Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt

Foto: BELGA

Wout van Aert trok met een zesde plaats in Hoogstraten een streep onder zijn turbulente veldritseizoen. De Kempenaar kende een winter met veel hoogtes en laagtes waarin hij vaak het onderspit moest delven tegen het heerschap Mathieu Van der Poel. Maar uiteindelijk ging hij wel met een derde regenboogtrui aan de haal. “Dit was het moeilijke seizoen uit mijn carrière”, vond hij zelf na zijn laatste cross. Wij zetten die moeilijke winter nog even op een rijtje.

Lastig seizoensbegin

Na een puike wegcampagne met overwinningen in de Ronde van Limburg, de Elfstedenronde en de GP Cerami begint Wout van Aert zijn veldritwinter in Eeklo. Een crosswinter light, weliswaar. Want de Kempenaar heeft een missie: zich testen in het Vlaamse voorjaar op de weg. Van Aert kan onmogelijk een hele winter top zijn om niet als een uitgeperste citroen aan zijn wegcampagne te starten. In zijn eerste wedstrijd wordt hij meteen met de neus op de nieuwe feiten gedrukt: een dominante Mathieu Van der Poel won en Van Aert eindigde op twintig seconden tweede.

In Amerika moest de wereldkampioen opnieuw naar (hete) lucht happen. Terwijl Van der Poel keer op keer heerste, kwam Van Aert niet verder dan ontnuchterende veertiende en zevende plekken. “Dit heb ik nog nooit meegemaakt”, klinkt hij. Ook terug in Europa deed hij – zelfs op parcoursen die hem op het lijf zijn geschreven – niet mee voor de zege.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News

Eerste zege

Niet toevallig in een wedstrijd zonder Mathieu Van der Poel aan de start kon Wout van Aert zijn eerste overwinning van het seizoen op zak steken. In stijl. Na een heuse onemanshow rekent hij in Ardooie af met Toon Aerts en Michael Vanthourenhout. Een bevrijding, want twee dagen is het opnieuw prijs in de Superprestigecross in Boom. Al maakte iedereen wel als kanttekening dat Van der Poel niet ten volle kon meestrijden door een valpartij. Een dag later reed de Nederlander Van Aert in het zand van Koksijde alweer op vijftig seconden.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: BELGA

Teleurstelling op Koppenberg

Begin november is Wout van Aert toe aan zijn eerste break. Precies op het juiste moment. Net voor hij het vliegtuig richting het Italiaanse Lucca opstapt met zijn verloofde Sarah, staat de Koppenbergcross op het menu. Drie jaar was hij er al onverslaanbaar, maar op Allerheiligen veranderde de hemel in de hel. Van Aert werd gladjes uit de wielen gereden en eindigde pas vierde op meer dan een minuut van Mathieu Van der Poel. “Ik vecht tegen mezelf. Diep in het rood gaan lukt me gewoon niet”, blies de wereldkampioen na afloop. “Ik heb nood aan mentale rust.” Het Europese kampioenschap in Tabor liet hij aan zich voorbijgaan.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News

Heropleving in Gavere

Na een deugddoende trainingsweek uit de spotlights in Italië komt Van Aert weer onder de mensen in de Superprestigemanche van Gavere. Aanvankelijk leek Van der Poel opnieuw op weg richting een solozege, maar in de slotfase koos het lot de kant van Van Aert. De Nederlander kreeg af te rekenen met kettingproblemen en zo kon de wereldkampioen in extremis nog over de kersverse Europese kampioen gaan en het zegegebaar maken. In de twee daaropvolgende Wereldbekercrossen speelde de twee tenoren haasje-over. In Bogense won Van der Poel, voor Van Aert. In Zeven ploeterde de wereldkampioen naar de overwinning. Met een tweede plek in de Flandriencross verliet Van Aert het veldritcircus voor een maand en trok met de wegploeg van Willems Veranda’s Willems-Crelan op stage in het Spaanse Calpe.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: PHOTOPRESS.BE

Eerste echte duel met Van der Poel

Na drie weken in Spanje lijkt Wout van Aert sterker teruggekeerd. In zijn eerste wedstrijd in Antwerpen kan hij voor het eerst duelleren tegen Mathieu Van der Poel. Maar winnen lukt niet. In de slotronde had de Nederlander nog een cartouche op overschot, maar een dag later in Namen was het wel Wout-time. Op de flanken van de Citadel imponeerde de wereldkampioen als vanouds en pakte de zege.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: BELGA

Vliegen richting nieuwe driekleur

Tijdens de eindejaarsperiode botst Wout van Aert telkens op een sterkere Mathieu Van der Poel. In Diegem worden de krachtverhoudingen pijnlijk duidelijk bij een fabelachtige versnelling op de Regimentsberg waarbij de Nederlander hem uit het wiel knalde. Maar wanneer de Europees kampioen niet aan de start verschijnt, is er tegen Van Aert niets te doen. Zo pakt hij in Sint-Niklaas en Bredene telkens moeiteloos de overwinning voor de overwegend Belgische tegenstand. Door die zeges lijkt een derde Belgische titel op rij in het zand van Koksijde logisch. Na een speciale trainingsweek in Griekenland krijgt hij verrassend veel weerwerk van Laurens Sweeck, maar uiteindelijk trekt Van Aert toch aan het langste eind en mag hij als een adelaar – verwijzend naar zijn nieuwe sponsor Red Bull – over de meet rijden. Missie 1 – een nieuwe driekleur pakken – was binnen, maar de tweede missie beloofde een pak uitdagender te worden: zijn wereldtitel verlengen.

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News
Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: BELGA

Imposante raid richting regenboog

Mathieu Van der Poel zette in Nommay en Hoogerheide nog eens dubbel en dik in de verf waarom hij topfavoriet is voor de wereldtitel in Valkenburg. Een regenboogtrui zou zijn superjaar volledig afmaken. Wout van Aert bereidt zich specifiek voor op de titelstrijd en dat loont. In de tweede ronde wordt duidelijk dat de Nederlander geen superdag heeft. Van Aert daarentegen raast door de Nederlands-Limburgse modder en degradeert de tegenstand. Michael Vanthourenhout pakt zilver op meer dan twee minuten, Van der Poel wordt derde op liefst tweeënhalve minuut. “Dit was mijn beste dag op de fiets”, verklaarde hij achteraf. “Maar neen, deze regenboogtrui maakt mijn seizoen niet goed. Mathieu is de man van het seizoen.”

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News
Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News

Decompressie in eigen streek

Van Aert trekt na zijn derde regenboogtrui een week op vakantie naar Spanje. Echte vakantie. Hij raakt een week zijn fiets niet aan en dat is er in de volgende cross in zijn eigen Lille aan te zien. De kersverse wereldkampioen komt er niet aan te pas en eindigt pas achtste, op bijna twee minuten van een ontketende Mathieu Van der Poel. Ook een dag later in Hoogstraten staat de decompressie een goede prestatie in de weg. Met een zesde plaats sluit hij zijn crosswinter, twee weken voor de slotveldrit in Oostmalle, af. “Dit was veruit mijn moeilijkste winter van mijn carrière”, zei Van Aert. “Maar nu gaat de focus volledig naar de weg. Ik heb zin in de nieuwe uitdaging van het Vlaamse wielervoorjaar.”

Dit was de turbulente veldritwinter van Wout van Aert: van vele teleurstellingen tot ultiem hoogtepunt
Foto: Photo News
Corrigeer