Sluiten of doorbijten? In gesprek met een lokale handelaar in Gent

Sluiten of doorbijten? In gesprek met een lokale handelaar in Gent

Magali Heynderycx sluit haar herenwinkel Jake in de Voldersstraat. "Internet speelt ook een rol, maar ik zie gewoon minder volk op straat sinds het circulatieplan. En ik beeld het me niet in." Foto: bst

Gent - 'Gentse zelfstandige sluit door circulatieplan'. Het had de titel van dit artikel kunnen zijn. Een zelfstandige herenwinkel vlakbij de Gentse Veldstraat sluit eind januari de deuren en wijst naar het circulatieplan als doodsteek. Online winkelen, torenhoge huurprijzen en het slechte imago van Gent spelen niet mee? "Natuurlijk, maar sinds 3 april zien wij gewoon minder volk, punt."

'Gentse zelfstandige sluit door circulatieplan'. Zo'n artikel zou ongetwijfeld als een lopend vuurtje rondgaan op sociale media. Maar wie wordt nog beter van dergelijke berichtgeving? Het is een afweging die ook binnen de lokale journalistiek gemaakt moet worden. 

De economische dip sinds het circulatieplan is bij minstens een deel van de Gentse middenstand een feit. Niemand weet hoe groot dat deel is, maar het verhaal moet verteld worden. Het is ondertussen echter ook genoegzaam vastgesteld dat negatieve berichtgeving een enorme impact heeft gehad en mensen blijft afschrikken om naar Gent te komen. 

Willen we daar nog eens een schepje boven op doen? Wint er iemand iets bij? Bij De Gentenaar denken we van niet. Noch de Gentenaars zelf, noch de lokale middenstanders worden er beter van.

Rozengeur en maneschijn

Onze redactie loopt dan ook niet over van enthousiasme telkens een mail binnenloopt van een verontwaardigde handelaar die het circulatieplan beschuldigt van alle kwaad. We berichten al vier jaar over alle hoekjes en kanten van het mobiliteitsplan van Filip Watteeuw. Elke week openen nieuwe zaken in Gent.

Maar moeten we de kreten van de lokale handelaars daarom negeren? Neen. Het circulatieplan van Gent is geen ramp. Het verloopt verkeerstechnisch zonder grote problemen, tonen de meeste beschikbare cijfers. Er wordt meer gefietst. Maar het is ook allerminst rozengeur en maneschijn, blijkt uit veel individuele situaties. Het is een verhaal met winnaars en verliezers.

Politiek gezien lijkt de stad vast te zitten in twee kampen, elk met hun eigen positief of negatief verhaal. Elk feit wordt aangegrepen om de winnaars of de verliezers te bestendigen. Maar de inwoners en handelaars van Gent zitten tussen beiden in, ergens tussen de winst van een aangenamer stadscentrum met minder files en een verlies aan klanten plus een kanjer van een imagoprobleem. Ergens tussen optimisme en pragmatisme. 

Daar situeert dit gesprek zich. Op een zonnige dinsdagmiddag in de herfstvakantie, terwijl de Gentse binnenstad krioelt van het volk. We staan in Jake, een herenwinkel op de hoek van de Voldersstraat en de Korte Meer.

Dag mevrouw Heynderycx. U stopt met uw zaak, mailde u ons. Wat is er aan de hand?
"We doen een totale uitverkoop tot eind januari. En dan sluiten we. Tijdens de week is het hier doods. Het gaat gewoon niet meer."

Doods? Ik zie hier buiten toch veel volk? Elk weekend is het hier over de koppen lopen in de binnenstad.
"Ja, maar kom eens langs op een maandagochtend of dinsdagochtend. Dan loopt er hier niemand. Geen volk. Het is hier leeg. En dat werkt demotiverend als je hier de hele tijd maar staat te staan. Het circulatieplan was de druppel voor ons. Ik heb beslist om een nieuwe uitdaging te zoeken en te stoppen met de winkel."

Laat ons beginnen bij het begin. Hoe lang zit u hier?
"De zaak is hier al zeventien jaar onder de naam Jake, herenkledij voor mannen van 25 tot 85 jaar. Wij hebben deze zaak vier jaar geleden overgenomen en zwaar geïnvesteerd. Maar het blijft maar slechter gaan. En ik denk dat we niet de enigste zijn."

Hoe heeft u het zien evolueren?
"We voelen al een tweetal jaar dat Gent moeilijk bereikbaar is, eerst door alle wegenwerken en omleidingen. Klanten wisten niet meer hoe ze moesten rijden. Elke week was er wel een andere omleiding. En sinds het circulatieplan is het nog slechter. We hebben net een opendeurweek gehouden, met een mailing naar al onze klanten. Maar de respons was niet wat we gehoopt hadden."

"Veel vaste klanten ontzien het om naar Gent te komen, door de hoge parkeertarieven en de berichtgeving dat Gent moeilijk bereikbaar is. Veel mensen denken zelfs niet meer na hoe ze hier moeten geraken. Ze komen gewoon niet meer."

Dat zeggen ze tegen u?
"Ja, wij wonen in Destelbergen. Veel van onze kennissen zeggen dat ook. Het is heel moeilijk om nu in Gent een zaak te hebben."

Twee jaar geleden was er natuurlijk nog geen circulatieplan.
"Neen, maar we merkten door de vele wegenwerken dat er in de week veel minder mensen liepen op straat. Dat heeft veel mensen afgeschrikt. Zelfs mijn eigen moeder, die in Lochristi woont, zei dat ze niet meer wou komen. Sinds het circulatieplan hebben we een omzetverlies van 35 procent."

Ziet u dat ook echt in uw cijfers? Of is het een aanvoelen?
"Ik hou elke dag nauwgezet mijn cijfers bij; hoeveel er buiten gegaan is, zelfs wat voor weer het is. Ik kan dus goed vergelijken, de jaren, de maanden. Nu zitten we tussen de 35 en 20 procent lager. Dat is op één maand een gigantisch bedrag. De investeringen die we gedaan hebben halen we zo niet meer op."

In uw straat is er door het circulatieplan toch niets veranderd?
"Hier niet, neen. Maar er zijn weinig mensen die nog weten hoe ze naar de parking op de Kouter moeten rijden."

Net zoals vroeger. Dat is ook niet veranderd.
"Neen, maar wat bijvoorbeeld niet meer gaat is van de Kouter - als die parking vol staat - naar de Reep rijden om daar te parkeren. Dat hebben ze geknipt. Je moet dan weer de ring op. En dan zijn er veel mensen die zeggen we zijn weg. De borden kloppen ook niet altijd. Soms staat er volzet, maar is er toch plaats. Het zijn al die kleine dingen. Dat drijft de klanten weg uit Gent."

Ziet u dan geen verbetering de laatste maanden?
"Een beetje. Neem de koopzondagen, die draaien wel goed. Maar ze zijn daar veel te laat reclame voor beginnen maken. De eerste koopzondag hebben wij in maart gedaan. Maar die is dan nog uitgesteld door de Stad, omdat de signalisatie voor het circulatieplan nog niet klaar was denk ik. Ik zie geen beterschap, neen. Zeker met de winter in aantocht. Ze lokken de fietsers naar Gent, maar ik denk niet dat veel mensen gaan komen naar Gent met de fiets."

"Ze lopen gewoon de hele tijd achter de feiten aan. Die koopzondagen, ik dacht dat ze in de gemeentes buiten Gent actief reclame zouden maken. Nu gaan ze dat volgend voorjaar doen, lees ik. Tja. Mensen in de rand weten dat nu amper. De evaluatie van het circulatieplan zou maar plaatsvinden in februari. Waarom zo lang wachten?"

We onderbreken ons gesprek. Er komt een klant binnen, iets ophalen. Een eerste poging tot een gesprek mislukte dinsdagochtend ook al omdat er klanten waren. Heeft u nog vijf minuutjes, mijnheer Staes? Ik wacht geduldig.

U stopt er dus mee. Waarom?
"Het was een harde noot om te kraken. Maar het is genoeg geweest. In februari hebben we de winkel nog verbouwd. Dat halen we er gewoon niet meer uit. De voorbije maanden waren de druppel."

U huurt? Speelt dat niet mee?
"Ja, we huren. Wij betalen heel veel huur. Dat weegt ook heel zwaar door. De huurprijzen zijn zo hoog dat het niet meer leefbaar is. We betalen volgens wat ik hoor hier even veel als in de Veldstraat. Dat is een serieuze vaste kost, maar daar is weinig aan te doen denk ik. Maar als je dan 's morgens uw deur opendoet en je ziet bijna niemand... We praten veel met collega-winkeliers en die zeggen net hetzelfde als wij, dat er minder volk is. Men laat altijd uitschijnen dat er nog altijd even veel volk is. Maar wij ervaren dat anders."

Maar de straten lopen vol hier buiten. Dat kan iedereen toch vaststellen? Het is hier toch niet "doods"?
"Nu in de herfstvakantie valt het mee, inderdaad. Maar vorige week was het een totaal ander verhaal. Zaterdag is het vaak druk. Maar de week is doods. En met die zaterdag alleen haal je dat niet meer op. De zaterdagen waren trouwens vroeger nog beter hoor. Het is niet meer zoals vroeger. We zijn nu snel content als er wat volk is, maar het is nog altijd te weinig."

U wijst naar het circulatieplan, maar spreekt niet over de impact van winkelen via internet?
"Dat speelt ook wel een rol, ja. Onze doelgroep is tussen de 25 en 85 jaar oud. Oudere mensen hebben nog graag een service, maar jongere mensen komen hier kijken en bestellen dan op internet. Maar er loopt gewoon veel minder volk in Gent dan vroeger. Veel vaste klanten uit de randgemeenten zien we gewoon niet meer. Lochristi, Sint-Denijs-Westrem, Assenede... Die zeggen dat ze gewoon niet meer naar Gent komen."

Misschien ook door de hogere parkeertarieven?
"Dat is inderdaad een beetje te veel van het goede geweest, denk ik. En het circulatieplan, en de parkeeratieven. Vaste klanten komen nog als ze echt iets nodig hebben. Maar die zijn al een bom geld kwijt nog voor ze iets kunnen doen. Ik beeld het mij niet in. Ook bij Interparking zeggen ze me dat hun parkings niet meer vol staan."

Verkoopt u misschien iets dat elders ook te kopen is?
"Wij zijn bijna de enige in Gent in dit prijssegment. We zitten tussen de goedkope en de dure segmenten. We hebben trouwe klanten, waar we op konden rekenen. Maar nieuwe klanten hebben we niet veel meer gezien."

U spreekt in uw mail over "slechte berichtgeving" die mensen heeft afgeschrikt. Wat bedoelt u juist?
"In het nieuws was het de hele tijd dat Gent moeilijk bereikbaar was. Mount Everest was moeilijker te beklimmen dan Gent binnen te geraken. Ze hebben dat te negatief aangepakt."

'Ze'? Wie is dat?
"Ja, wie heeft dat in de krant gezet? Iedereen een beetje. Ze hadden dat veel positiever moeten aanbrengen. Er gaan dingen veranderen maar niet dat we niet meer bereikbaar zijn. Zoiets. Een Nederlandse leverancier zei me dat ze tot in Nederland lazen dat Gent moeilijk bereikbaar is. Daar schrok ik ook van."

Denkt u dat het beter gaat in Antwerpen bijvoorbeeld?
"Ik hoor dat ze het daar nu ook heel moeilijk hebben, door die grote werken. Het schijnt daar even erg te zijn als in Gent. Wegenwerken zijn zeer negatief voor een kleine zelfstandige. Wij hebben niet zo'n grote buffer. Als het dan enkele maanden de verkeerde kant uitgaat... Onze buffer is weg. Ik heb nog gedacht om buiten Gent iets te beginnen, ergens met parking voor de deur. Maar daar had ik geen energie meer voor."

Wat wil u dat er gebeurt?
"De signalisatie van en naar de parkings moet veel beter. Wie op de ring rijdt kan nu amper zien waar hij af moet slaan om naar de parking te rijden. Mijnheer Watteeuw vindt de signalisatie voldoende, mailde hij me. Maar neem de Kortrijksepoort. Daar staat een wegwijzer "Krook" richting Nederkouter. Waarom staat daar niet "Parking Kouter"? Iets voor de lichten staan grote digitale parkeerborden, maar als je daar niet op let mis je dat. Dat zijn toch simpele ingrepen? Wij komen elke dag naar de stad, maar mensen van buiten de stad weten niet hoe ze naar het centrum moeten rijden. Ik heb dat allemaal voorgelegd aan Unizo, aan mijnheer Watteeuw... We krijgen beloftes, maar ik zie weinig veranderen. Voor ons is het genoeg geweest."

Bedankt voor het gesprek, mevrouw. Succes met uw volgende uitdaging.

Jake houdt een grote uitverkoop tot eind januari. Daarna sluit de winkel de deuren.

LEES OOK: Vergelijking: is Gent de duurste parkeerstad?

Corrigeer

Auto's in de kijker

Vastgoed

Jobs in de regio