Oscar Freire, de man voor wie Sanremo niet de moeilijkste koers is om te winnen

‘Ik weet hoe het moet'

‘Oscar Freire laat zich ook nooit zien in de Tirreno, en tóch beweert iedereen dat hij goed is. Waarom overkomt mij dat nooit?' Mark Cavendish begreep er gisteren niks van. Tot hij zich realiseerde dat Freire zo al drie keer de Primavera won.

‘In oktober zat ik op een terrasje in Varese te slurpen van een koffie. Kwam daar plots een kerel naar mij: Hey, ben jij niet Oscar Freire? Slecht seizoen hé, man! Weinig zeges. Mijn trainingsmaat naast mij wees hem er toch op dat ik Milaan-Sanremo gewonnen had. En Parijs-Tours. Ja maar, zei die kerel, waar was je in de Tour? Ik heb maar gezwegen.'

Het typeert het imago van Oscar Freire. De meest onderschatte renner in het peloton. Vorig jaar outstanding in Sanremo, goed voor een derde winst. Nu heeft hij een identieke aanloop achter de rug, en tóch prijkt hij niet helemaal bovenaan de pronostieken. Hushovd en Gilbert wel, want die reden zich in de kijker. Oscarito verschool zich gewoon in het Tirreno-peloton. Enkel wie daar ook vertoefde, is er honderd procent zeker van: ‘Geef me een papiertje, ik schrijf het je op', aldus Fabian Cancellara. ‘Freire zal er staan.'

Zabel in zicht

De Spanjaard haalt de schouders op. ‘Tja, conditie is één ding. Maar ik startte Milaan-Sanremo ooit al met een betere conditie dan vorig jaar, en toen won ik niet. 2005 was zo'n jaar. Kijk: je spurt op de Lungomare hangt niet enkel af van je conditie. Ook van de 300 kilometer voordien. Vorig jaar was ik in Sanremo zo sterk omdat ik voordien heel weinig energie had verspeeld. Een hele koers lang zat ik uit de wind, in perfecte positie. Terwijl heel wat spurters in mijn rug al enorme inspanningen moesten leveren om terug te keren na de Turchino en Le Manie. Heeft te maken met ervaring, hé. En een beetje geluk. (grijnst) Ondertussen weet ik hoe ik Milaan-Sanremo moet winnen.'

Dat is wel duidelijk. De teller van Freire staat al op drie. Wint hij vandaag weer, dan evenaart hij Erik Zabel - al zijn de zeven van Merckx nog een eindje weg. Daar waar heel wat collega's een hele carrière vruchteloos proberen, lijkt de Primavera voor Freire een peulschil. ‘Dat lijkt misschien zo, maar dat is het echt niet', zegt de Spanjaard. ‘Eén klein foutje en het is over, ook voor mij. Al leef ik wel anders naar deze koers toe. Meer gefocust, meer geconcentreerd, met meer druk ook. Ik weet dat ik móet winnen.'

Oscar, you're old

Al is de druk dit jaar toch enigszins anders. Vroeger was Freire steevast de man die Rabobank aan de eerste zege van het seizoen moest helpen. Nu hebben de oranjehemden al twaalf zeges te pakken. Zo'n verschil dat Freire zich zelfs zorgen begon te maken. ‘In de Ruta del Sol zei ik: hey, iedereen is aan het winnen, het wordt tijd dat ik er ook eens aan begin. Ze begonnen zelfs al mopjes te maken in het team: Oscar, you're old! Op je 35ste kan je niet meer winnen, man! Dan heb ik maar twee ritten gewonnen.'

Oud, het is een woord waar de Spanjaard weinig oren naar heeft. Ondanks het feit dat zijn contract dit jaar afloopt, en dit wel eens zijn laatste Sanremo zou kunnen zijn. Alleen de Spelen in Londen doen hem nog twijfelen over een verlengd verblijf in het peloton. Maar het bot zijn ambities niet af. ‘Hey, vorig jaar was ik een jaartje jonger en won ik nog twee klassiekers. Alleen Gilbert en Cancellara deden even goed. En sinds ik prof werd, won ik veertien seizoenen op rij elk jaar een koers. Dat kunnen er ook niet veel zeggen. Daarom: als er dan zo'n kerel naar je stapt in Varese, is het beter om te zwijgen. Ik ga gewoon mijn eigen weg, dat is de beste.'

Corrigeer

Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.