François Peeters had kunnen meewerken aan ontwikkeling grafeen, de sterkste stof ter wereld

Antwerpse prof mist Nobelprijs wegens 'geen tijd'

ANTWERPEN - 'François, ik ben bezig met het meest fantastische project ooit. Zin om mee te doen?' Dat vroeg André Geim (51), professor in de fysica, in 2004 aan zijn Antwerpse collega François Peeters. Die weigerde wegens 'geen tijd' want hij was net departementshoofd geworden. Geim heeft nu de Nobelprijs gewonnen met grafeen, de sterkste stof ter wereld.

'Spijt? Natuurlijk heb ik spijt', zegt professor François Peeters van de Universiteit Antwerpen (UA). 'Ik heb spijt omdat het interessant was geweest om eraan mee te werken, niet omdat ik zogezegd de Nobelprijs misloop. Want het is helemaal niet zeker dat ik de eer gehad zou hebben om samen met de bekroonde wetenschappers de Nobelprijs te winnen. Zij hebben de ontdekking gedaan, mijn taak zou veeleer de theoretische, verklarende kant geweest zijn.'

Peeters had al enkele keren samengewerkt met André Geim, een van oorsprong Russische fysicus die aan de universiteit van Nijmegen aan baanbrekende materialen werkte. 'En van zijn medewerker, Konstantin Novoselov, met wie hij de prijs deelt, heb ik het doctoraat geëvalueerd. Maar toen André mij vroeg of ik wilde meewerken aan wat hij het meest fantastische project ooit noemde, was ik net departementsvoorzitter geworden. Ik had er echt geen tijd voor, want in zo'n project moet je echt wel tijd steken. Professoren hebben drie keer meer administratief werk dan vroeger, waardoor we minder tijd hebben voor onderzoek.'

Niet dat Peeters niet onmiddellijk doorhad dat grafeen veel toekomst bood. 'Het is het dunste materiaal ter wereld en toch 200 keer sterker dan staal. En bovendien is het geleidend. Ik schat dat ze het binnen twee à drie jaar wereldwijd gebruiken voor zonnecellen en flatscreen-tv's. Want daarvoor heb je doorzichtige, geleidende materialen nodig, terwijl de huidige stof - indium - bijna uitgeput is.'

Nep-Nobelprijs

De Nobelprijs is overigens niet de eerste erkenning voor Geim. In 2000 kreeg hij de Ig Nobelprijs, de absolute tegenhanger die nutteloze uitvindingen beloont. 'Misschien kan ik daarom zo goed met Geim opschieten: hij is altijd te vinden voor een grapje', zegt Peeters. 'Hij had een manier ontdekt om levende wezens te laten zweven door er een magneet bij te houden. Hij had het bewezen met een kleine kikker, maar hij kreeg zelfs een brief van een sekteleider die vroeg om hem te laten zweven. Helaas, daarvoor heb je enkele kerncentrales energie nodig, dus is hij er toch maar niet op ingegaan.'

En waar wint Peeters zijn Nobelprijs mee? 'Oei, dat is wat te hoog gegrepen. (lacht) We verrichten goed werk op grafeen en supergeleiders, maar een Nobelprijs is nog veel stappen verder. Je moet een product niet alleen stabiel maken, je moet ook kunnen aantonen dat het zijn nut kan hebben. Dat is een moeilijke combinatie.'

IN HET NIEUWS

Meest Gelezen

ENKEL VOOR ABONNEES

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees