Superieure Elise Mertens naar vierde ronde tegen nummer één van de wereld: “Ik wil altijd meer en meer en meer”

Superieure Elise Mertens naar vierde ronde tegen nummer één van de wereld: “Ik wil altijd meer en meer en meer”

Foto: BELGA

Elise Mertens (WTA 16) lijkt goed op weg om na haar halve finale op de Australian Open weer een sterke eindnotering neer te zetten op een Grandslamtoernooi. De Limburgse won vlotjes van de Australische Daria Gavrilova (WTA 25) en mag naar de vierde ronde. Het werd 6-3 en 6-1.

Gavrilova is geen onbekende voor Mertens, want ook op de Australian Open ontmoetten de twee elkaar al. Toen was het ook Mertens die aan het langste eind trok, en dat na een wonderbaarlijke comeback: Gavrilova leidde toen immers in de eerste set met 5-0, maar Mertens won vervolgens 7 games op rij om zo alsnog de eerste set te pakken. In Parijs deed onze landgenote het iets minder spectaculair: beide dames wisselden punten uit in de eerste set, bij een 3-2 tussenstand kon Mertens voor het eerst door de opslag van haar Australische tegenstander breken. Van 4-2 ging het vervolgens snel naar 5-2. Gavrilova stribbelde nog even tegen, maar Mertens sleepte de eerste set uiteindelijk toch binnen: 6-3.

Na het setverlies leek de veer gebroken bij Gavrilova, want de tweede set werd een heuse walk-over van onze landgenote. In geen tijd ging Mertens naar 5-0. Gavrilova kon nog zorgen voor een eerredder, maar daarna was het opnieuw aan Mertens: het werd 6-1 in de tweede set. Mertens zal het in de vierde ronde opnemen tegen ’s werelds nummer één Simona Halep, de verliezend finaliste van 2014 en vorig jaar.

“Ik wil altijd meer en meer en meer”

Met vlag en wimpel bereikte Elise Mertens de vierde ronde van Roland Garros, één stap hoger dan vorig seizoen én de voornaamste ambitie waarmee ze naar Frankrijk was afgezakt. De eerste twee rondes waren nog met horten en stoten verlopen, maar van Daria Gavrilova – nummer 24 op de wereldranking nochtans – bleef weinig over: 3-6, 1-6 na 62 minuten.

Gravilova moest voortdurend knokken om haar opslag te bewaren, getuige daarvan het forse volume van negen dubbele fouten waarmee ze de kamp zou eindigen. Dat moest eens slecht aflopen. Nadat Mertens in het zesde game doorheen de service van de Australische was gegaan, stoomde ze door naar setwinst. Met een blanco game haalde de dierenvriend uit Hamont-Achel dat binnen. Amper vier unforced errors toonden hoe clean Mertens opereerde. “Ik haalde een heel goed niveau, voelde me sterk en vrij en ben de hele tijd rustig gebleven, maar toonde ook agressie op de juiste momenten. Gecontroleerde agressie, dus.“

De opslag, het grote pijnpunt van de voorbije matchen, draaide dit keer al een stuk beter. “Ik had daar vrijdag ook op gewerkt en dat heeft gerendeerd. Dat uurtje was zinvol. Daardoor kon ik ook meer in het terrein stappen. Samen met mijn coach Rick ben ik meer bezig geweest met mijn mentale voorbereiding. Wat moet ik doen en laten tijdens een wedstrijd? Ook dat hielp. Hopelijk kan ik dit niveau aanhouden.”

Gravilova eindigde set 2 zoals ze die was begonnen: met een dubbele fout. Negen stuks zou ze verzamelen, terwijl Mertens met heel gevarieerd tennis uitpakte. Wie zo’n dropshots kan plaatsen, barst van het vertrouwen. De Limburgse gaf slechts één game weg in die tweede set. De kloof op het terrein tussen beiden was veel groter dan het bescheiden verschil op de wereldranking, 16 vs 24, liet vermoeden. Op een uurtje lag de zege op het droge. “Ik heb alleszins minder energie moeten verbruiken dan in mijn vorige wedstrijden. En vandaag heeft me veel vertrouwen gegeven, terwijl ik in de vorige match vooral met frustraties kampte. Toen haalde ik niet mijn gewenste niveau.”

Haar palmares van 2018 krijgt stilaan kloeke vormen met een halve finale op de Australian Open en een achtste finale (and counting) op Roland Garros, aangevuld met drie WTA-titels. “Dat is alleszins een mooi begin, maar ik wil altijd meer en meer en meer. Wat ik in Melbourne meegemaakt heb, kan me alleszins helpen hier. Het is ook niet dat ik al zoveel ervaring heb zo diep in een Grand Slam. Op de Australian Open was dat nog van ‘wow’, maar nu blijf ik er veel rustiger bij en kan ik het beter plaatsen. Het dipje na Melbourne is voorbij. Ik voel dat ik een plek in de top20 gevonden heb. Maar ik kijk liever vooruit dan achteruit.”

Zo maakt ze maandag haar debuut in de vierde ronde van dit tornooi. Daar wacht haar dan Simona Halep, het Roemeense nummer 1 van de wereld. “Mooi, ik houd van uitdagingen. Gravel is Haleps favoriete ondergrond. Ze speelt heel standvastig en loopt goed.” Onlangs bekampte het duo mekaar in Madrid, waar Halep met 6-0 en 6-3 uithaalde. Slag om de arm: Mertens sukkelde op dat moment met een bacteriële infectie, die haar krachtenarsenaal fors had aangetast. “De omstandigheden toen waren niet optimaal, al heb ik toen haar in de tweede set toch aan het wankelen kunnen krijgen.”

Corrigeer