West-Vlaming Frédéric Vervisch (21) op weg naar test in de Formule 1

In drie jaar van flop naar top

Frédéric Vervisch presteert momenteel sterk in het Aziatische F3-kampioenschap.rr

Frédéric Vervisch presteert momenteel sterk in het Aziatische F3-kampioenschap.rr

Frédéric Vervisch wil de volgende Belg in de Formule 1 worden. De 21-jarige Kortrijkzaan is goed op weg om die droom nog dit jaar te realiseren. Als hij de leiding in het Aziatisch F3-kampioenschap behoudt, krijgt hij immers een test in een wagen van het Force India F1-team cadeau.



Mei 2005. Frédéric Vervisch, pas achttien en met niet eens tien autoraces gereden, rijdt in het voorprogramma van de GP van Monaco. Het wordt een flop. Na amper twee ronden mag hij zijn wagen parkeren. 'Dat hele seizoen met de Formule Renault 3.5 was te hoog gegrepen', geeft Vervisch nu toe. 'Maar ja, mijn sponsor wou absoluut een race in Monaco rijden en dat kampioenschap was de enige mogelijkheid.'

Diezelfde sponsor, Kizz-Me, zou Vervisch ook inwijden in de louche kant van de autosport. 'Die man heeft bijna niets betaald en liet mij voor de schulden opdraaien. Dat heeft me bijna in onoverkomelijke problemen gebracht.' Vervisch hoeft zich niet te schamen: een jaar later werden ook François Duval en rallywereldkampioen Sébastien Loeb door dezelfde man in de luren gelegd.



Gouden kans

Maar waar die twee tenoren zich dankzij hun ervaring snel van die tegenvaller konden herstellen, was voor Vervisch het licht bijna onmiddellijk en definitief uit. 'Al tijdens mijn kartingjaren heb ik alles zelf proberen te doen', legt hij uit. 'In de autosport is dat onmogelijk, daar word je snel geconfronteerd met je beperkingen.'

Vervisch zette een stap terug en hield het hoofd boven water met een bescheiden seizoen in de Formule Renault 2.0, om dan vorig jaar een kleine doorbraak te forceren: vice-kampioen in de Duitse F3.

'Het is altijd leuk om iets met kampioen op je visitekaartje te kunnen zetten', glimlacht Vervisch. 'Mijn vooruitgang heb ik aan enkele mensen te danken. Er was mijn ingenieur van JB Motorsport, die me heel wat technische aspecten onder de knie deed krijgen, en ik werk ook al een tijdje samen met een sportpsycholoog.'

Allemaal goed en wel, maar F3 is nog lichtjaren verwijderd van de Formule 1, de droom van iedere jonge racer. Tenzij je een gouden kans krijgt aangeboden, zoals Vervisch.

'Team Goddard (een renstal gebaseerd op de Filippijnen, red.) vroeg me of ik deze winter het Aziatische F3-kampioenschap wou rijden', vertelt Vervisch. 'Tuurlijk wel. Het is altijd beter te racen dan te testen en bovendien krijgt de kampioen een test met de F1 van Force India. Bij het bekijken van de concurrentie dacht ik: dat ga ik hier op mijn één been winnen. Dat had ik dus niet mogen doen.'

Diskwalificatie

Omdat Vervisch zich inderdaad de sterkste toonde en de helft van de races won, wekte hij bij de Filippijnse organisatie van het kampioenschap blijkbaar wat wrevel. Misschien hadden ze het moeilijk met het feit dat een Europeaan met hun prestigieuze prijs leek te gaan lopen, want het duurde niet lang vooraleer Vervisch het slachtoffer werd van enkele controversiële beslissingen.

'In de voorlaatste race werd ik gediskwalificeerd omdat ik zogezegd in de verkeerde richting had gereden. Terwijl ik enkel op de startgrid een paar centimeter was teruggerold om mijn plaats in te nemen. Mijn beroep tegen die straf wordt volgende week behandeld, na de meeting van dit weekend. Ik wil mijn gelijk halen, desnoods sleep ik ze voor het Hof van Beroep van de FIA.'

Ondanks die extrasportieve beslommeringen leidt Vervisch nog steeds in de tussenstand en is hij dus goed op weg om die Force India-wagen uit te proberen. Een wereldkans, slechts twee landgenoten konden de voorbije vijf jaar hetzelfde doen: Bas Leinders en Jeffrey Van Hooydonk.

'Als ik die test win, ga ik ervan genieten', stelt Vervisch. 'Maar ik zal niet vergeten verder te denken. Misschien krijg ik zo nieuwe contacten, mensen die me kunnen helpen om aan een vast F1-zitje te geraken.'

Vervisch heeft zijn parcours al helemaal uitgestippeld. 'Ik zou dit seizoen terecht kunnen bij het Spaanse F3-team van Alfonso de Orléans (een Spaanse baron, ex-Dakardeelnemer en gek van autosport, red.). Mocht ik sterk presteren in dat kampioenschap, dan is er in 2009 misschien wel een plaatsje voor mij in zijn GP2-team.'

Om dan opnieuw in het voorprogramma van de Grand Prix Formule 1 te rijden, zonder louche sponsors en met de juiste voorbereiding.