Vakantie

Pittoreske plaatsjes en kronkelende kuitenbijters

De Provence van het Noorden

De Provence van het Noorden
Landschappen, pittoreske plaatsjes en eindeloze kronkelweggetjes: wandelaars en wielertoeristen kennen de streek rond Brakel als hun broekzak. Als Dorp van de Ronde konden dit jaar honderdduizenden mensen vanuit hun luie zetel kennismaken met de heuvels van deelgemeente Michelbeke: de woonplaats van wielrenner Peter Van Petegem en kamervoorzitter Herman De Croo, en uw mooiste plekje in de categorie landschappen.
Het golvende en heuvelend landschap – een bont lappendeken van akkers, weilanden en bossen – vertoont zowel kenmerken van de Vlaamse Ardennen als van de Zwalmstreek. Dit is het uitgelezen decor van de Ronde Van Vlaanderen’’, meldt de website van Toerisme Brakel. We nemen dat schaamteloos over omdat het moeilijk is de omgeving van Michelbeke, sinds 1977 deelgemeente van Brakel, beter te omschrijven. Waar De zwarte van Brakel en de eerste burger van ons land hun roots hebben, vind je zonder zoeken landschappen die schijnbaar van postkaarten geplukt werden en dromerige, kronkelende baantjes die je van de ene verrassing naar de andere voeren.
,,Ik ontdek de streek elke dag opnieuw’’, zegt de burgemeester van Brakel, Herman De Croo. ,,Dat meen ik oprecht. Als ik na drukke dagen van Brussel naar huis rij, maak ik geregeld omwegen om van het landschap te genieten of vertraag ik om het uitzicht te bewonderen.’’
We kunnen het De Croo niet kwalijk nemen. Zonder stoppen of vertragen door de Vlaamse Ardennen en Zwalmstreek rijden, is bijna doodzonde. De 19 kilometer lange vallei van de Zwalm begint in Wallonië en strekt zich 10.000 hectare breed uit tot de monding in de Schelde in Nederzwalm. ,,Het is een typische vallei, met toppen tot 105 meter hoog, maar verschillende zaken maken ze extra mooi. Het is hier niet overbevolkt en kilometers kleine wegen dansen kronkelend door de streek. We mogen hier dan ook regelmatig een lawine van cyclotoeristen verwelkomen.’’ Die zoeken beschermde hellingen als de Haaghoek of kuitenbijters zoals de Leberg op. Hellingen die elke wielerliefhebber kent vanuit de Ronde van Vlaanderen. ,,Maar we hebben hier ook 15 wandelpaden die je op een boeiende manier met de omgeving laten kennismaken’’, verduidelijkt De Croo.
Populieren lijken bossen
,,Wat weinige mensen weten is de hand die de Duitsers in het ontstaan van dit landschap hadden. Tijdens de Eerste Wereldoorlog hebben ze hier al het hardhout gekapt. Zo hebben ze de omgeving leeggeroofd.’’ Zodra de oorlog voorbij was, had men niet het geduld om de streek opnieuw met traag groeiende bomen te beplanten. ,,Er werden dus heel wat populieren geplant waarvan het hout dienst deed om lucifers te maken’’, legt De Croo uit. ,,Zo kwam heel de vallei vol te staan met populieren, maar opnieuw vergissen mensen zich als ze denken dat de streek hier dichtbebost is.’’ De talrijke populieren in het landschap geven van op afstand nochtans de indruk van bossen. ,,Niets is echter minder waar, ze omringen gewoon de akkers en weilanden.’’
De gerestaureerde watermolens en een vistrap (om vissen geleidelijk hoogteverschil te laten overwinnen) zijn slechts twee van de troeven die Michelbeke uit te spelen heeft. Sinds de heraanleg van het dorpsplein in 2000 profileert de gemeente zich als het bloemendorp van de Vlaamse Ardennen. Het verleent de streek nog meer karakter, net zoals Martha Hoebeke dat doet. De cafébazin van café Breugel staat al 60 jaar achter de tapkranen en ziet zich nog niet snel stoppen. ,,We noemen het hier wel de Provence van het noorden’’, zegt De Croo lyrisch. ,,Het lijkt zeker een door goden bejegende streek. Fragiel, maar o zo mooi.’’
Corrigeer

Het beste van Enkel voor abonnees