Duits meisje vraagt aandacht voor het lot van olifanten in gevangenschap

Pooja, het olifantenmeisje

'Neen, ik ga niet kijken naar de olifanten in de zoo. Ik word daar zo verdrietig van.' De achtjarige Duitse Pooja Marske kwam in Antwerpen getuigen over haar leven met de olifanten in India, waar haar ouders kort voor haar geboorte verzeild raakten.

Dirk Musschoot

In 1998 was het Duitse journalistenkoppel Jessica Marske en Carsten Fricke zijn leven in het Westen zat. Ze deden hun flat in Hamburg van de hand, haalden hun centen van de bank, verbouwden een oude Mercedesvrachtwagen tot camper en reden er helemaal mee tot in India.

Wat Jessica niet wist toen ze vertrok: ze was zwanger. Acht jaar geleden beviel ze in de Thaise hoofdstad Bangkok van een dochtertje, dat ze prompt Pooja noemde. Pooja, van 'verering', 'aanbidding'. Over dat reisavontuur schreven Marske en Fricke het boek Das Buch zur Reise - Auf dem Landweg nach Indien.

Vandaag woont het gezin tijdens 'onze' winters in Zuid-India en tijdens de zomer keren ze terug naar Hamburg om er het geld te verdienen om het volgende halfjaar terug naar Azië te kunnen, waar ze heel sober leven en zich onder meer bezighouden met een opvangcentrum voor verwaarloosde dieren en waar ze ijveren voor betere leefomstandigheden voor de olifanten.

Samen douchen

Pooja Marske (8) groeide dus deels op in Hamburg en deels in India, waar ze op vijfjarige leeftijd gefascineerd raakte door tempelolifanten. Die worden vandaag in India nog altijd gezien als de verpersoonlijking van de Hindoegod Ganesha.

'Het was verbazingwekkend te zien hoe dat kind zich tot die dieren aangetrokken voelde. Ze was helemaal niet bang en de dieren schenen haar te aanvaarden', zegt moeder Jessica. 'Er was in de buurt waar we toen verbleven een zogenaamde toeristische olifant. Die was er slecht aan toe, en we hebben ons zijn lot aangetrokken. Zijn eigenaar vroeg geld, maar geld geven we nooit. In de plaats daarvan hebben we voor gezond voedsel gezorgd: meloenen, tomaten,...'

'Er leven in India zo'n 4.500 olifanten in gevangenschap. Dat is eenderde van het totale bestand. De meeste olifanten in privébezit zijn er niet goed aan toe. Om daar iets aan te doen, hebben we een stichting in het leven geroepen. Met het geld dat daar binnenkomt, doen we iets aan het lot van de huisolifanten.'

'We gaan nu een olifantenbad bouwen. Weinig mensen weten dat een olifant zeker één per dag moet kunnen baden om af te koelen. De meeste olifanten krijgen die kans niet, en dat is bijzonder dieronvriendelijk.'

Er is in het boek geen enkele foto te zien van een olifant die er slecht aan toe is. Hoe komt dat?

Jessica: 'We wilden een positieve boodschap uitdragen. Ja, we hadden een boek kunnen maken met schokkende foto's. Maar we zijn geen dierenrechtenactivisten. Ik denk dat we, door een mooi kijkboek te maken, veel meer kunnen bereiken.'

'Ik zat laatst naast een zakenman op het vliegtuig. Ik toonde hem het boek. Toen we landden, liep hij meteen naar een bankautomaat en haalde er duizend euro uit voor ons project.'

Is spelen met olifanten, zoals Pooja doet op de foto's, niet gevaarlijk?

Pooja: 'Niet als het om tamme olifanten gaat. Je moet altijd eerst nagaan of ze je mogen. Als dat zo is, dan kun je met hen voor altijd vrienden blijven en zullen ze je niets doen.'

Jessica: 'Zo eenvoudig gaat dat wel niet. Op de foto's mag het er wel uitzien alsof Pooja vrij met die dieren speelt, maar dat is niet zo. Ze speelt alleen met olifanten die ze kent en die haar kennen. De begeleider van de olifant is er altijd bij, we laten haar nooit alleen met zo'n dier.'

'De dingen die Pooja op de foto's in het boek met olifanten doet, zijn behoorlijk uitzonderlijk. Olifanten zijn echt wel gevaarlijke dieren.'

Ga je in de zoo in Antwerpen naar de olifanten kijken?

Pooja: 'Ik denk dat ik daar heel verdrietig zou worden. Ik heb het moeilijk met olifanten in gevangenschap. Ik zie ze liever in de vrije natuur.'

Kunnen olifanten huilen?

Pooja: 'Ik denk het wel, vooral als ze ongelukkig zijn. Maar niet met tranen. Ze huilen vanbinnen.'

Wat is het liefste dat je met een olifant doet?

Pooja: 'Douchen! Hij zuigt dan zijn slurf vol met water en spuit zichzelf nat terwijl ik op zijn rug zit.'

Wat zeggen jouw vriendjes in Duitsland van wat jij in India met olifanten doet?

Pooja: 'Dat ze dat ook zouden willen! Maar dat kan niet, hé. Tenzij ze ook naar India zouden komen.'

Waarom gaan jullie zo graag naar India terug?

Jessica: 'Omdat dat het land is waar je met heel weinig tevreden kunt zijn. Als ik in Duitsland kom, zie ik te vaak om hoe weinig mensen ontevreden kunnen zijn.'

Pooja Marske,

'Pooja, het olifantenmeisje',

Unieboek, 143 blz., 15 euro

Corrigeer

NIET TE MISSEN

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees