Wat niet kan in het voetbal, lukt wel in het baseball: Belgisch team promoveert naar Champions League

Wat niet kan in het voetbal, lukt wel in het baseball: Belgisch team promoveert naar Champions League

Foto: Jan Brys

De Borgerhout Squirrels wonnen afgelopen weekend in het Tsjechische Ostrava de CEB Cup, zeg maar de Europa League binnen het baseball. Hierdoor promoveert de Belgische kampioen volgend jaar naar de Champions League waar het enkel clubs uit de Europese toplanden treft. Het Belgische baseball zit duidelijk in de lift.

Coach Marc Janssen is een tevreden man. “Voor een club die enkel met amateurs speelt, hebben we het inderdaad goed gedaan”, aldus de coach van de Borgerhout Squirrels. “Met uitzondering van twee Venezolanen en een Cubaan met een Belgisch paspoort zijn het allemaal jongens van eigen bodem die niets verdienen aan hun sport. Om dan te promoveren naar de hoogste liga, is vrij uniek. Het is héél lang geleden dat een Belgisch team dit nog eens heeft gerealiseerd. Neen, makkelijk is het niet gegaan. In de voorronde verloren we nog van onze Duitse tegenstander die we later in de finale opnieuw tegen het lijf liepen. Daarin konden we hen uiteindelijk wel kloppen.”

De Europese baseballfederatie heeft vier Europese competities in het leven geroepen. De Squirrels zorgen er met hun zege in de CEB Cup - de tweede hoogst gerangschikte beker - voor dat de nieuwe Belgische kampioen straks mag meedoen met de top zes van Europa. “Of wij die nieuwe kampioen zullen zijn, is nog geen uitgemaakte zaak”, aldus Janssen. “Maar we hopen natuurlijk van wel. De finale wordt gespeeld naar een best of five. Zelfs al win je in de competitie twintig keer meer dan het nummer twee, het thuisvoordeel is het enige wat je er aan over houdt. Of we iets kunnen uitrichten in de Champions League? Daarvoor hebben we toch nog enkele sterke werpers nodig. Met Kenny Van den Branden beschik ik over een sterke werper met ervaring in de Nederlandse profcompetitie. Maar je hebt meer dan één sterke werper nodig. Zij maken uiteindelijk het verschil.”

Academy

Het Belgische baseball zit duidelijk in de lift en daar heeft de oprichting van de Belgian Baseball Academy veel mee te maken. “Dat is een initiatief van de bond uit waar de beste jongeren bijna een gans jaar door samen trainen”, verduidelijkt Janssen. “Dit werpt duidelijk zijn vruchten af. De Belgische U23 eindigden derde op het EK en ook de senioren doen het met een zesde plaats heel goed.”

Veel jongeren stromen door naar de Belgische topclubs. Janssen: “Al een tiental jongeren heeft al aan trainingskampen van de MLB (Major League Baseball, de Amerikaanse topcompetitie, red) mogen deelnemen en twee onder hen, Thomas De Wolf en Sam Bulens, hebben twee jaar gespeeld bij respectievelijk de New York Mets en de Blue Jays Toronto. Maar de lat ligt daar enorm hoog.”

Om nog een verdere stap te zetten is maar één ding nodig. “Extra budgetten”, zucht Janssen. “Het zou al veel helpen mocht baseball opnieuw op het olympisch programma komen. Want talent is er heus wel. Eén van onze Venezolanen heeft in de MLB gespeeld, verdiende er miljoenen. Hij blijft zich verwonderen over hoe hoog het niveau is in België. Maar waar hij vroeger business vloog, moest hij het zondag een plaatsje in economy doen op het vliegtuig. Als je dan, zoals hem, twee meter groot bent, dan zitten je kniëen achter je oren.”

Corrigeer