Nick Mertens tien jaar later opnieuw op het podium

‘Een onverwachte uitschieter'

‘Een onverwachte uitschieter'

Timothy Dupont was maar een zuchtje sneller dan Nick Mertens (midden). Foto: Marc Van Hecke

GENT/DENDERMONDE -

Grembergenaar Nick Mertens (25) zorgde voor een verrassing van formaat in Ooigem. Mertens moest in de pelotonspurt alleen het hoofd buigen voor de West-Vlaamse topfavoriet Timothy Dupont.

Ondanks de verzengende hitte vlogen de contractloze elirerenners er meteen in. Na het eerste wedstrijduur waren er al 47 kilometer afgehaspeld. De wedstrijd werd afgesloten met een gemiddelde van ruim 46 km. In een ruime kopgroep herkenden we de Oost-Vlamingen Thomas Ongena, Kevin Neirynck, Gregory Franckaert, Bjorn De Decker en Hans Ardeel. In het laatste uur van de wedstrijd stokte de samenwerking in de kopgroep. Slag om slinger werd er aangevallen. De onvermijdelijke massaspurt was het orgelpunt van een genietbaar BK dat spanning garandeerde tot de slotmeters.

‘Totaal onverwacht', zegt Nick Mertens, die voor Illi-Bikes Cycling Team rijdt. ‘Donderdag reed ik nog een koers in de extreme warmte en moest ik opgeven. In de aanloop naar de spurt zocht ik het wiel van Dupont op. Bij het aansnijden van de laatste rechte lijn ging ik vol aan. Pas op de streep remonteerde Dupont me. Het scheelde heel weinig. Uiteraard is dit een zware ontgoocheling. Tweede worden op een kampioenschap is altijd zuur.'

Tien jaar geleden werd Nick in Geel Belgisch kampioen bij de eerstejaars nieuwelingen. Een derde plaats in de Omloop Het Nieuwsblad in Massemen was het opstapje naar de junioren. Gent-Menen en Ledegem-Kemmel-Ledegem sieren de erelijst van de glazenwasser, die voltijds werkt. ‘Dit is pas het tweede seizoen dat ik opnieuw koers. In mijn eerste seizoen bij de beloften kwam ik zwaar ten val. Daarna kon ik me nog moeilijk doorzetten en haakte ik af. Ik verloor inmiddels al een 17-tal kilogram, maar er moeten er nog een 5-tal af. Met deze medaille op zak zal de motivatie nog groter zijn om mijn oude niveau terug te halen.'

Corrigeer