Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven

Kirk Douglas als Spartacus. Foto: *

De Amerikaanse acteur en regisseur Kirk - ‘Spartacus’ - Douglas viert vrijdag zijn 100ste verjaardag en is daarmee een van de weinige nog levende acteurs uit de klassieke Hollywood-periode. “Ik heb vooral veel geluk gehad in mijn leven”, zegt de vader van acteur Michael Douglas.

“Je moet houden van je werk, anders kan je er nooit goed in zijn”, zei Kirk Douglas in een interview met Tony Thomas, de auteur van Films By Kirk Douglas. “Maar doorzettingsvermogen en werkvreugde zijn niet alles. Elke acteur heeft wat geluk nodig. En ik heb geluk gehad in mijn leven. Veel geluk.” Daarmee verwijst Douglas, de enige zoon van Russisch-Joodse immigranten, naar zijn arme jeugd en zijn eeuwige zoektocht naar een beter leven.

Neerkijken op de voddenman

Zijn vader trok als voddenman door een van de armste buurten in het New Yorkse Amsterdam. “Zelfs in die buurt, waar elke familie vocht om te overleven, werd neergekeken op de voddenman”, schrijft Douglas in zijn biografie The Ragman’s Son. “Mijn vader werkte hard om zijn gezin van negen te kunnen voeden en toch werd hij behandeld als vuil. Hij stond onderaan de sociale ladder. Net als ik, de zoon van de voddenman.”

Maar net als zijn bekendste rol Spartacus, de historische leider van Thracische slaven in de gelijknamige film, bleef Douglas niet bij de pakken zitten. Hij groeide op tot plichtbewuste tiener en verkocht als twaalfjarige zelfgemaakte broodjes om geld te verdienen. “Ik hou van mijn zes zussen en ouders, maar als tiener wilde ik vooruit in het leven. Ik kon niet wachten om te ontsnappen uit mijn gezin.”

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en boezemvriendin Lauren Bacall Foto: AFP

Na zijn middelbare schooltijd had hij maar één doel voor ogen: acteren. “Mijn punten op de middelbare school waren zo hoog dat de decaan van de universiteit mij wilde ontmoeten. “Ik legde mijn povere financiële situatie uit, maar liet hem tegelijk ook zien hoe vastberaden ik was. Hij bood me een job aan als conciërge en buiten de schooluren ging ik aan de slag als worstelaar op de kermis. Uiteindelijk had ik genoeg geld bij elkaar gespaard om de opleiding te betalen.”

De beurs die alles veranderde

Na zijn studies trok ”de man met het kuiltje in de kin” de aandacht van de American Academy of Dramatic Arts, die hem een speciale studiebeurs toekende. Daar ontmoette hij Betty Joan Perske, die als Lauren Bacall uitgroeide tot het mode-icoon van de jaren 40, en Diana Dill, waarmee hij in 1943 in het huwelijksbootje zou stappen.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en zijn eerste vrouw Diana Dill samen met zoontje Michael. Foto: AP

Maar nog voor Douglas zijn studies goed en wel verteerd had, brak Wereldoorlog II uit. Hij borg zijn dromen op en sloot zich aan bij de Amerikaanse marine. In 1944 raakte hij gewond bij een aanval. Later dat jaar werd hij voor het eerst vader van Michael. Drie jaar later volgde Joel.

Lauren Bacall

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en Barbara Stanwyck in ‘The Strange Love of Martha Ivers’ Foto: © The Hollywood Archive

Toen de oorlog voorbij was, kreeg Douglas een baan bij een radiozender. Zijn eerste filmrol volgde pas in 1946. In de film The Strange Love of Martha Ivers speelt de 30-jarige Douglas een onzekere en alcoholverslaafde man, die gedomineerd werd door zijn vrouw. Het begin van een succesvolle carrière.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en Jan Sterling in ‘Ace in the Hole’ Foto: AGEFOTOSTOCK

Controverse

In het drama Ace in the Hole van Billy Wilder speelt Douglas een grimmige journalist die alles over heeft voor dat ene grote verhaal. De controversiële film werd afgeslacht door Amerikaanse filmcritici, maar op het Europese publiek smulde ervan. Douglas’ acteerwerk werd de hemel in geprezen en volgens wereldberoemde regisseur Woody Allen was het de beste prestatie uit zijn carrière.

In 1951 vroeg zijn vrouw Diane Dill de scheiding aan, Douglas verwerkte de opdoffer door zelf films te gaan produceren. Hij richtte het filmbedrijf Bryna Productions op en leverde samen met Stanley Kubrick de film Spartacus af.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Douglas als ‘Spartacus’. Foto: ISOPIX

“De film was eigenlijk een reactie op Ben-Hur. Ik zag de hoofdrol aan mij voorbijgaan en kon dat maar moeilijk verkroppen”, zei Douglas vele jaren later. “Ik wilde per se in een epische film spelen.” De film veroverde de cinemazalen en bracht ruim 55 miljoen euro op.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en Anne Buydens Foto: Photo News

Tweede huwelijk

Terwijl zijn films het grote publiek veroverden, slaagde de Duitse Anne Buydens erin om Douglas te veroveren. Tijdens de opnames van de film Lust for Life sloeg de vonk over: Het paar trouwde en kreeg twee kinderen: Peter en Eric. Het koppel vierde in 2014 hun 60e huwelijksverjaardag, exact tien jaar na de dood van hun jongste zoon Eric.

Geen rustige, oude dag

In de jaren die volgden, weigerde Douglas het rustiger aan te doen. De acteur maakte tussen 1970 en 2000 maar liefst 38 films of televisieseries en was niet meer van het scherm weg te denken. Zijn voorliefde voor westerns kwam opnieuw tot uiting in There Was a Crooked Man en hij speelde voor het eerst mee in een horrorfilm: The Fury.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas en Lauren Bacall in ‘Diamonds’. Foto: © The Hollywood Archive

In 1996 werd Douglas getroffen door meerdere beroertes, waardoor hij het steeds moeilijker kreeg om zich verbaal uit te drukken. Maar het doorzettingsvermogen van Douglas haalde opnieuw de bovenhand en na jaren van intensieve stemtherapie maakte hij op 83-jarige leeftijd een comeback in Diamonds, waarin hij samen met boezemvriendin Lauren Bacall te zien was.

Douglas maakte nog zes jaar films en werd dan opnieuw geveld door een beroerte. Hij besloot wat gas terug te nemen en met behulp van zijn vrouw slaagde hij erin om opnieuw zelfstandig te leren lopen. Sinds 2015 houdt Douglas zich voornamelijk bezig met het schrijven van columns voor de Amerikaanse nieuwswebsite The Huffington Post. Met zijn 100ste verjaardag wordt hij één van de meest veelzijdige acteurs uit de klassieke Hollywood-periode gevierd.

Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Kirk Douglas viert zijn 99ste verjaardag in het bijzijn van zijn zoon Michael Douglas en schoondochter Catherine Zeta-Jones. Foto: Photo News
Kirk Douglas wordt 100: van straatarme voddenman tot ‘Spartacus’ voor het leven
Anne Buydens en Kirk Douglas Foto: AFP
Corrigeer

NIEUWS

Het beste van Enkel voor abonnees