'Ik voelde me levend begraven'

BBC-journalist Alan Johnston vrij na 114 dagen gijzeling in Gaza

BBC-journalist Alan Johnston vrij na 114 dagen gijzeling in Gaza

Met een opgeluchte glimlach verliet Alan Johnston gistermorgen de Gazastrook. Op een persconferentie later op de dag verscheen hij compleet kaalgeschoren. 'Het eerste wat ik wou doen, was naar de kapper gaan om komaf te maken met die net-gekidnapt-look', Foto: © TSAFRIR ABAYOV

Zestien weken zat de Britse journalist Alan Johnston gevangen in de Gazastrook. Gisteren kwam hij vrij, getekend maar beheerst. 'De afgelopen zestien weken waren de ergst denkbare van mijn leven', zei hij.

Na 114 dagen gijzeling lieten de ontvoerders, het Leger van de Islam, Alan Johnston gisteren eindelijk vrij. Eerst werd de journalist gebracht naar het huis van de afgezette Hamas-premier Ismail Haniyeh in Gaza-Stad, waar hij een ontbijt voorgeschoteld kreeg. Hamas heeft zich ingespannen om Johnston vrij te krijgen en had de druk op de ontvoerders verhoogd door posities te betrekken rond het bolwerk van de Doghmush-clan, een omvangrijke, zwaarbewapende familie die het Leger van de Islam zou aanvoeren.

Vanuit Haniyehs huis liet Johnston de BBC, zijn werkgever, weten dat het 'onbeschrijflijk goed' voelde om weer een vrij man te zijn. Tijdens een persconferentie zei hij nadien dat hij zich tijdens zijn gevangenschap 'levend begraven' en 'weg van de wereld' gevoeld had.

Bedreigd met de dood

Johnston is al drie jaar correspondent voor de BBC in Gaza. Bij zijn ontvoering op 12maart besefte hij onmiddellijk dat de situatie ernstig was: 'Ik had bericht over 27ontvoeringen en wist waar het om ging.'

Soms was zijn situatie 'verschrikkelijk' geweest. De ontvoerders bedreigden hem meermaals en op verschillende manieren met de dood. Hij werd twee keer naar een andere plek overgebracht, één keer 24 uur geboeid en een halfuur voor zijn vrijlating 'een beetje geslagen'.

Tijdens de eerste maand van zijn gijzeling zat Johnston gevangen op een plek waar hij de zon kon zien, nadien werd hij vastgehouden in een kamer waarvan de ramen geblindeerd waren. 'Het is eigenlijk drie maanden geleden dat ik de zon voor het laatst zag.'

Johnston had 'golven van depressie'. 'Ik heb vele keren gedroomd dat ik vrij was en werd altijd opnieuw wakker in die kamer.'

Grote troost

De journalist putte kracht uit een radio waarmee hij op de BBC World Service kon afstemmen. 'Ik realiseerde me dat de Beeb (de BBC) een buitengewone internationale campagne op het getouw had gezet. Ik voelde dat de Beeb me niet zou laten vallen, en als je ooit het slachtoffer van een ontvoering bent geweest, dan weet je dat je dát zeker niet wilt: achtergelaten worden, levend begraven, en de wereld draait voort zonder jou.'

In de videoboodschappen die zijn ontvoerders opnamen - en waarin Johnston één keer een bomgordel rond zich droeg - werd hij gedwongen dingen te zeggen waar hij niet achter stond. 'Je hebt weinig keuze in die situatie.'

Voor de journalist was het een grote frustratie dat hij de strijd tussen Hamas en Fatah en de overwinning van Hamas niet kon verslaan. Johnston zei dat zijn ontvoerders zich onkwetsbaar en zeker van hun zaak voelden 'totdat duidelijk werd dat Hamas het voor het zeggen zou krijgen'. Als Hamas geen druk had uitgeoefend, 'zou ik nog steeds in die kamer zitten', aldus Johnston.

Aangenomen wordt dat Hamas zich vooral sterk heeft ingezet voor de vrijlating om het Westen gunstig te stemmen. Mahmoud Zahar, een vooraanstaand lid van Hamas, ontkende dat. 'Wij zijn niet uit op gunsten van de Britse regering', zei hij. 'We hebben dit gedaan om humanitaire redenen en ter verwezenlijking van de doelstelling van de regering om eenieder veiligheid te bieden zonder vrees.' (ap, rtr)

Corrigeer

NIET TE MISSEN

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees