Hof van beroep verwerpt klacht van slachtoffers seksueel misbruik tegen Heilige Stoel

Hof van beroep verwerpt klacht van slachtoffers seksueel misbruik tegen Heilige Stoel

Foto: ss

Gent - De dagvaarding van de Heilige Stoel en de Belgische bisschoppen door slachtoffers van seksueel misbruik, is nietig. Dat heeft het Gentse hof van beroep donderdag beslist in een bevestiging van het vonnis van de rechtbank van eerste aanleg in Gent. Een veertigtal slachtoffers probeerde een groepsvordering in te dienen, maar krijgt opnieuw ongelijk.

De groepsvordering werd ingeleid door de advocatenassociatie Van Steenbrugge, Van Acker & Mussche en gebeurde in naam van slachtoffers van seksueel misbruik in de kerk. Het advocatenkantoor probeerde een collectieve vordering of "class action"-zaak in te stellen. De bedoeling van de klacht was om de aansprakelijkheid in hoofde van de Heilige Stoel, de Belgische bisschoppen en de hogere oversten te laten vaststellen.

Immuniteit

De eisers stelden dat ze allen slachtoffer waren van seksueel misbruik en dat ze schade leden door de nalatigheid van de kerkelijke overheid. De rechtbank van eerste aanleg in Gent besliste in 2013 dat de dagvaarding nietig was. Volgens de rechtbank kon één slachtoffer niet dagvaarden in naam van een hele groep slachtoffers en gold de immuniteit van de Heilige Stoel. Het hof van beroep in Gent oordeelde donderdag eveneens dat de Heilige Stoel staatsimmuniteit geniet en dat de vordering op "geen enkel concreet feit" gebaseerd is.

Het hof verklaarde zich "zonder rechtsmacht" tegen de Heilige Stoel, die "door België uitdrukkelijk erkend is als staat" en daardoor staatsimmuniteit geniet. Het hof vond zich wel bevoegd om kennis te nemen van de vorderingen tegen de bisschoppen, onder wie ook de voormalige bisschop Roger Vangheluwe. De rechtbank splitste de 36 vorderingen echter op, omdat ze niet samenhangend zijn. Alleen de vordering van het ene slachtoffer die wou optreden als lasthebber van de andere, werd beoordeeld. De behandeling van de 35 andere vorderingen werd opgeschort tot de slachtoffers zich afzonderlijk als eiser stellen.

Wat de vordering van het ene slachtoffer betreft, werd de dagvaarding nietig verklaard. "Er is geen enkel concreet feit waarop de vordering is gebaseerd", motiveerde het hof. "Nergens wordt vermeld wie waar of wanneer misbruikt werd. (..) De beschuldiging van foutief beleid of gebrek aan beleid is niet concreet en specifiek genoeg om tot aansprakelijkheid te leiden." De bisschoppen en de hogere oversten weten dus niet waartegen ze zich moeten verweren, stelde het hof net als de rechtbank in eerste aanleg.
De slachtoffers kunnen nog cassatieberoep aantekenen en in een latere fase naar het Europees Hof van Justitie stappen.

"Procedure uitputten" 

De slachtoffers van het seksueel misbruik in de kerk zullen niet berusten. Dat zegt Christine Mussche, de advocaat van de 36 slachtoffers. "Het arrest zal ontgoochelend zijn voor de slachtoffers", zegt advocaat Christine Mussche. "We moeten de procedure uitputten alvorens we naar Europa gaan, daar is geen ontkomen aan. Daarnaast kunnen we, als we hopelijk binnenkort toegang krijgen tot de gegevens van operatie Kelk, onze vordering individueel stellen, in de mate dat de slachtoffers daar al aan toe zijn. Ze wilden dat in eerste instantie niet doen, maar misschien wel op basis wat in dat onderzoek verzameld is."

"Het hof laat opening voor individuele vorderingen van slachtoffers. Die zijn nu misschien mondiger geworden zijn en kunnen bereid zijn om te stellen wat hen is overkomen. Zes jaar geleden was dat ondenkbaar", zegt Mussche. "Wij willen inderdaad om de immuniteit van de Heilige Stoel heen. Dat een staat die zoveel schade aanricht beschermd wordt, dat is een redelijk serieuze kaakslag."

Corrigeer

IN HET NIEUWS

Verkiezingen in jouw gemeente:

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees