Universiteit Antwerpen wil geheime code van ons brein kraken

Belgisch onderzoek moet blinden weer doen zien

In een laboratorium van de Universiteit Antwerpen (UA) werpen enkele wetenschappers zich sinds enkele weken op een gigantische uitdaging: de volledige ontsluiering van de werking van het menselijke brein. Als ze in hun peperdure opdracht slagen, zouden ze uiteindelijk blinden weer kunnen laten zien.

Ons brein bestaat uit miljoenen zenuwcellen (neuronen) die met elkaar communiceren via elektrische impulsen. Die signalen vormen samen een ­dialoog die de wetenschap tot op de dag van vandaag nog niet heeft kunnen vertalen. ‘Alleen via die code kunnen we inzicht krijgen in alles wat we doen en denken', zegt de Italiaanse professor Michele Giugliano (39), die neurowetenschappen doceert aan de UA.

Giugliano heeft de leiding over het Brainleap-project, dat van Europa 2,5 miljoen euro en drie jaar tijd krijgt om in samenwerking met de universiteiten van Rome, Amsterdam, Tübingen en Jeruzalem de code van ons brein te kraken.

‘De signalen die neuronen naar elkaar sturen, worden geregistreerd door elektrodes. Tot nu toe was het probleem dat de elektrode de cel moest doorboren om de activiteit te kunnen meten, waarna de cel korte tijd later stierf en de communicatie uitviel.'

Cel ‘eet' elektrode

‘Maar nu is men er aan de universiteit van Jeruzalem in geslaagd een elektrode te ontwikkelen die de cel aanraakt zonder haar te beschadigen. Die elektrode is gemaakt van goud, amper een duizendste van een millimeter groot en kost enkele duizenden euro's per stuk. Op de elektrode worden moleculen aangebracht die lijken op voedsel voor de cellen. De hongerige cel komt op de elektrode af en omarmt haar . Zo kunnen alle signalen opgevangen worden zonder de cel te verwonden. Als we een honderdtal elektrodes verbinden met evenveel hersencellen, kunnen we dagenlang hun gesprek afluisteren .'

Nadat de test al met succes werd uitgevoerd op slakken, zullen nu de breinen van ratten worden gebruikt.

De uiteindelijke bedoeling is om defecten aan het brein te herstellen. ‘Als we via elektronische apparaatjes de hersencellen kunnen aansturen, kunnen we ook blinden weer laten zien, doven laten horen en verlamde mensen via hun gedachten een rolstoel laten besturen.

Twintig researchers, onder wie negen van de UA, zullen drie jaar lang werken aan het Brainleap-project. ‘Als het lukt, laten we het jullie weten. Maar dan bellen we toch eerst naar het Nobelprijscomité', besluit Giugliano.

Corrigeer

IN HET NIEUWS

Verkiezingen in jouw gemeente:

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees