Karel Laga veroverde al vijf medailles op de Special Olympics

Karel Laga: ‘Op de Spelen vecht je voor je land: afgaan is dan geen optie’

Karel Laga hield aan zijn deelnames vijf medailles en enkele gadgets over.

Karel Laga hield aan zijn deelnames vijf medailles en enkele gadgets over.

Op 27 juli starten de Olympische Spelen in Londen, de vierjaarlijkse hoogmis van de sport. Zij die ooit deelnamen, weten wat dat betekent. Karel Laga nam twee maal deel aan de Special Olympics, meteen het hoogtepunt van zijn wielercarrière.

Net zoals je Paralympische Spelen hebt voor mensen met een fysieke beperking, zijn er de Special Olympics voor atleten met een verstandelijke beperking. Ook voor hen zijn de Spelen hét hoogtepunt uit hun sportcarrière. Wielrenner Karel Laga (22) uit Roeselare nam deel aan de Special Olympics in China in 2007, waar hij drie zilveren medailles behaalde, én aan de Special Olympics vorig jaar in Griekenland. Daar veroverde hij twee bronzen plakken.

De medailles liggen intussen echter opgeborgen op zolder. Want het wielrennen is verleden tijd, ook al is Karel regerend Belgisch kampioen. Deze zomer behaalde hij nog zijn achtste titel. En dat terwijl hij eigenlijk al gestopt was met hard te trainen. De combinatie met zijn werk werd hem te zwaar.

‘Ik won de wedstrijd haast per ongeluk’, zegt Karel. ‘Maar nu ben ik definitief gestopt, al is de goesting er nog wel.’

‘Ik wil nog steeds koersen, maar enkel als ik er volledig kan voor gaan. Dat is nu niet meer mogelijk en ik wil geen half werk afleveren. Op de Spelen vertegenwoordig je je land en dan wil je niet afgaan.’

‘De volgende Spelen waar ik zou aan kunnen deelnemen, zijn die van Rio de Janeiro in Brazilië, maar ik weet nog niet of ik dat zal doen.’

Politie-escorte

‘Ik denk er graag aan terug’, zegt Karel over zijn olympische avonturen. ‘De Spelen zijn het mooiste evenement dat je als sporter kan meemaken, een hele belevenis. De organisatie is immens groot en alles is tot in de puntjes geregeld. Plus: je leert atleten uit de hele wereld kennen.’

Karel vertelt hoe hij in China dag en nacht begeleid werd door een chaperon. ‘Enkel met een afleidingsmanoeuvre konden we de begeleider afschudden en op eigen houtje Shanghai verkennen.’

‘Zelfs naar de wedstrijd konden we niet zomaar vertrekken. Een politie-escorte bracht ons tot bij de start.’

Verliezen geen drama

‘Deelnemen is belangrijk dan winnen’, zo klinkt de olympische leuze, maar de meeste sporters denken daar anders over. Karel houdt de kerk in het midden: ‘Verliezen is niet leuk, maar ook geen drama’, klinkt het. ‘Ik kan me er bij neerleggen als anderen beter zijn.’

Met veel aandacht zal de veelvoudige medaillewinnaar de Olympische Spelen van deze zomer in Londen volgen. Niet ter plaatse, maar wel op de bank, aan de televisie gekluisterd. De Britten hopen voor eigen volk goed te scoren, niet in het minst in het wielrennen. ‘Volgens mij wordt inderdaad een Brit Olympisch kampioen wielrennen. Niet de snelle sprinter Mark Cavendish, daar is het parcours te lastig voor, maar wel Christopher Froome’, tipt Karel.