Optelsom van details verklaart waarom man van vorig seizoen niet meekan met Nys en Albert

Kevin Pauwels verzweeg kniepijn voor Hamme-Zogge

Het loopt niet lekker voor Kevin Pauwels, maar coach Marc Herremans maakt zich voorlopig geen zorgen.

Het loopt niet lekker voor Kevin Pauwels, maar coach Marc Herremans maakt zich voorlopig geen zorgen.

Kevin Pauwels (Sunweb-Revor), vorig seizoen de beste veldrijder van de wereld, is momenteel geen partij voor Sven Nys en Niels Albert. In Hamme-Zogge werd hij op een snel parcours op zijn maat pas vijfde, weliswaar na pech en een stuurfout. ‘Kevin heeft een hele week last gehad van een ontstoken knie, maar hij verzweeg het omdat hij er zich niet achter wilde verschuilen’, onthult zijn coach Marc Herremans.

Toen Kevin Pauwels op 21 oktober de eerste Wereldbeker van het seizoen in Tabor won, leek er geen vuiltje aan de lucht voor de nummer één van de wereld van vorig seizoen. Maar een week later in Plzen had hij een eerste keer geen verhaal tegen Niels Albert. Sindsdien zag hij iedere cross Albert en Nys wegrijden en om de overwinning strijden.

Het zat Pauwels telkens niet mee, maar pech kiest vaak de zijde van de zwakkere. Vorige week in Zonhoven ging hij in de beruchte zandkuil onderuit, maar Pauwels gaf toe dat hij dan op zijn adem trapte. Wat is er aan de hand?

Een optelsom van een hele resem kleine factoren die samen een groot verschil maken, zo menen de mensen die dagelijks samenwerken met de stille kopman van Sunweb-Revor. Afgelopen weekend in Hamme-Zogge was zijn knie een van die factoren, iets waar hij zelf met geen woord over repte. Zijn coach Marc Herremans legt uit wat er aan de hand was. ‘Kevin heeft er zelf niet over gesproken omdat hij er als de dood voor is om uitvluchten te zoeken’, aldus ­Herremans. ‘Maar zijn knie is zeker een factor geweest. In Zonhoven is hij met zijn knie tegen zijn stuur gestoten en die is nadien beginnen ontsteken. Hij heeft een hele week geen kwaliteitsvolle training kunnen afwerken. Zaterdag, daags voor Hamme-Zogge, had hij er nog steeds last van. Iedereen haalde het links liggen van de Jaarmarktcross in Niel op zaterdag aan als reden voor zijn mindere presteren in Hamme-Zogge, maar dat is larie. Zijn knie speelde een rol, niet Niel.’

Marc Herremans blijft volhouden dat Kevin Pauwels op training niet of nauwelijks moet onderdoen voor vorig seizoen. ‘Zijn rondetijden en hartslagen zijn quasi identiek. Het verschil is hoogstens één procent, maar ik hoorde via Nys’ trainer Paul Van Den Bosch dat Nys sneller gaat dan vorig seizoen. Dat is voor mij de eerste verklaring: Nys en Albert zijn gewoon een stuk sterker. Bovendien liggen de parcoursen er zwaarder bij dan vorig seizoen, minder op maat van Kevin dus. Neem daarbij de pech die Kevin in ­iedere cross heeft gehad en je hebt meteen de verklaring waarom het een stuk minder is dan vorig seizoen. Dat de mountainbikezomer van Pauwels een rol zou spelen, is onzin. Het zijn vooral externe factoren. Natuurlijk gaat dat op den duur ook in het kopje spelen.’

Er ligt sowieso al meer druk op de schouders van Pauwels na zijn superseizoen. Bevestigen is altijd moeilijk. Al was het maar omdat de concurrentie anders tegen hem koerst. In Hamme-Zogge hield hij in de achtervolging gelijke tred met Nys, maar toen van der Haar en co. hem niet wilden aflossen, kraakte Pauwels mentaal.

De hoop op een kentering is altijd aanwezig. Zeker voor komend weekend, want vorig seizoen schreef Pauwels de zaterdagcross in Hasselt en de zondagcross in Asper-Gavere op zijn naam.

Stiller dan anders

Deze week trekt Pauwels met de ploeg voor een klimtraining naar de Ardennen. ‘Kevin blijft op training zijn drive behouden’, weet zijn verre neef, vriend en mecanicien Bart Risbourg. ‘Hij is misschien wat stiller dan anders, maar voor de rest merk ik geen verschil. Na de cross praten we vaker over iets anders, maar we houden vast aan ons ritueel: ontspannen in mijn infraroodsauna en wat bijpraten. Ik heb niet het gevoel dat die mindere periode aan Kevin vreet. Hij weet dat hij goed bezig is op training en dat het snel kan keren. Ik heb hem ook het voorbeeld aangehaald van Philippe Gilbert. Die heeft een rotseizoen beleefd, maar werd op het einde wereldkampioen.’