Christoph Henkel, CEO van AS Eupen, over de aanpak van de Qatarese geldschieter Aspire

‘Eupen wordt niet het nieuwe Beveren'

Het heet nog wel AS Eupen, maar de tweedeklasser is helemaal in handen van de Aspire Academy, het sportontwikkelingsprogramma van Qatar. Aspire zoekt vooral in Afrika jong voetbaltalent. Eupen fungeert als de ultieme fase in de opleiding van de jonge Afrikaanse voetballers tot volwaardige profs. Dat doet denken aan het Ivoriaanse Beveren van Jean-Marc Guillou, maar Christoph Henkel, de CEO van ASEupen, is formeel: ‘Eupen wordt niet het nieuwe Beveren.'

Christoph Henkel (48) was in een vorig leven hoofd jeugdopleiding bij 1.FCKöln. Een serieuze job. En die ruilt hij in voor ASEupen? Dezelfde vaststelling geldt voor het sportieve management: overgekwalificeerd voor de Bel-gische tweede klasse. Duidelijk, hier schuilt een ambitieuzer project achter dan de Belgische tweede, zelfs eerste klasse. Binnen het Eupense organogram draagt Henkel de titel van Geschäftsführer. Bedrijfsleider van, ja, van welk bedrijf eigenlijk?

Hoe ziet de eigendomsstructuur van het nieuwe ASEupen er uit, Herr Henckel?

‘We zitten nog in de omschakeling. Er wordt een nieuw bedrijf opgericht dat de voetbalactiviteiten van ASEupen zal besturen. ASEupen, de club, blijft gewoon bestaan. Voor de start van de competitie moet dat rond zijn. De naam en de vorm van het nieuwe bedrijf zullen we u te gepasten tijde meedelen (het wordt een NV, nvdr.). Ik kan wel zeggen dat het zeker niet Aspire zal heten, maar de aandelen zullen wel voor de volle honderd procent in handen zijn van Aspire.'

De volledige trainersstaf is Spaans. Waarom?

‘De coach werkt al een jaar voor Aspire. Hij heeft bewezen dat hij zowel met beloften als met profs kan omgaan. Op Aspire werken trainers van vele nationaliteiten, maar binnen het Afrika-project vormen Spanjaarden de meerderheid. De sportleider is ook Spaans en die heeft natuurlijk zijn netwerk. Plus, Spanje staat ook voor mooi voetbal.'

Er zijn al vijftien Afrikaanse Aspire-spelers neergestreken in Eupen. Komen er nog?

‘Neen. Dat is het maximum. Ze komen uit Kameroen, Senegal, Zuid-Afrika, Ghana en Nigeria. Ze zijn allemaal achttien jaar en zitten allemaal al vijf jaar bij Aspire. Dezelfde groep. Eupen is de laatste fase van hun ontwikkeling: de overgang naar de profs. Ze werken in een professionele omgeving, ze moeten aan professionele vereisten voldoen en ook professionele successen boeken.'

Twee jaar geleden waren we op de Aspire Academy en daar werd ons verteld dat de beste elementen zullen worden genaturaliseerd om voor Qatar te spelen?

‘Neen, ze blijven spelen voor hun nationale ploeg. Ik sluit niet uit dat sommigen in de Qatarese competitie terechtkomen. Maar bedoeling is dat ze in Europa blijven. Het doel is niet om hem op te leiden en voor Qatar te laten spelen. Bedoeling is dat ze voor hun land gaan spelen.'

Heeft Eupen geen sportief doel?

 

‘Promotie naar eerste klasse en daar een vaste waarde worden. Maar er kleeft geen deadline op.'

Het project doet ons, Belgen, denken aan het Beveren van Guillou. Niet zo'n aangename herinnering. Kent u Beveren?

‘Ik ken Beveren. Maar Eupen is anders. We zoeken niet overal ter wereld spelers, brengen die naar hier en proberen er dan een ploeg mee te maken. Eupen is deel van een jarenlange ketting. Het is ook een pak professioneler. Het sportconcept verschilt ook. Wij halen geen drie Nigerianen, twee Zweden, twee Ghanezen, stoppen hen niet in een ploeg met de bedoeling ze met winst te verkopen.'

Lees het volledige interview in Het Nieuwsblad van woensdag 18 juli