COMMENTAAR. De wedstrijd waarin Hazard mag ontploffen

Kroatië is met een negende plaats op de Fifa-ranking veruit het hoogst gerangschikte land in groep A. Die lijst zegt niet alles –Denemarken en Griekenland staan er zelfs voor het twaalfde gerangschikte Brazilië– maar de Kroaten hebben nog meer adelbrieven. In juni op het EK speelden ze drie wedstrijden: één keer winst tegen Ierland (3-1), één keer gelijk tegen Italië (1-1) en één keer verlies tegen Spanje (0-1). Vooral in de laatste wedstrijd tegen de latere Europees kampioen speelden de Kroaten sterk. Het resultaat had net zo goed omgekeerd kunnen zijn en dan was er van Spanje geen sprake meer op het EK.

Voor alle duidelijkheid: Kroatië is het sterkste land in groep A. Zij waren met deze kern op het EK, de Rode Duivels waren er met deze kern niet. Kroatië versloeg in de barrages Turkije met 0-3 nadat de Turken zich in de voorronde te sterk hadden getoond voor de Belgen. Die geblokte truitjes doen Kroaten boven zichzelf uitstijgen.

Het ligt niet in de aard van deze generatie Duivels om underdog te zijn maar over dit Kroatië zal het niet zomaar heenlopen. Wij pronken met spelers bij Manchester City, Chelsea, Arsenal, Bayern München en Atlético Madrid. De Kroaten spelen voor Real Madrid, Bayern München, Borussia Dortmund, Everton en nieuwe rijken zoals Shakhtar Donetsk en Dinamo Kiev.

Courtois moet opperbest zijn, de verdediging zal op zijn minst de puike prestatie van tegen Wales moeten herhalen. Hetzelfde geldt voor Witsel en Mertens. Defour heeft geen andere keuze dan zich tegenover Modric in de kijker spelen. Fellaini moet veel beter dan vrijdag. De diepe spits, wie het ook is, moet wegen en oorlog maken.

Dit is een wedstrijd waarin Eden Hazard mag en kan ontploffen. Het supertalent weigerde gisteren zijn 21jaar als excuus in te roepen voor zijn doordeweekse prestaties bij de Rode Duivels nadat hij bij Chelsea en Lille schitterde. Natuurlijk kan hij het gewicht van de Duivels niet op zijn schouders dragen. Het zou onheus zijn om dat te verwachten. Maar die ene briljante actie van hem kan deze wedstrijd, die wellicht over details zal gaan, beslissen. Meer hoeft echt niet.