Deze 3.700 jaar oude kleiplaat herschrijft de geschiedenis van wiskunde

Deze 3.700 jaar oude kleiplaat herschrijft de geschiedenis van wiskunde

Foto: © Wavebreak Media

Experts hebben de geheimen achter een 3.700 jaar oude plaat van klei ontrafeld: naar nu blijkt maakten de Babyloniërs al gebruik van trigonometrie -een tak van de wiskunde die zich bezighoudt met driehoeken-, 1.500 jaar eerder dan men dacht dat dit werd ontwikkeld. Bovendien gebruikte deze eeuwenoude beschaving een systeem dat onze hedendaagse manier van rekenen kan veranderen.

De plaat, bekend als Plimpton 332, werd aan het begin van de 20e eeuw ontdekt in het zuiden van Irak. Wat de rijen driehoeken op de plaat precies betekenen werd echter nu pas duidelijk, meldt The Telegraph.

Onderzoekers van de universiteit van New South Wales in Australië hebben aangetoond dat het niet alleen de oudste, maar ook de nauwkeurigste trigonometrische tafel is. De trigonometrie houdt zich in de wiskunde onder meer bezig met de relatie tussen hoeken en zijden van driehoeken. Het werd in de Oudheid waarschijnlijk gebruikt door architecten bij de bouw van tempels, paleizen en de aanleg van kanalen.

Beter dan ons huidige systeem

Wat Plimpton 332 zo speciaal maakt -en waarom het lang duurde voordat de betekenis duidelijk werd- is dat het trigonometrisch systeem op de plaat gebaseerd is op een 60-tallig stelsel (zoals we dat gebruiken bij de onderverdeling van uren in minuten en seconden). Onze moderne trigonometrie is gebaseerd op een 10-tallig stelsel. Experten wijzen er echter op dat berekeningen met de Babylonische methode veel nauwkeuriger zijn, omdat 60 makkelijker te delen is door drie (het aantal zijden van een driehoek) dan 10.

“Het is fascinerend wiskundig werk dat een ongetwijfelde genialiteit toont”, zegt Daniel Mansfield van de Australische universiteit. “De plaat bevat niet enkel de oudste trigonometrische tafel; het is ook de enige volledig nauwkeurige trigonometrische tafel, door de compleet andere Babylonische kijk op reken- en meetkunde.”

Moderne toepassing

Volgens Mansfield kan de ontdekking van groot belang zijn in onze moderne maatschappij. “Het opent nieuwe mogelijkheden voor zowel wiskundig onderzoek als wiskundig onderwijs”, klinkt het. “Plimpton 332 toon ons een eenvoudiger en nauwkeuriger trigonometrisch systeem, dat duidelijk voordelen heeft ten opzichte van dat van ons.” In de praktijk kan het systeem ook gebruikt worden bij landmeting en grafisch werk op de computer”, aldus Mansfield.

Ouder dan de Grieken

De Griekse astronoom Hipparchus werd lange tijd beschouwd als de vader van de trigonometrie. Hij leefde rond 120 voor Christus. Plimpton 332 is echter veel ouder. De plaat werd volgens experts gemaakt tussen 1822 en 1762 voor Christus.

Corrigeer

POPULAIRE VIDEO'S