Na 81 jaar aan de andere kant van de wereld zijn deze stenen mastodonten thuis

De leeuwen staan u weer op te wachten aan de Menenpoort. Tot en met 11 november blijven ze daar de wacht houden. Foto: thv

Ieper -

81 jaar nadat ze als dank voor de opofferingen aan de Australiërs werden gegeven, staan de Ieperse leeuwen tot en met 11 november weer op de plaats waar ze zo vele troepen naar de slagvelden zagen vertrekken.

Dagenlang bleven de Ieperse leeuwen onder een doek verscholen. Maar tijdens een speciale Last Post-plechtigheid zijn ze gisteren onthuld aan de Menenpoort. Onder grote belangstelling, want veel Ieperlingen hechten veel belang aan de symbolische, tijdelijke terugkeer of zijn er minstens zeer benieuwd naar.

“De Duitsers zouden de stad maar binnenvallen als de leeuwen het stro hadden opgegeten dat de Ieperlingen in hun muilen hadden gestopt”, vertelt historicus Dominiek Dendooven. Het citaat komt uit een van de overgebleven verhalen over en herinneringen aan de leeuwen die eerst op de trap aan de Lakenhalle stonden, maar later verhuisden naar de stadsingang waar nu de Menenpoort staan.

14.000 gesneuvelde Australiërs

“Maar zelf overleefden de Ieperse leeuwen de oorlog niet helemaal. Na 1916 waren ze plots niet meer op de foto’s te zien. Vermoedelijk waren ze door een explosie in het water beland. De monumenten waren deels vernield, maar in 1936 werden ze in die staat toch aan de Australiërs geschonken. Uit dankbaarheid. Geen enkel volk telde procentueel zo veel gesneuvelden. Ongeveer 14.000, enorm veel voor hun laag bevolkingsaantal toen.” Wie meer wil te weten komen over de geschiedenis van de leeuwen, moet richting de gratis expo in het In Flanders Field Museum.

“De leeuwen tonen wat we verloren, wat we delen en tonen onze schuld aan diegenen die voor ons vochten”, sprak voorzitter Benoit Mottrie van de Last Post Association tijdens de onthullingsceremonie aan de Menenpoort. “We voelen vandaag nog altijd dankbaarheid voor de Australiërs. Jullie dapperste mannen kwamen hier vechten voor de vrijheid van de wereld”, sprak vice-eerste minister Kris Peeters.

Herinneringen

Erevoorzitter Guy Gruwez van de Last Post Association zag de leeuwen in 1936 met eigen ogen vertrekken met de trein. “Ik was nog een klein ventje van zes jaar oud. Ik ben nog altijd op zoek naar die bewuste foto met mijn opa bij de leeuwen. In 1996 zag ik ze voor het eerst terug in het Australian War Museum, waar ze de ingang bewaken. Ik mocht hun kopje even aaien, maar dacht niet dat ze ooit nog naar Ieper zouden terugkeren.”

De leeuwen blijven tot en met 11 november 2017 staan, daarna keren ze richting Canberra terug.

Corrigeer

IN HET NIEUWS

Verkiezingen in jouw gemeente:

POPULAIRE VIDEO'S

Het beste van Enkel voor abonnees