Wetenschappers staan voor raadsel na ontdekking van ‘Zombie-ster’, die na meerdere supernova’s weigert uit te doven

Wetenschappers staan voor raadsel na ontdekking van ‘Zombie-ster’, die na meerdere supernova’s weigert uit te doven

Foto: Wikimedia Commons/Hubble Space Telescope.

Astrofysici krabben zich in het haar vanwege een zogenaamde ‘zombie-ster’. Het hemellichaam ontplofte al meerdere malen, maar weigert uit te doven. Dit is de eerste keer dat wetenschappers dit fenomeen waarnemen, aldus wetenschapsblad Nature.

De eerste supernova werd in 2014 genoteerd. Toen leek het dat iPTF14hls (de naam van de ster) net als alle sterren een explosief en spectaculair einde zou kennen. “Routineklus’ dachten de betrokken wetenschappers.

Normaliter duurt het zo’n honderd dagen voor een supernova minder fel wordt. Beetje bij beetje dooft die uit om dan een zogenaamde witte dwerg te worden. Men spreekt van een witte dwerg zodra een ster uitgedoofd is en slechts heel zwak schijnt. Ook vinden er dan geen nucleaire reacties meer plaats.

Intussen zijn we al ruim 600 dagen ver en blijft de ontplofte ster ongemeen fel en werden er maar liefst vijf supernova’s genoteerd. Wetenschappers stonden aan de grond genageld vanwege deze wetenschappelijke ‘jamais-vu’.

Een ‘gewone’ ster die flikkert?

“Eerste dacht ik dat het een reguliere ster in onze melkweg was, die soms feller, soms minder fel scheen”, vertelt Iair Arcavi, onderzoeker bij Nasa en auteur van een studie naar de ster. “Maar zodra we het lichtspectrum analyseerden moest ik vaststellen dat het een supernova was, zo’n 500 miljoen lichtjaren van ons verwijderd. Ik was verbijsterd. Het feit dat het vijf keer dimde en terug feller werd is hoogst ongebruikelijk. Dit hebben we een supernova nog nooit zien doen”, aldus Arcavi aan CNN.

De betrokken ster is ruim 50 keer groter dan onze zon, mogelijk is dit zelfs de grootste supernova ooit, vertelt Arcavi nog.

De ster die weigert te sterven

Voorlopig hebben wetenschappers geen verklaring waarom deze ster weigert te sterven. Vermoedelijk is de kern van de ster zo massief, dat deze onder druk van eigen massa materie en antimaterie genereert, wat een gedeeltelijke explosie veroorzaakt. “We vermoeden dat bij dit proces de buitenste lagen van de kern ontploffen, maar dat de kern intact blijft”, aldus nog Arcavi. “De ster stabiliseert zich dan om enkele decennia later opnieuw te ontploffen.”

Deze ontdekking is volgens Arcavi uiterst belangrijk omdat tot heden gedacht werd dat deze soort cyclische explosies zich enkel bij de geboorte van het heelal hebben voorgedaan. “Dit is zowat hetzelfde moesten we nog een levende dinosaurus op aarde vinden. Als je er één zou aantreffen, is de eerste vraag of het wel echt een dinosaurus is.”

Corrigeer

POPULAIRE VIDEO'S