40 jaar geleden kwamen 23 jongens om het leven bij hevige brand in internaat van college Berkenbos

‘Deze ramp mag nooit vergeten worden’

© kvh

© blg

© blg

1 / 3
thumbnail: null
thumbnail: null
thumbnail: null

Het is vandaag precies 40 jaar geleden dat in het college van Berkenbos een felle brand woedde, 23 jongens lieten daarbij het leven. Een van de internen, Patrick Declerck (53), herinnert zich de dag nog als gisteren.

Kizzy Van Horne

Op 23 januari omstreeks tien uur ’s avonds brak er een hevige brand uit in de slaapzaal van het internaat van het Heilig Hartcollege, vandaag het Sint-Franciscuscollege. De tol was groot, 23 jonge tieners overleefden de ramp niet. De tragedie sloeg grote wonden bij familie en de internen die de zware brand overleefden. ‘Die dag heeft mijn leven getekend’, zegt Patrick ­Declerck. De man, afkomstig uit Halen, herinnert zich 23 januari 1974 nog als de dag van gisteren. ‘Hoe ik uit de slaapzaal ben geraakt, daar herinner ik me niet veel van. De schok kwam daarna toen ze de namen van de internen aflazen. Telkens er geen antwoord kwam, wisten we dat die jongen het niet gehaald had. Verschrikkelijk was dat. Ik heb toen gevraagd me die avond nog naar huis te brengen. Ik wilde niet dat mijn ouders het nieuws de volgende ochtend via de radio moesten vernemen. Ik ben mijn ouders in de armen gevallen en het enige wat ik kon zeggen, was ik leef nog.’

Wat Patrick niet begrijpt, is dat het lijkt alsof dat de brand uit het collectieve geheugen gewist is. ‘Als men het over grote branden in ons land heeft, komen steeds de die in de Innovation en daarna de brand in het Switel-hotel ter sprake. Destijds was er totaal geen opvang. Twee weken na de brand zaten we opnieuw in de schoolbanken. We hebben een Weesgegroet gebeden, even stilte gehouden en dat was het. De school is van naam veranderd en pas tien jaar geleden is de nieuwe directie van start gegaan met jaarlijkse herdenkingsdiensten. Een ramp van deze omvang mag nooit vergeten worden.’

Herdenkingsdiensten

Het is op aangeven van Patrick dat de directie gestart is met het organiseren van herdenkingsdiensten. ‘Van 2004 tot 2008 was ik directeur van het Greet Rouffaer Huis, vandaag Oscare vzw. Toen merkte ik hoe belangrijk het is om erover te spreken. Ik heb ook het Patrick Declerck-fonds opgericht. We zamelen geld in voor brandwondenpatiënten die het financieel moeilijk hebben om toch met een psycholoog te kunnen praten. Mij heeft dit enorm geholpen. Het heeft mijn leven getekend. Ik besef dat het elke dag gedaan kan zijn. Ik volg mijn dromen. Op mijn 25ste was ik al directeur van het prestigieuze horlogemerk Leonard. Enkele jaren geleden opende ik een kunstgalerij in Antwerpen.’ Maar Patrick draagt ook elke dag de innerlijke littekens met zich mee. ‘Mij zal je nooit op een megaconcert aantreffen. En als ik naar de cinema of het theater ga, wat al zelden gebeurt, dan moet ik op de hoek zitten.’

Zaterdag organiseert het Sint-Fransiscuscollege een herdenkingsdienst. Samen met Patrick Declerck doen ze een oproep naar de nabestaanden en oud-leerlingen. ‘We hebben niet meer alle adresgegevens, maar iedereen die behoefte heeft om over de ramp te spreken, is welkom.’

De herdenkingsdienst vindt plaats om 17.30 uur in de Sint-Valentinuskerk in Berkenbos. Daarna is er voor de ­nabestaanden een koffietafel.

Aangeboden door onze partners

Hoofdpunten

Aangeboden door onze partners

Beste van Plus