Spanjaard koerst weer na dopingschorsing

Valverde: 'Gilbert bekampen wordt een hele opgave'

De eerste etappe van de Tour Down Under zet vandaag een deel van het peloton officieel aan de start van het wegseizoen. Sommige renners moeten nog wennen aan een nieuwe ploeg of nieuwe maats. Voor Alejandro Valverde staat de teller helemaal op nul. De Spanjaard komt immers terug na dopingschorsing.

Ook al reed hij sedert de lente van 2010 geen wedstrijden meer, toch wordt Alejandro Valverde (31) als de favoriet voor de eindwinst nagewezen in de village van de Tour Down Under. De wat rossige Spanjaard klieft als een mes en loopt er monter bij. Een beetje schichtig weliswaar als een camera verschijnt, maar iedereen neemt aan dat het ondanks alles goed zit met zijn conditie.

Over de Operación Puerto die aan de basis lag van zijn schorsing, wil hij het niet meer hebben. 'Wat baat het? Ik weet dat ik me niks te verwijten heb, maar iedereen heeft zijn oordeel al lang klaar en zal dat niet meer veranderen. Wie me vroeger niet geloofde, zal dat ook nu niet doen. Vandaar dat ik me nu helemaal concentreer op mijn terugkeer in het peloton. Ik wil laten zien dat ik mijn sport nog altijd in de benen heb.'

Dat hij terugkeert naar zijn oude niveau, toen hij Luik-Bastenaken-Luik, de Vuelta en het eindklassement van de ProTour won, staat voor hem buiten kijf. 'Alleen weet ik niet wanneer het zal gebeuren, wanneer ik weer koersen kan winnen. Lukt dat niet direct hier in Australië, dan zal ik niet panikeren. Zelfs niet wanneer het succes ook daarna in Europa op zich laat wachten. Ondertussen kan ik aan mijn uithouding werken. Eigenlijk heb ik maar één zorg: zal ik op het einde van een lange koers nog over dezelfde finish beschikken al vroeger? De explosieve kracht om weg te snellen van de rest of althans toch om de betere sprinters af te schudden.'

Met grote ogen voor televisie

Een moordende versnelling zoals Philippe Gilbert dat vorig jaar bij herhaling uit de kuiten schudde dus. Valverde hoef je het niet te vertellen. Hij zat toen met grote ogen voor de televisie. 'Ik vond het soms beangstigend, hoe goed Gilbert toen was. Wanneer hij demarreerde, was het telkens van hasta luego - tot ziens - en zag de concurrentie hem pas terug op het podium. Als hij dit seizoen even sterk is, wordt het een hele opgave om hem te bekampen. En dat zal ik wel moeten, want we hebben het voor een deel op dezelfde wedstrijden begrepen.'

Hij zal het alleszins proberen, belooft hij. Zonder zich overvloedige stress op de schouders te halen. 'Het is veeleer een kwestie van ongeduld om me opnieuw uit te leven op de fiets. Ik snap nog altijd niet waarom ze me hebben geschorst, maar ik weet nu hoe mooi en groots de wielersport is en hoe ik ze heb gemist.'

Lees het volledige artikel in Het Nieuwsblad van 17 januari