Clijsters onderuit na beklijvende halve finale tegen Azarenka

Kim Clijsters is er niet in geslaagd om zich te plaatsen voor de finale op de Australian Open. Onze landgenote verloor in drie sets van Victoria Azarenka - de nummer drie van de wereld - met 6-4, 1-6 en 6-3. Clijsters won vorig jaar nog de titel in Melbourne. Voor Azarenka is het de eerste keer dat ze in de finale van een grandslamtoernooi staat.

In tegenstelling tot haar kwartfinale tegen Caroline Wozniacki ging Clijsters nu niet als een wervelwind van start. Bij 1-1 leverde ze meteen haar opslag in aan de Wit-Russische, die imponeerde met krachtige slagen. Clijsters kreeg in het volgende game zelf maar liefst vier breakpunten, maar Azarenka poeierde ze allemaal weg: 3-1.

De nummer drie van de wereld overstemde met haar luide gekreun het lawaai van de straaljagers die ter gelegenheid van de nationale Australische feestdag - Australia Day - over Melbourne raasden en ook op de court overpowerde Azarenka haar tegenstandster. Clijsters kon steeds haar eigen opslag wel winnen, maar bleef kansloos op de service van de taaie Azarenka. De Wit-Russische maakte weinig of geen fouten en speelde Clijsters met bij wijlen indrukwekkende slagen soms helemaal zoek. Bij 5-3 kreeg Azarenka op de opslag van Clijsters twee setballen, maar onze landgenote stond pal. Op haar eigen service was er echter geen kruid gewassen tegen de ijzersterke Azarenka: 6-4.

Blitsstart in tweede set

Clijsters besefte dat ze haar beste tennis nodig zou hebben om zich opnieuw in de match te kunnen knokken en krikte haar niveau in het begin van de twee set nog wat naar omhoog. Clijsters knalde over de court als in haar beste dagen en de Wit-Russische muur aan de overkant vertoonde stilaan barstjes. In een mum van tijd stond het 3-0 voor Clijsters: gebalde vuisten en een verbeten grimas op het gelaat van onze landgenote. Het Australische publiek in de Rod Laver Arena smulde en schaarde zich massaal achter hun 'Aussie Kim'.

De vertwijfeling sloeg toe bij Azarenka en Kim buitte haar ervaring maximaal uit. De service van de Wit-Russische bleef sputteren. Na een heerlijke game van bijna 10 minuten pakte Clijsters haar tweede break: 4-0.  De Limburgse liet haar opponente nog een game winnen, maar won overtuigend de tweede set met 6-1.

Kantelmoment in het begin van set drie

Azarenka wankelde ook in het eerste game van de derde set. Clijsters kreeg breakpunten, maar slaagde er niet in om ze te benutten. De nummer drie van de wereld putte er moed uit en ging vervolgens meteen via een love game door de service van Clijsters. Onze landgenote zorgde meteen voor de rebreak, maar gaf vervolgens opnieuw haar eigen opslaggame prijs. Clijsters sloeg de ene unforced error na de andere en plots stond het 4-1 voor Azarenka. Suspens troef in het zevende game. In een beklijvend spel kreeg Azarenka maar liefst vijf kansen op 5-2, maar Clijsters werkte ze na adembenemende rally's allemaal weg. Het Australische publiek zat op het puntje van de stoel en zag hoe Kim het eerste breakpunt benutte. De Rod Laver Arena ging helemaal uit zijn dak.

Maar Clijsters liep op haar eigen opslag meteen tegen drie nieuwe breakpunten aan. Ze kon er opnieuw twee wegwerken, maar bij de derde schoof ze onderuit: 5-3. Azarenka mocht serveren voor een plaats in de finale en versierde meteen enkele wedstrijdpunten. De Wit-Russische trilde op haar benen en sloeg een dubbele fout. Maar bij de tweede matchbal was het wel raak: 6-4, 1-6, 6-3 na een heerlijke wedstrijd van 133 minuten. Een definitieve game, set and match voor Kim in Melbourne. Clijsters zal de allerlaatste Australian Open uit haar carrière helaas niet winnen. 

Geen derde finale 

In de finale neemt de 22-jarige Azarenka het op tegen de Russin Maria Sharapova (WTA 4) of de Tsjechische Petra Kvitova (WTA 2). Zij spelen later donderdag hun halve finale.
Voor Clijsters is het de vijfde keer dat ze in Melbourne sneuvelt in de halve finales. Twee keer haalde ze wel de finale: in 2004 verloor ze van Justine Henin en vorig jaar won ze van de Chinese Na Li, die ze dit jaar in de achtste finales uitschakelde.