“Elke ploeg wil Julien hebben”

Mark Cavendish strooit met lof voor nieuwe ploegmaat Julien Vermote

Mark Cavendish strooit met lof voor nieuwe ploegmaat Julien Vermote

Foto: Photo News

Maandag werd hij samen met Peter Kennaugh tweede in de Zesdaagse van Londen. Meteen daarna reisde hij door naar Japan voor het criterium van Saitama. In deze slaapstad rond Tokio blikt hij terug op zijn door ziekte en blessures geteisterde voorbije seizoen en blikt hij een eerste keer vooruit richting 2018. “Ik kijk er naar uit om met Julien Vermote in de ploeg te rijden. Hij is voor mij eerder een goeie vriend dan een ploegmaat.”

Mark, welkom in Japan. Hoe bevalt het jouw hier?

“Het is de eerste keer dat ik in Japan ben. Ik ben hier nog maar twee dagen, maar vind het nu al fantastisch. Alles is zo strak georganiseerd. Wanneer mensen op het perron staan te wachten op de trein doen ze dat in rijen. In Europa staan we allemaal door elkaar om dan te drummen wanneer de deuren open gaan. De Spelen van Tokio 2020 zijn nog veraf. Ik zal dan 35 jaar zijn, maar wil er graag bij zijn. Vorig jaar tijdens de Olympische Spelen van Rio was het gebouw van Tokio 2020 het enige dat echt mooi afgewerkt was. Het zegt iets over de Japanse mentaliteit en hun drang naar perfectie.”

Jouw seizoen was allesbehalve perfect. Eerst de ziekte van Pfeiffer en dan een gebroken schouderblad op dag vier van de Tour. Hoe kijk je terug op 2017?

“Laat ons zeggen dat 2017 het grootste pechjaar uit mijn carrière was. Maar wanneer je al elf jaar op topniveau presteert, moet je jezelf gelukkig prijzen dat er maar één rampjaar tussen zit tegenover die andere tien topjaren. Ik ga proberen om het wielerjaar 2017 zo snel mogelijk te vergeten. Ik ben zeer gemotiveerd om sterker dan ooit terug te keren.”

De voortekens zijn goed. Het zwart is verwijderd van het truitje van Dimension Data en met Julien Vermote krijg je er een oude bekende bij.

“Inderdaad. Hier in Japan heb ik al een paar keer met Julien gepraat. Zo’n toffe gast. Een goede vriend van mij. Ik ben zeer blij dat hij volgend jaar onze ploeg komt vervoegen. Maar voor mij is hij eerder een vriend dan een ploegmaat.”

Hoe schat je hem in als renner?

“Supersterk, maar ook intelligent. In het peloton heeft hij een zeer goede naam. Hij krijgt veel respect van zijn collega’s. Ik had de eer hem te zien opgroeien van een neoprof tot de zeer sterke renner die hij nu is. Ik was erbij in zijn eerste koers bij de profs: de Tour Down Under. In 2012 werden we ploegmaats bij Quick Step. In de Giro won ik vijf ritten en hebben we elkaar door de moeilijke momenten heen gesleept.”

Heb je er bij de ploegleiding van Dimension Data op aangedrongen Vermote aan te trekken?

“Jazeker. Toen we wisten dat hij vrij zou komen, hebben we niet getwijfeld. Maar we waren niet alleen. Elke ploeg wil Julien hebben. Hij past in elke type wedstrijd en is multi-inzetbaar.”

Zullen jullie in 2018 samen veel wedstrijden betwisten?

“Ik ken mijn programma nog niet. Omdat ik dit seizoen door omstandigheden niet veel heb kunnen koersen, wil ik graag vroeg beginnen. De Ronde van Dubai lijkt mij een ideale start. Voor de Tour Down Under pas ik. Het hypothekeert de rest van de eerste seizoenshelft.”

Vermote wil zich bewijzen in de Vlaamse klassiekers. Jij wou dat twee jaar geleden ook.

“Bij Dimension Data krijg ik die mogelijkheid inderdaad. Twee jaar geleden werd ik in mijn tweede Parijs-Roubaix toch dertigste. Niet slecht toch? Het was een leuke ervaring. Ik wil graag nog andere Vlaamse klassiekers uit te proberen.”

Is winst in een klassieker zoals Parijs-Roubaix op termijn realistisch?

“Dat wordt moeilijk. Mijn lichaam heeft limieten. Maar de kasseirit in de komende Tour is wel iets dat ik graag wil proberen.”

Nog vier ritzeges in de Tour en je evenaart Eddy Merckx met 34 stuks. Een doel?

“Het is onwerkelijk om daar een doel van te maken. De Tour is de zwaarste en moeilijkste wielerwedstrijd van deze planeet. Niemand in de wereld heeft meer respect voor de Tour dan ik. Ik weet hoe moeilijk het is om één ritzege te winnen. Dus denken aan vier ritzeges is iets wat echt niet in mijn hoofd opkomt.”

Eerst een goeie winter. Gaan we je nog een aantal keer op de piste zien?

“Ik zou graag willen, maar het is niet mogelijk. Het probleem is dat de UCI een belachelijke regel heeft ingevoerd dat je voor de grote afspraken op de piste punten moet sprokkelen. Die wedstrijden vinden midden in het wegseizoen plaats doordat dit voor mij onmogelijk is. Blijkbaar willen ze bij de UCI zo weinig mogelijk wegrenners op de piste zien.”

Geen Zesdaagse van Gent dus dit jaar?

“Neen. Helaas niet. De zesdaagse van Londen kwam meteen na het wegseizoen, dus dat was perfect combineerbaar. Maar tijdens de Zesdaagse van Gent ben ik met de ploeg op stage in Zuid-Afrika. Ik begin er vroeg aan. Zoals ik zei ik ben gemotiveerd om sterker terug te komen in 2018.”

Corrigeer