enkel verstuikt bij een van zijn trainingstochten. Daardoor kon hij op de China Open niet zijn normale schoenen dragen en opteerde hij voor zwarte sneakers, om de traditionele snookerbond niet tegen de borst te stuiten. Hij kreeg eerder al onder zijn voeten voor het dragen van gekleurde sneakers op de English Open.

Dat was echter onvoldoende voor de snookerbond en de ster van de sport riskeerde de uitsluiting van het rankingtoernooi. Hij moest namelijk aantonen dat er echt wat aan de hand was met zijn voet en daardoor dus echt niet met de normale schoenen kon aantreden. Het zorgde voor heel wat frustraties bij O’Sullivan, die de snookerbond dan maar in zijn hemd zette met onderstaande “naughty boy”-video.

Started from the bottom...

“Ik zal nooit een robotachtige speler zijn”, zei O’Sullivan tijdens de UK Championship, waarmee hij doelt op snookerspelers die vaak gaan voor de veiligste optie in plaats van meer risico in hun spel te leggen. “Mark Williams is ook een type speler zoals ik, net als Judd Trump, Luca Brecel en Mark Selby. Al maken die robotten waarschijnlijk wel minder fouten en zijn ze dus wat efficiënter.”

Dat O’Sullivan een hekel heeft aan tragere spelers, werd duidelijk in een wedstrijd op het WK in 2005 tegen Peter Ebdon. ‘The Rocket’ lachte zijn tegenstander toen gewoon uit nadat die bijna zes minuten deed om een score van 12 te behalen. Langer dan de beruchte maximumscore van 147 die O’Sullivan op de tabellen zette tijdens het WK in 1997, met 5’20” nog steeds de snelste ooit.

Maar ondanks een voorsprong van 8-2 ging O’Sullivan er toen roemloos uit tegen Ebdon. ‘The Rocket’ kon de mentale kracht niet opbrengen en werd een vat vol frustraties in zijn zetel. En daar knelde jarenlang het schoentje bij de Engelsman. Zijn talent is ongezien (hij is zelfs tweehandig) en in vele wedstrijden genoeg om het verschil te maken, maar snooker is ook een mentale sport. Je moet overweg kunnen met tegenslagen en daar had O’Sullivan lange tijd problemen mee.

Een overzicht:

1994: dreigt met pensioen op zijn 18e na het winnen van zijn eerste rankingtoernooi

1998: een depressie weerhoudt hem ervan om deel te nemen aan de UK Championship

1998: test positief op het gebruik van cannabis (zou deze drug lange tijd blijven gebruiken tijdens zijn carrière, maar nooit nog eens tegen de lamp lopen)

2000: moet behandeld worden voor een depressie en drugproblemen in een instelling

2005: kraakt onder het lange wachten op het WK in een wedstrijd tegen Peter Ebdon

2005: geeft frame weg met achterstand van 29 punten en nog 51 op de tafel tijdens wedstrijd tegen Mark King, gaat later in de wedstrijd met handdoek over zijn hoofd op zijn stoel zitten

2006: verliest halve finale van het WK tegen Ryan Day na problemen met zijn cue, schenkt die cue daarna weg aan jonge fan en deelt mee dat hij mogelijk met pensioen gaat

2006: is zo gefrustreerd met zijn spel dat hij in het zesde frame tegen Stephen Hendry er de brui aangeeft op de UK Championship, spreekt opnieuw over pensioenplannen

2008: wint zijn derde wereldtitel en spreekt achteraf opnieuw over stoppen

2008: verliest verrassend in de tweede ronde van de UK Championship nadat hij een frame weggeeft bij een achterstand van slechts 23-0 en zegt: “Het leek alsof ik mijn hoofd kwijt was.”

2012: bereikt pas zijn eerste finale van een rankingtoernooi in twee jaar en ligt er bijna uit in de eerste ronde van de German Masters, wint uiteindelijk wel en mag alsnog naar het WK

2012: wint zijn vierde wereldtitel maar besluit dan om er zes maanden mee te kappen

2013: mist een boel toernooien door een contractdispuut met de snookerbond maar wint uiteindelijk wel zijn vijfde wereldtitel, kan nadien geen duidelijkheid geven over zijn plannen

‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert
Foto: AFP

De piek

O’Sullivan speelt ondanks zijn mentale problemen en veelvoudige plannen om te stoppen dus nog steeds en hij lijkt beter dan ooit tevoren. Het is überhaupt moeilijk om aan te nemen dat dit kan. Hoe vaak hebben commentators niet gezegd dat O’Sullivan “het best snooker van zijn carrière” speelde? Zijn vormpiek heeft echter weinig te maken met zijn talent, maar dus wel met zijn mentale weerbaarheid.

Dat hij na zijn zesde UK Championship zei dat hij tevreden was met zijn hoog niveau en nog wel een tijdje ziet spelen, is ongezien. O’Sullivan is een perfectionist en zocht altijd weer naar dat extra stapje voorwaarts. Tot depressies toe dus… “Het had vooral te maken met angst”, vertelde O’Sullivan onlangs. “Als de stress overnam in de aanloop naar een groot toernooi, veranderde mijn gedrag.”

Die periode is nu verleden tijd door een aantal factoren. Hij werk al even met een mental coach, die hem leerde omgaan met die stress en paniek. “Ik leerde wat een slechte dag was, en dat het leven nog niet zo slecht is.” Daarnaast vond hij zijn rust in lopen, werd hij vader van drie kinderen (Taylor-Ann, Lily en Ronnie Junior) en zag zijn eigen vader in 2010 na 18 jaar vrijkomen uit de gevangenis.

“Hij was altijd mijn grootste fan”, aldus O’Sullivan, die zijn vader dus voor lange tijd verloor in het jaar dat hij zijn debuut maakte als professionele snookerspeler (1992). O’Sullivan senior had bij een gevecht in een nachtclub een man vermoord met een mes. “Van mijn 16e tot mijn 35e was ik echt slecht en ongelukkig. Ik kon niets, alleen maar snookeren.”

‘The Rocket’ vliegt als nooit tevoren: waarom Ronnie O’Sullivan pas na 25 jaar zijn piek bereikt en de snookerwereld bibbert
Foto: IMAGEGLOBE

“Hij gaat al mijn records breken”

Nu O’Sullivan mentale rust heeft gevonden, lijkt hij op weg om ook op papier de allerbeste te worden. Die eer is nu nog weggelegd voor Stephen Hendry, die in zijn illustere carrière 36 rankingtitels en zeven wereldtitels won. O’Sullivan zit aan 31 rankingtitels en vijf wereldtitels.

“Enkele maanden geleden zat hij nog maar aan 28 rankingtitels, dus je ziet hoe snel het kan gaan als hij in vorm is”, aldus Hendry. “Als ik eerlijk ben, moet ik toegeven dat ik al aanvaard heb dat ik mijn record ga kwijtspelen. Het is gewoon onvermijdbaar door de manier waarop hij nu speelt. Hij kan makkelijk de kaap van de veertig rankingtitels halen. Al denk ik dat mijn zeven wereldtitels overeind blijven.”

Ook generatiegenoot John Higgins is lyrisch over ‘The Rocket’. “Hij is gewoon van een andere planeet”, aldus de Schot die vier keer het WK won. “Ik wist al op mijn vijftiende dat hij de beste ter wereld ging worden. Hij heeft gewoon iets speciaal en nu is hij een complete speler geworden. Hij is nog moeilijker om te bekampen.”

Corrigeer