Bernard Hinault bis

© AP

Met Peter Sagan werd gisteren op de ijskoude Vlaamse wegen een nieuwe wereldster voorgoed geboren. Het verhaal van de 75ste Gent-Wevelgem doet ergens denken aan dat van Bernard Hinault in 1977. Toen was de vijfvoudige Tourwinnaar nog een heel onbekende Fransman. De toenmalige grote baas van de Koninklijke Veloclub Het Vliegend Wiel, Georges Matthys, zat in zak en as toen de Bretoen zijn koers won. Vijf dagen later pakte Bernard Hinault uit in Luik-Bastenaken-Luik waar hij André Dierickx in een spurt met twee klopte. ‘Het is hier allemaal bij ons begonnen', toeterde ­Matthys later.

Hugo Coorevits

Zo onbekend is Sagan niet als destijds ‘Le Blaireau'. De flamboyante voorzitter Luc Gheysens kent verdomd goed de waarde van een winnaar als de 23-jarige Slovaak. The Terminator was op de Vanackerestraat al aan zijn 41ste(!) zege toe in een profloopbaan die pas in 2010 begon. Op de Tourzeges en de groene trui van 2012 na wou hij ze allemaal inruilen voor een monument als Gent-Wevelgem. Zijn carrière als man van de klassiekers is voorgoed gelanceerd.

Daarmee bewees een meeslepende Gent-Wevelgem (hoed af om met het ijsvaardersweer de start te verleggen van Deinze naar Gistel) nog maar eens haar unieke waarde. Het was ook daar – en in de E3 – waar het voor de ondertussen drievoudige Tom Boonen allemaal begon. Of voor Edvald Boasson Hagen vier jaar geleden.

Sagan kan de nieuwe Tom Boonen van zijn generatie worden. Of nog veel meer. Hij heeft iets ontwapenends fris als de jonge Boonen. Sagan is een zorgeloze jongen uit Slovakije die het einde van zijn krachten niet kent. Het is een ‘Jerommeke'. Een zondagskind dat ook altijd goed is voor een portie onversneden show. Voor een wauw-moment bij de finish. Sagan is de jonge Tom ­Boonen en Philippe Gilbert in één en dezelfde persoon. Hij kan op termijn alle klassiekers winnen.

De kop is eraf. Als nieuwe wereldster draagt hij ook een verpletterende verantwoordelijkheid in een sport die sinds oktober door een diep dal waadt. De Slovaak was een kind toen de doping-Tour van 1998 werd gehouden en Armstrong en co. de kluit bleven belazeren. Sagan is ondertussen hot. Hij werkt als een magneet op kinderen die de sport ontdekken. Als vuurtoren van een nieuwe lichting heeft hij veel kwaliteiten om het wielrennen mee in rustiger vaarwater te leiden. Aan hem om het waar te maken, want nu begint het pas echt.