Drie zwaargewonden bij hevige brand in aardappelbedrijf

De rookpluim wordt gezien tot in Westvleteren. Foto: ptb

Heuvelland / Nieuwkerke - De felle brand in aardappelverwerkend bedrijf Clarebout Potatoes in Nieuwkerke (Heuvelland), is na enkele uren eindelijk onder controle. Dat meldt het Crisiscentrum van West-Vlaanderen. Er vielen negen gewonden bij het personeel en de brandweer. Drie van hen zijn zwaargewond door rookvergftiging. Tientallen omwonenden werden geëvacueerd naar buurgemeente Wulvergem.Provinciegouverneur Decaluwé heeft om 17u30 beslist het provinciaal noodplan op te heffen. De gemeente Heuvelland neemt de coördinatie van de verdere bestrijding van de brand over.

Door mogelijk ontploffingsgevaar werd maandagochtend ook het evacuatieplan opgestart. Zo’n 180 leerlingen uit de nabijgelegen basisschool werden geëvacueerd naar de kerk, maar konden ondertussen huiswaarts keren voor een medische check-up. Zo'n 50 tot 100 inwoners uit de Heirweg en de Seulestraat werden geëvacueerd naar het ontmoetingscentrum in Wulvergem. Er is sprake van negen slachtoffers. Allen zijn naar de ziekenhuizen Jan Yperman (Ieper) en AZ Sint-Jan (Brugge) overgebracht. 

De personeelsleden, van wie de helft Franstalig is, zijn ondertussen met bussen naar Warneton gebracht. Daar bevindt zich een tweede vestiging van Clarebout Potatoes.

Vat frituurolie

De brand ontstond rond 09.45 uur in de productieafdeling, waar een vat frituurolie vuur heeft gevat. De vlammen sloegen snel over naar de verpakkingsafdeling van het bedrijf. Directeur Jan Clarebout was aan het vergaderen toen hij vlammen uit de schouw zag opstijgen. ‘In de schouw blijven altijd restjes van de frituurolie kleven’, zegt een personeelslid. ‘Als die in de schoorsteen vuur vatten, is dat heel moeilijk te doven.’

Volgens het parket is kwaad opzet uitgesloten. Verder onderzoek moet wel de precieze oorzaak nog aanwijzen.

Na uren blussen is de brand eindelijk onder controle. De brandweerkorpsen van Kemmel, Nieuwkerke, Ieper, Poperinge en Komen-Waasten laten het bedrijf nu gecontroleerd uitbranden. 

Uit de eerste meetresultaten in de onmiddellijke omgeving van het bedrijf blijkt dat de gemeten waarden voor koolstof, fosgeen en ammoniak beneden de toegelaten grenswaarden ligt en aan het dalen zijn. Dat meldt het crisiscentrum. Ramen en deuren moeten in elk geval in heel Heuvelland nog dicht gehouden worden. Ook in Frankrijk worden metingen uitgevoerd. De provinciegouverneur nam contact op met de Franse autoriteiten, omdat de rookwolk richting Frankrijk afdrijft. 

Vierde brand in tien jaar

Het is al de vierde keer in 10 jaar dat het bedrijf wordt getroffen door brand. Vorig jaar in juli vatte een voorlopige opslagplaats vuur in de tweede vestiging in Waasten. Enkele gemeenteraadsleden uitten toen hun bezorgdheid over de gevaarlijke voorraden ammoniak, die voor de diepvriezers worden gebruikt.

In 2012 liep een technicus zware brandwonden op bij het reinigen van een oven en tien jaar geleden brandde ook al een groot deel van het gebouw in Nieuwkerke af na een vonk bij de bakoven. De verzekeringsmaatschappij betaalde toen de enorme som van 35 miljoen euro uit. 

Omwonenden kunnen vannacht niet naar huis

De West-Vlaamse gouverneur Carl Decaluwé die vanuit het crisiscentrum de bestrijding van de brand heeft geleid, vermoedt dat brandweerlui nog de hele nacht in de weer zullen zijn bij het nablussen: 'De burelen zijn wellicht gered, maar er zijn nog problemen met het onder controle krijgen van de verhitte technische olie en hele stapels smeulende goederen zullen uit elkaar moeten gehaald worden om te voorkomen dat het vuur weer oplaait', aldus de gouverneur, die eraan toeveoget dat de brand werd bestreden door een honderdtal pompiers uit veertien korpsen.

'De kans is groot dat enkele omwonenden vannacht niet naar huis kunnen', aldus Decaluwé. 'Hun huizen moeten eerst gecontroleerd worden. Ondertussen wordt een rondgang met de bewoners gemaakt om te kijken of er geen dieren zijn achtergebleven. Geëvacueerde mensen die niet terecht kunnen bij familie krijgen door de gemeente een overnachting aangeboden in tehuis De Lork.'

Van de acht werknemers en twee brandweermannen die door de rook werden bevangen, blijven er drie of vier zwaargewond.

Export naar 60 landen

Clarebout Potatoes verwerkt verse aardappelen tot voorgebakken en diepgevroren aardappelproducten. Het bedrijf ontstond uit de activiteiten van de familie Clarebout, die veertig jaar geleden al aardappelen sorteerde en verhandelde. Clarebout voert haar producten uit naar 60 landen en heeft een tweede productiesite in het nabijgelegen Waasten. Daar zijn plannen voor ingebruikname van een tweede productielijn en het bouwen van een diepvriesopslagplaats van dertig meter hoog. Of deze brand invloed heeft op de toekomstplannen van het bedrijf, is nog niet bekend.

Het provinciaal crisiscentrum heeft een algemeen oproepnummer ingeschakeld voor de bevolking of familieleden: 057 450 464

Corrigeer

IN HET NIEUWS

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees