Grootschalige herdenking honderd jaar na Mijnenslag

Binnen- en buitenlandse prominenten op de openingsceremonie op Messines Ridge Cemetery in Mesen. Op deze foto onder meer Vlaams minister-president Geert Bourgeois, minister van Defensie Steven Vandeput, provinciegouverneur Carl Decaluwé en burgemeester van Mesen Sandy Evrard. Foto: ptb

Mesen -

Exact honderd jaar na datum werden woensdag de vele duizenden gesneuvelden van de Mijnenslag herdacht. Regeringsleiders en royals zoals de Britse kroonprins William en onze prinses Astrid stonden samen stil bij de gruwel van de oorlog tijdens plechtigheden in het kleine Mesen en Wijtschate. Tegelijk zakken dezer dagen ook vele toeristen vanuit alle uithoeken van de wereld af naar de Westhoek om hun voorvaders te herdenken.

7 juni 1917, 4.10 uur. Negentien mijnen in ondergronds gegraven tunnels worden tegelijk tot ontploffen gebracht onder de heuvels tussen Mesen en Wijtschate en veroorzaken een gigantische aardbeving met vele slachtoffers. De operatie die in het grootste geheim werd voorbereid, luidde een nieuwe en belangrijke passage in de Eerste Wereldoorlog in, maar betekende jammer genoeg niet het einde van de gruwel. Tussen begin juni en 31 december 1917 kwamen wellicht 175.000 mensen om het leven aan het front, de grootste mensenslachting ooit op Belgische bodem.

Onder die slachtoffers zeker 3.700 Nieuw-Zeelanders, bijna een tiende van de toenmalige bevolking van die natie. Zij werden gisterenmorgen al om 8 uur op de begraafplaats Messines Ridge in Mesen herdacht met volksliederen, speeches die tot vrede opriepen en met het voorlezen van een eeuw oude brieven van de gesneuvelden van toen.

Maar niet iedereen wachtte op de officiële plechtigheden. Enkelingen gingen zelfs ’s nachts op pad om hun voorvaderen te herdenken. Pete Hawtin (49) uit Engeland herdacht zijn grootvader Henry in het midden van de nacht aan de krater, die Henry wellicht zelf liet ontploffen. Pete wou de ontploffing van de mijn van zijn grootvader van seconde op seconde herdenken. “Ik reed in het midden van de nacht met mijn fiets van Peace Village naar de Pool of Peace. De kans is heel groot dat mijn opa zelf de knop indrukte voor die ontploffing. Hij was de Company Sergeant Major van de 171 Tunnelling Company Royal Engineers. Zij waren verantwoordelijk voor de ontploffing van vijf mijnen. Daar stond ik even voor 3.10 uur Britse tijd mee af te tellen naar het honderdjarig jubileum. Het was een magisch moment. Daarna ben ik naar vijftien van de negentien andere kraters gereden.”

Beschermd

Sommige van die kraters worden waarschijnlijk beschermd. Vlaams minister-president Geert Bourgeois (N-VA), bevoegd voor Onroerend Erfgoed, ondertekende woensdag een engagement om negen Heuvellandse en Ieperse mijnkraters uit de Eerste Wereldoorlog voorlopig te beschermen. Het gaat om Caterpillar, Sanctuary Wood, Palingbeek, Sint-Elooi, Hollandse Schuur, Petit Bois, Maedelstede, Peckham en Kruisstraat. “Deze bescherming zal ertoe bijdragen om van de landschappelijke getuigen een blijvende herinnering te maken”, zegt Bourgeois.

Maar er worden nog meer middelen ingezet om de herdenking van de Eerste Wereldoorlog niet verloren te laten gaan. 24 Britse militaire begraafplaatsen in Ieper, Poperinge, Langemark–Poelkapelle en Heuvelland worden gerestaureerd voor ruim 6,5 miljoen euro.

Ook Johan Vandewalle uit Zonnebeke herdacht Captain Woodward, die Hill 60 liet exploderen op het exacte moment van die ontploffing. “Dat deed ik op vraag van zijn hoogbejaarde kinderen die nu in een rusthuis in Australië zitten en mij vroegen om een ceremonie te houden met het boek van Captain Woodward in de hand. Ik las bij kaarslicht een stukje voor in aanwezigheid van Australische en Vlaamse vrienden. De kinderen zullen de foto van de ceremonie enorm waarderen.”

Britse kroonprins op bezoek

Na de Nieuw-Zeelandse plechtigheid stonden ’s middags Brits-Ierse ceremonies op het Peace Park in Mesen en op Wytschaete Cemetery op het programma. Enkele honderden mensen, voornamelijk Britten en Ieren, woonden de herdenking van de Mijnenslag, op het Peace Park bij. Tijdens het muzikaal intermezzo legden Britse, Ierse en Vlaamse kinderen bloemen neer.

Corrigeer

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio