Stijn Vandenbergh: van meesterknecht tot kopman

Ze gunden hem zijn kans bij Omega Pharma Quick Step, al wisten ze daar ook dat Stijn Vandenbergh (27) altijd de sprint zou verliezen van Luca Paolini. De knecht van Tom Boonen genoot, maar wil blijven wie hij voorheen was. ‘Als Tom de Ronde en Roubaix wint, dan geniet ik even hard als vandaag.'

Stijn Vandenbergh is geen finisher, dat bleek zaterdag aan de meet op het Sint-Pietersplein. Luca Paolini maakte het simpel af. ‘Met hem als metgezel wist je op voorhand dat het voor de tweede plaats zou zijn', zegt Vandenbergh. Niet dat ik me kansloos achtte, na zo'n zware koers weet je nooit. Maar hij is ook zesendertig, meer ervaren dan ik.'

Even voordien had Vandenbergh nog geprobeerd om de Italiaan los te gooien in de laatste kilometers van de wedstrijd. Ook dat was op niets uitgedraaid. ‘Ik wilde het op de Steenakker nog eens proberen', zegt Vandenbergh, ‘maar hij zat meteen in het wiel. Het was een hopeloze poging.'

Neemt niet weg dat Vandenbergh één van de sterkste renners in koers was. ‘Vanaf de Eikenberg voelde ik me sterk. Maar toen zat Chavanel op kop. Misschien heb ik daar een fout gemaakt en had ik mee moeten zijn, om dan samen op kop te zitten.' Het was uiteindelijk op de Lippenhovestraat dat Vandenbergh aan de haal ging met Paolini. ‘Daar voelde ik me echt sterk. Ik zag het gezicht van de andere renners en ik wist: ik moet aanvallen.'

Auto's, vrouwen en muziek

Aanvallen is eigenlijk tegen de natuur van Vandenbergh. Hij is knecht van beroep, in 2012 werd hij specifiek aangetrokken als helper van Tom Boonen, nadrukkelijk op diens vraag. De twee kunnen het goed met elkaar vinden, wegens gemeenschappelijke interesses: ‘auto's, vrouwen... en muziek', zei Vandenbergh daar eerder over.

Tom Boonen was zaterdag vol lof over zijn maat. ‘Stijn is een zeer onderschatte renner', zei Boonen. ‘Want ik heb hem al straffere dingen zien doen dan vandaag. Maar de mensen zien dat meestal niet.'

Het is daarom dat Vandenbergh zaterdag zijn eigen kans mocht gaan bij Omega Pharma Quick Step. Omwille van al die bewezen diensten buiten beeld. Manager Patrick Lefevere en ploegleider Wilfried Peeters wisten ook wel dat ze reden voor de tweede plaats. Vandenbergh: ‘Voor de finish zei Peeters: geloof in je sprint . Na de finish zei hij: goed geprobeerd .' (lacht).

De renner uit Oudenaarde is gemaakt om knecht te zijn, of basketballer, wat hij tot zijn vijftiende deed. ‘Maar daar was ik niet echt goed in', zegt hij. Met zijn 1m99 zit iedereen in zijn rug keurig uit de wind. Pozzato heeft nooit een betere knecht gehad als Vandenbergh bij Katusha. Eén minpuntje maar: zijn extreme lichaamsbouw maakt hem nogal vatbaar voor blessures. Hij sukkelde met de rug, met de voet en de knie. In december nog werd hij daaraan geopereerd. ‘Het is pas sinds de Ronde van Qatar dat ik opnieuw pijnvrij rijd', zegt Vandenbergh.

Knechten doet hij verder met plezier. ‘Leuk om nu eens in de spotlicht te staan', zegt hij na de Omloop. Maar verder is hij overtuigd dat verborgen leven ook gelukkig leven is. Vandenbergh houdt van werken in de schaduw. ‘Een omhelzing na afloop volstaat', zegt hij.

En het is niet zo dat hij na de Omloop nu vooral meer zijn eigen kans wil kunnen gaan. ‘Meestal rijd ik op kop van het peloton om een gat dicht te rijden', zegt hij. ‘Zaterdag om een gat te slaan. Misschien dat ik nu wat later zal ingezet worden in een wedstrijd. Niet meer om het gat op vluchters dicht te rijden. Maar ik blijf helper van Tom. Vorig jaar, toen hij de Ronde en Roubaix won, had ik net zoveel voldoening als vandaag.'

Corrigeer

DE DIGITALE WIELERGIDS

Klik hier

nb-logo


Het Nieuwsblad biedt meer dan 1.000 reeksen in 12 sporten aan. Zoek hierboven de uitslagen van uw favoriete club of surf naar onze uitslagenpagina.