Nog geen duidelijkheid over landing op Mars

Een simulatie van de Marslanding Video: ESA

De lander Schiaparelli "is geland" op Mars, maar "stuurt geen signaal uit". Dat heeft Thierry Blancquaert, de verantwoordelijke voor de module bij het Europese ruimtevaartagentschap ESA, gemeld. "Ik ben niet heel optimistisch over de gegevens die verzameld moesten worden na de landing", zei Blancquaert nog. Luttele minuten voor de Europese Marslander Schiaparelli zou landen op de rode planeet werd het radiocontact verbroken.

"Het is zeker dat de lander geland is", kon Blancquaert kwijt na het bestuderen van een hele reeks gegevens. "Nu is het de vraag of hij in goede omstandigheden geland is, of of er een rots of krater in de weg ligt. Of misschien is er gewoon een probleem met de radiozender."

De ongerustheid was af te lezen op de gezichten in het European Space Operations Centre in het Dutise Darmstadt. "Het is duidelijk dat de voortekens niet goed zijn, maar we hebben meer informatie nodig', had Paolo Ferri, afdelingshoofd Operaties bij ESA, enkele uren eerder al gezegd. 'Er kunnen vele, vele redenen zijn voor de stilte."

Voor de ExoMars TGO (oftewel 'trace gas orbiter') is er wel goed nieuws: de satelliet is succesvol in een vierdaagse baan rond Mars gebracht en geeft signalen door. Dat is goed nieuws omdat dit toestel ook de meeste informatie kan doorgeven, aldus Esa. Over het lot van de Marslander Schiaparelli (vernoemd naar de Italiaanse sterrenkundige Giovanni Schiaparelli) is voorlopig nog geen duidelijkheid.

Ingenieurs verwerken momenteel alle data en hopen tegen donderdagochtend 10.00 uur Belgische tijd een duidelijk antwoord te hebben op hoe het de Marslander is vergaan.

De hele operatie liep vertraging op. Normaal had de ExoMars TGO vandaag om 16 uur, 48 minuten en 11 seconden (Belgische tijd) moeten landen.

Methaan

De ExoMars werd zowat zeven maanden geleden, op 14 maart om 10 uur 31 minuten, gelanceerd. Het zwaarste Marstuig ooit moet nagaan of het methaan in de marsatmosfeer afkomstig is van een geologische bron, of geproduceerd wordt door microben.

Zondag hebben de vluchtleiders Marslander Schiaparelli opdracht gegeven om zijn moederschip, ExoMarsTGO, los te laten en de laatste miljoen kilometer plus landing in zijn eentje te klaren. En in zijn eentje betekent in zijn eentje. De vluchtleiders kunnen vanop 170 miljoen kilometer niet ingrijpen – hun bevelen zouden pas twintig minuten na de feiten arriveren. Nagelbijten dus, tot vandaag om 16 uur, 48 minuten en 11 seconden (Belgische tijd).

 

 

Stuntlanding

Dan moet de 577 kilo zware lander zijn snelheid in zes minuten teruggebracht hebben van 21.000 kilometer per uur naar nul kilometer per uur. Een vernieuwende stuntlanding, met achtereenvolgens een smeltend en verdampend hitteschild, supersone parachute, vanaf 250 kilometer per uur hydrazine-remraketten, en voor de laatste twee meters een kreukelzone die de energie van dat stukje vrije val opvangt.

Waarna het bevrijdende signaal – Mars heelhuids binnengevallen – nog negen minuten en vijfenveertig seconden nodig heeft om, via een radiotelescoop in India, tot in ‘mission control’ in Darmstadt te geraken.

Maar dan staat Europa voor het eerst met een eigen tuig op Mars. Dat had eigenlijk al op kerstdag 2003 moeten gebeuren. Beagle2 landde toen perfect en begon zijn zonnepanelen open te klappen, als een bloem haar bloemblaadjes. Het laatste ‘bloemblaadje’ was de schotelantenne voor communicatie met de aarde. Maar na twee blaadjes stokte het proces. Nagelbijten dus.

 

Video: ESA

Corrigeer

POPULAIRE VIDEO'S