Poulain van Willy Steveniers tekent contract bij Dallas Mavericks

,,Waar alleman enkele jaren geleden mee gelachen heeft, is uitgekomen.'' In 2001 stelde basketlegende Willy Steveniers de toen 20-jarige Didier Mbenga Ilunga voor. De Kongolese politieke vluchteling was door de Antwerpenaar ontdekt als groot talent. Steveniers voorspelde hem toen een carrière in de NBA. Wel, volgende week tekent Mbenga een contract voor twee jaar bij de Dallas Mavericks. ,,Niet de eerste de beste, hé.''

,,Gelukkig was hij bij mij is terecht gekomen'', zegt Steveniers. ,,De speler heeft alles in zich en hij was in de beste handen.'' Op drie jaar tijd leerde hij Mbenga, zwarte gordel in het judo, de knepen van het basketbal. ,,Didier is een van de beste atleten van Europa en een van de snelste personen van 2m13 die ik ken. Tel daarbij zijn sterkte en veerkracht.''

Bij Charleroi zat hij de voorbije seizoenen echter veel op de bank. ,,Hij kreeg er te weinig kansen. In vier jaar maak je ook geen Michael Jordan. Maar de NBA ligt hem beter'', zegt Steveniers. ,,Daar spelen ze meer man tegen man. We gaan zeker van hem horen.''

Misschien krijgen de Belgian Lions weldra dus een eerste NBA-ster in hun rangen. ,,De naturalisatieprocedure is nog niet rond. Charleroi heeft er geen baat meer bij, dus de bond zal er werk moeten van maken.''