Jelle Vanendert: 'Met of zonder Gilbert, het is een wereld van verschil'

Zonder Philippe Gilbert is het leven anders bij de ploeg van de Nationale Loterij. Dat getuigt Jelle Vanendert die vandaag samen met Gianni Meersman de tweekoppige draak vormt van de Belgische World-Tourploeg. 'De Brabantse Pijl past net iets beter bij het profiel van Gianni, maar ik wil mee de finale rijden. De drie andere Ardense koersen sluiten dan weer beter bij mij aan.'

'Met of zonder Gilbert in de ploeg: het is een wereld van verschil. Met zo'n kopman lag de streep voor mij vroeger 5 of 10 kilometer van het einde. Mijn opdracht was simpel: plankgas geven tot het punt waar ik Phil afzette. Dan deed hij de rest. Nu is hij een tegenstander. Zelf winnen is niet zo evident als toen het was met Gilbert.'

De oudste van de Vanenderts (zijn broer Dennis is neoprof, nvdr.) geeft zichzelf twee jaar om zich te ontpoppen tot een echte leider. 'Ik moet nu in de eerste plaats volgen, krachten sparen en zien of ik nog voldoende fris ben om diep in de finale een uitval te wagen. In eendagskoersen is het moeilijker om het af te maken dan in etappes in rittenwedstrijden. Op 30 à 40 kilometer van het einde kijk je om en je ziet nog een peloton van honderd renners met dezelfde ambitie.'

De revelatie van de Tour 2011 denkt dat hij vanaf zaterdag toch wel weer rekening moet houden met Gilbert. 'In de Ronde van Vlaanderen was hij al iets beter. Hij kreeg ondertussen veertien dagen om verder de conditie op te bouwen. Met zo'n klasbak sluit ik niets uit. Na de Brabantse Pijl ben ik iets wijzer over het niveau waarover Gilbert nu beschikt. In het najaar staat hij er. Daar ben ik zeker van.'