Wij daagden Federer een beetje uit voor duel met Bemelmans, maar die kon er gelukkig mee lachen

Als Roger Federer (ATP-2) deze week de halve finale van het ATP-toernooi van Rotterdam bereikt, wordt hij op zijn 36e de oudste nummer één op de wereldranglijst aller tijden. Ruben Bemelmans (ATP 116) moet vanavond om 19u30 de eerste makkelijke horde worden. “Al moet ik misschien toch maar oppassen, want dat is een Belg”, reageerde Federer met een glimlach toen we hem voorzichtig provoceerden.

Het lijstje met records van Federer is indrukwekkend: aantal grandslamoverwinningen (20), aantal zeges op de Australian Open (6) en Wimbledon (8), aantal weken op nummer 1 (302),... en daar kan deze week het record van oudste leider op de wereldranglijst ooit bijkomen. Als The Swiss Maestro zich in Rotterdam kwalificeert voor de halve finales stoot hij als 36-jarige zijn eeuwige rivaal Rafael Nadal van de nummer één-positie en verbreekt hij het record dat Andre Agassi (toen 33) in 2003 neerzette. “Eerlijk, toen ik in de halve finales van de Masters (door Goffin, nvdr.) werd uitgeschakeld, dacht ik dat ik nooit nog nummer één van de wereld zou kunnen worden”, bekende Federer. “Maar toen won ik tot mijn eigen verbazing de Australian Open en werd het toch een realistisch doel. Dus liet ik mijn familie en vrienden achter in de Zwitserse bergen en kwam ik naar Rotterdam. Het is van november 2012 dat ik op één stond, dus laat het duidelijk zijn dat ik hypergemotiveerd ben.”

De eerste horde voor Federer heet Ruben Bemelmans (30). “Toen ik op het tableau zag dat Federer tegen een kwalificatiespeler zou openen, heeft mij dat extra gemotiveerd om door de kwalificaties te geraken”, zegt de Limburger. “Hij is toch de grootste aller tijden en de enige speler uit de top-tien waar ik nog nooit tegen gespeeld heb.” Op papier lijkt Bemelmans in een uitverkocht Ahoy (11.000 zitjes) vanavond om 19u30 voor een kansloze missie te staan. “Ik wil in de eerste plaats van de match genieten. Federer is een man die alles kan, dus ik moet gewoon uitgaan van mijn eigen sterkte. Niet twijfelen en zo goed mogelijk uitvoeren wat ik kan. De ervaring van de Davis Cup-finales kan mij helpen. Ik speelde tegen Frankrijk toch voor 30.000 mensen. Maar dit gaat natuurlijk wel speciaal zijn. Of ik droom van een stunt? Altijd.”

Federer moest toegeven dat hij niet al te veel afwist van zijn opponent. “Ik heb hem een paar keer zien spelen, maar niet genoeg om mentaal klaar te zijn voor de match. Ik zal nog een paar video’s van hem bekijken om zijn spelstijl te leren kennen. Al ga ik natuurlijk uit van mijn eigen sterkte.” Toen we hem daarop fijntjes voor de voeten wierpen dat zijn laatste verliesmatch (tegen Goffin op de Masters, nvdr.) ook tegen een Belg was, verscheen een grote grijns op zijn gezicht. “Je hebt gelijk, misschien moet ik wel extra oppassen. Maar dat doe ik al ongeacht van waar de tegenstand komt. En trouwens. Als ik nummer één word, wil ik dat dat niet de easy way gebeurt, maar wel de tough way.”

Aan zijn fantastisch tennis valt het niet te merken, maar de jaren beginnen wel stilaan te wegen voor Federer. “Mijn warm-ups zijn veel langer, intensiever en veel professioneler dan vroeger. Ik weet nog dat ik in 1999 hier als qualifier speelde. Als mijn training toen om 10u00 begon, sprong ik om 09u55 twee keer in de lucht en wandelde ik het court op. Nu begin ik mijn warm-up een uur eerder en ben ik moe tegen dat mijn training moet beginnen. Natuurlijk ben ik een beetje aan het overdrijven, maar toch”

Finale tegen Goffin?

De laatste man die Federer kon verslaan - David Goffin (ATP-7) - is ook actief in Rotterdam. Onze landgenoot won gisteren in zijn eerste ronde makkelijk van de Fransman Nicolas Mahut en neemt het in de vooravond in de achtste finales op tegen de Spanjaard Feliciano Lopez (ATP 37). Goffin heeft veel punten te verdedigen in Rotterdam. Vorig jaar speelde hij nog de finale in Ahoy. Die verloor hij toen van de Fransman Jo-Wilfried Tsonga. Om deze editie de finale te halen zal hij in de kwartfinale allicht voorbij Thomas Berdych (ATP-17) en in de halve finale voorbij zijn zwart beest Grigor Dimitrov (ATP-5) moeten geraken. Tegen Dimitrov verloor Goffin in november nog de finale van de Masters, maar vorig jaar klopte de Luikenaar Dimitrov wel in de kwartfinales in Rotterdam.

Corrigeer